James Webb también habla castellano

El telescopio espacial James Webb terminó una de las fases más importantes de su puesta en marcha: la alineación y ajuste de sus espejos.

 

El telescopio espacial James Webb terminó una de las fases más importantes de su puesta en marcha: la alineación y ajuste de sus espejos. En una prueba se demostró que podían dirigir perfectamente la luz hacia sus instrumentos y, así, tomar imágenes muy nítidas.

El siguiente paso es que cada uno de estos instrumentos se configure de forma individual. Un proceso que también dejará imágenes muy interesantes como la que acaba de publicar el equipo español de MIRI (Mid-Infrared Instrument), uno de los dos instrumentos que cuentan con una gran participación española. En la instantánea publicada recientemente por el equipo, se compara una imagen de la Gran Nube de Magallanes, tomada tanto con MIRI como con su predecesor, el satélite Spitzer.

El instrumento MIRI tiene una sensibilidad entre 10 y 100 veces mayor y una resolución angular de 6 a 8 veces más grande. Gracias a ello, será una pieza fundamental en el trabajo del telescopio espacial más potente de todos los tiempos. Cuenta con multitud de tareas programadas, que nos ayudarán a conocer en profundidad algunos de esos resquicios del universo que habían permanecido ocultos a nuestros ojos. Aún tendremos que esperar unos meses para verlo totalmente en acción.

El MIRI es un instrumento que trabaja en el rango infrarrojo del espectro electromagnético. Reúne en un solo instrumento las características de un espectrógrafo de campo integral, una cámara de imagen y un coronógrafo. Es decir, puede recoger espectros, tomar imágenes y bloquear la luz de objetos muy iluminados para conseguir observar otros mucho más débiles.

El investigador principal del equipo español de MIRI, Luis Colina, explica que este instrumento es “una pieza fundamental en la exploración del universo, desde exoplanetas y discos protoplanetarios, pasando por las regiones de formación de estrellas, hasta los agujeros negros en galaxias cercanas y la formación y evolución de galaxias desde los primeros tiempos de universo y a lo largo de su historia”.

Dentro de las áreas específicas del MIRI hay expertos del Centro de Astrobiología, por ejemplo, en el grupo de exoplanetas está David Barrado, él relata que este instrumento del James Webb será capaz de obtener imágenes directas de planetas masivos y relativamente jóvenes, además, se obtendrán espectros de varias enanas marrones, objetos de apariencia estelar pero con propiedades cercanas a los planetas, para determinar las propiedades de sus atmósferas.

También está el grupo de cartografiados cosmológicos donde se encuentra Pablo Pérez González. Él señala que MIRI “nos dará información sobre estrellas más viejas, más pequeñas y evolucionadas que están presentes en galaxias distantes”.

Luis Colina, al hablar del instrumento dice: “Al tratar de detectar estrellas más viejas y evolucionadas en  galaxias muy distantes, en épocas cercanas al origen del Universo, confiamos poder establecer cuándo se formaron las primeras estrellas y cuál fue su influencia en la posterior evolución del Universo”.

El MIRI nos dará información muy útil sobre galaxias cercanas. En esta área trabaja Almudena Alonso Herrera, ella sostiene que “MIRI permitirá estudiar el material que oscurece a los núcleos activos, la cinemática de los super vientos y las regiones centrales de estas galaxias donde se están formando nuevas estrellas”.

Si se trata del estudio de los agujeros negros intervienen Javier Álvarez y Álvaro Labiano, quienes tienen como misión tratar de entender el origen y la formación de los agujeros negros masivos que aparecen en las épocas tempranas del Universo.

MIRI (Mid-Infrared Instrument)
MIRI (Mid-Infrared Instrument)

Tanto MIRI como el resto de instrumentos ayudarán a confirmar algunos datos tomados por el Hubble o por otros dispositivos menos sofisticados. Pero, lógicamente, debe tener unos pasos a seguir. “Existe lo que se denomina como planificación a largo plazo, que abarca todo el primer año de operaciones del James Webb y cubre proyectos en todas las áreas de la astrofísica”, aclara Colina. “Estos estudios los realizarán los equipos que desarrollaron los instrumentos, pero también otros equipos científicos de todo el mundo que han obtenido tiempo de observación”.

De momento, mientras todos terminan su puesta a punto, MIRI ya ha demostrado lo que es capaz de hacer. Y es que no solo se pueden ver las estrellas con mucha nitidez. También se observa la emisión difusa debida a la emisión de unas moléculas que juegan un papel fundamental en la química del medio interestelar.

“MIRI dará una nueva perspectiva del nacimiento de las estrellas y sistemas protoplanetarios”. Y eso que solo estamos hablando de un instrumento. Uno de los dos con gran participación española (el otro es el NIRSpec). señala Colina.

Como el resto de los instrumentos del James Webb, MIRI se encuentra en fase de verificación y caracterización en órbita.  Es una fase que durará aún unos dos meses, por lo que al menos hasta julio no empezará a trabajar a pleno rendimiento.

Elaboración propia

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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