La erupción de Tonga provocó una explosión de vida

La erupción volcánica submarina de Tonga de enero, provocó una espectacular floración de vida microscópica marina en cuestión de 48 horas.

La erupción volcánica submarina de Tonga registrada en enero de 2022, la más grande de este siglo, provocó una espectacular floración de vida microscópica marina en cuestión de 48 horas.

El volcán Hunga-Tonga-Hunga-Ha'apai ha entrado en erupción regularmente en las últimas décadas. En 2009 y 2014, chorros calientes de magma y vapor explotaron sobre las olas. Sin embargo, estas erupciones fueron pequeñas comparadas con el fenómeno de enero de 2022. 

Normalmente, el volcán no parece gran cosa a simple vista. Consta de dos pequeñas islas deshabitadas, Hunga-Ha'apai y Hunga-Tonga, que se asoman unos 100 metros sobre el nivel del mar a 65 kilómetros al norte de Nuku'alofa, la capital de Tonga. Pero bajo el agua se esconde un enorme volcán de unos 1.800 m de altura y 20 km de ancho.

La erupción del pasado mes de enero, también produjo un tsunami en todo Tonga y en las vecinas Fiyi y Samoa. Las ondas de choque recorrieron muchos miles de kilómetros, se vieron desde el espacio y se registraron en Nueva Zelanda a unos 2.000 km de distancia. Poco después del inicio de la erupción, el cielo quedó oculto en Tongatapu, y la ceniza comenzó a caer.

Un equipo de científicos de la Universidad de Hawái (UH) en Manoa y la Universidad Estatal de Oregón reveló en un estudio publicado recientemente que el florecimiento de vida marina microscópica cubrió un área casi 40 veces el tamaño de la isla de O'ahu, Hawái dentro de sólo 48 horas después de la erupción.

El equipo dirigido por la Escuela de Ciencias y Tecnologías Oceánicas y de la Tierra (SOEST) de la UH Manoa analizó imágenes satelitales de varios tipos (color verdadero, emisión de radiación roja e infrarroja y reflejo de la luz en la superficie del mar) y determinó que la deposición volcánica la ceniza fue probablemente la fuente más importante de nutrientes responsables del crecimiento del fitoplancton.

El fitoplancton son los diminutos organismos fotosintéticos que producen oxígeno y sirven como base de la cadena alimentaria marina. El crecimiento de estos microbios a menudo se ve limitado por las bajas concentraciones de nutrientes disueltos en la superficie del océano, pero el fitoplancton puede aumentar rápidamente cuando los nutrientes están disponibles.

“Aunque la erupción de Hunga Tonga-Hunga Haʻapai fue submarina, una gran columna de ceniza alcanzó una altura de decenas de kilómetros en la atmósfera”, dijo Benedetto Barone, autor principal del estudio y oceanógrafo de investigación en el Centro de Oceanografía Microbiana: Investigación y Educación (C-MORE) en SOEST. “La lluvia de cenizas proporcionó nutrientes que estimularon el crecimiento del fitoplancton, que alcanzó concentraciones mucho más allá de los valores típicos observados en la región”.

“Nos impresionó observar la gran región con altas concentraciones de clorofila en tan poco tiempo después de la erupción”, dijo Dave Karl , coautor del estudio y director de C-MORE. "Esto muestra qué tan rápido el ecosistema puede responder a la fertilización con nutrientes".

“Un observador casual podría ver partes aparentemente muy diferentes del medio ambiente, en este caso, un volcán que produce una gran erupción y un cambio importante en la ecología de los océanos cercanos”, dijo Ken Rubin , coautor del estudio y vulcanólogo en SOEST. Departamento de Ciencias de la Tierra . "Sin embargo, nuestras observaciones ilustran la amplia interconexión e interdependencia de los diferentes aspectos del medio ambiente, tal vez incluso indicando un vínculo subestimado entre el vulcanismo y los ecosistemas marinos poco profundos a nivel mundial".

Tres de los autores del estudio habían evaluado y muestreado previamente una floración de fitoplancton más pequeña que se vinculó con la erupción de Kilauea de 2018, que destacó los impactos potenciales de las erupciones volcánicas en los ecosistemas oceánicos.

“Cuando me enteré de la erupción de Tonga, fue bastante sencillo modificar el código de computadora que había escrito para analizar las mediciones satelitales alrededor de Hawái para determinar el impacto de la erupción de Tonga en el ecosistema oceánico cercano”, dijo Barone. “Desde el primer momento de ver los resultados del análisis, quedó claro que había habido una respuesta rápida del fitoplancton en una gran región”.

El fitoplancton extrae de la atmósfera el dióxido de carbono que es responsable del calentamiento de la mayoría de las regiones de nuestro planeta. La erupción fue un evento de fertilización natural que reveló la capacidad de estas centrales eléctricas microscópicas para responder rápidamente, cuando se dan las condiciones adecuadas.

“La dinámica de este evento puede ayudarnos a predecir el comportamiento de los ambientes pelágicos, cuando se agregan nutrientes a las regiones del océano empobrecidas en nutrientes”, dijo Barone. “Este conocimiento puede resultar útil en la discusión sobre los impactos de las tecnologías de eliminación de dióxido de carbono basadas en la fertilización de los océanos”.

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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