James Webb recibe una mejora en forma de rayos X

Cuatro de las primeras imágenes de calidad científica del observatorio más nuevo de la NASA han recibido un impulso de la visión de rayos X.

Las imágenes del Telescopio Espacial James Webb (JWST) reveladas este verano instantáneamente se volvieron icónicas, pero un nuevo equipo con el Observatorio de Rayos X Chandra de la NASA muestra que a pesar de ser el telescopio espacial más poderoso construido hasta ahora, el JWST no va a examinar el universo por su cuenta únicamente. De hecho, puede ser más efectivo cuando se combina con otros instrumentos. 

JWST está diseñado para ver el cosmos en infrarrojos, por lo que su trabajo se ve especialmente mejorado cuando se combina con instrumentos que observan el espacio en diferentes longitudes de onda de luz, como Chandra con su visión de rayos X. Las primeras imágenes que recibieron una actualización con datos de rayos X de Chandra revelan nuevas características que no eran visibles solo para JWST, según un comunicado de la NASA.

Una imagen que muestra el Quinteto de Stephan, en el que cuatro galaxias están encerradas en una compleja danza gravitatoria mientras una quinta galaxia es un observador distante de esta coreografía cósmica, ahora mostró características que los astrónomos nunca antes habían visto, en particular los resultados de sus interacciones, como colas de gas y estallidos de intensa formación estelar. Cuando se combinaron con los datos de Chandra y el Telescopio Espacial Spitzer retirado de la NASA, las observaciones del Quinteto de Stephan revelaron una onda de choque nunca antes vista que calentaba el gas a decenas de millones de grados en cualquier escala. Esta onda de choque es creada por una de las galaxias que atraviesa a las otras a alrededor de 2 millones de mph (3 millones de kph).

Las colisiones cósmicas también son clave para otro objeto fotografiado por JWST, la distante galaxia Cartwheel. Esta galaxia obtuvo su forma única cuando chocó con una galaxia más pequeña hace 100 millones de años. A medida que la galaxia más pequeña atravesaba el corazón de la galaxia Cartwheel, también inició una intensa formación estelar. Los datos de Chandra revelan rayos X en la galaxia Cartwheel emitidos por gas sobrecalentado y estrellas individuales explotadas, así como por estrellas de neutrones y agujeros negros que se alimentan con avidez del material arrancado de estrellas compañeras.

Quizás la más brillante de las primeras imágenes de JWST fue la de un cúmulo de galaxias llamado SMACS J0723, que se encuentra a 4200 millones de años luz de la Tierra. La adición de Chandra a estas observaciones revela gas calentado a decenas de millones de grados en cualquier escala.

Los cúmulos como SMACS J0723 albergan miles de galaxias y también vastos depósitos de gas sobrecalentado. Los científicos estiman que el gas revelado por la asociación JWST y Chandra posee una masa total de alrededor de 100 billones de veces la del sol. Eso es varias veces más que la masa de cada estrella en cada galaxia del cúmulo. 

El cuarteto de nuevas imágenes se completa con los Acantilados Cósmicos de la Nebulosa Carina en el borde de la región de formación estelar de NGC 3324, posiblemente la imagen más impresionante del primer conjunto de imágenes del JWST. 

La imagen de Chandra de estos acantilados, que se encuentran a unos 7.600 años luz de la Tierra, revela más de una docena de fuentes de rayos X, la mayoría de las cuales son estrellas ubicadas en la región exterior de un cúmulo estelar en la Nebulosa Carina. Estas estrellas tienen entre 1 y 2 millones de años, lo que las hace muy jóvenes en términos cósmicos. Las estrellas jóvenes como esta son más brillantes en las emisiones de rayos X que sus contrapartes más viejas. Los datos de Chandra son particularmente útiles aquí para identificar estrellas jóvenes en la Nebulosa Carina y distinguirlas de las estrellas más viejas de la Vía Láctea que podrían estar al acecho en la línea de visión de JWST.

En la mitad superior de la imagen mejorada con Chandra de la Nebulosa Carina también se muestra una emisión difusa de rayos X que probablemente proviene del gas caliente de las estrellas más masivas y calientes de la región, que están justo fuera del campo de visión de la imagen.

Durante su vida útil, que se planeó para durar cinco años pero que puede extenderse a más de 20, el JWST colaborará con otros instrumentos basados ​​en el espacio como Chandra, así como con telescopios basados ​​aquí en la Tierra. Las nuevas imágenes muestran cuán importantes serán estas colaboraciones para la astronomía en los próximos años.

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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