Identificados depósitos de combustible que alimentan la creación de nuevas estrellas

Se han identificado depósitos de combustible rodeando galaxias ricas en gas y fluyendo hacia las mismas para alimentar el proceso de creación de nuevas estrellas y planetas.

El científico estadounidense Sanchayeeta Borthakur se preguntó por qué se ha detectado que las galaxias del universo cercano crecen y se desarrollan a un ritmo tan acelerado, mayor a aquel que indicaría su nivel de reservas internas de gas formador de estrellas. Investigaciones anteriores en el campo de la formación estelar sugirieron que algunas galaxias están produciendo más estrellas de las que les permitiría su reserva de gas de formación estelar. Esto implica que debe estar entrando gas nuevo en las galaxias aportando materia para la formación de nuevas estrellas y planetas. En el estudio se utilizó un método estadístico conocido como correlación cruzada, y datos de dos catálogos de astronomía disponibles públicamente. Con toda esta información, se pudo cuantificar cómo las galaxias ricas en gas se asocian con las nubes que se ven en el medio intergaláctico.

Las galaxias son agrupaciones de miles de millones de estrellas. Nuestra propia galaxia es el mejor ejemplo: estrellas, gas y polvo interestelar orbitan alrededor del centro de la galaxia debido a la atracción gravitatoria de todas las demás estrellas. Nuevas generaciones de estrellas nacen a partir del gas que se condensa en regiones llamadas nubes moleculares gigantes y las estrellas, a veces, forman cúmulos de estrellas.

Cuando una estrella alcanza el final de su evolución puede devolver mucho gas al medio interestelar que será la fuente para una nueva generación de estrellas. Podemos imaginar a las galaxias como sistemas que transforman gas en estrellas y éstas nuevamente a gas.

Las galaxias disponen de una zona de abastecimiento de combustible estelar ubicada a su alrededor: desde estos depósitos ocultos fluyen nubes de gas que las nutren y provocan su crecimiento, formando así nuevas estrellas y planetas.

Los discos extendidos de las galaxias juegan un papel importante en cómo crecen las mismas. A medida que el gas viaja hacia el disco extendido, se irá convirtiendo en nuevas estrellas y comenzará a hacer crecer a la galaxia.

Se denominan discos extendidos a los enormes halos ubicados alrededor de cada galaxia, y que se encuentran bajo su influencia gravitacional. Pueden llegar a duplicar la extensión del área central de las galaxias, conteniendo las nubes gaseosas que generarán la formación de estrellas y, en consecuencia, el crecimiento de la galaxia.

Al poder medir con mayor precisión el gas presente en estas estructuras, los científicos cuentan con mejores herramientas para entender el proceso de formación de estrellas y saber así cómo crecen las galaxias. La combinación de la tecnología aplicada y la llegada de una nueva generación de telescopios podrán multiplicar los descubrimientos en este campo.

Y el crecimiento en esta área de la astronomía queda demostrado en un estudio publicado recientemente, en Astrophysical Journal por el astrónomo de la Universidad Estatal de Arizona (ASU) Sanchayeeta Borthakur, el estudio se basa en la identificación de tenues depósitos de combustible que rodean a las galaxias y de cómo este combustible puede caer en las galaxias, permitiéndoles formar nuevas estrellas y sistemas planetarios. 

El científico estadounidense se preguntó por qué se ha detectado que las galaxias del universo cercano crecen y se desarrollan a un ritmo tan acelerado, mayor a aquel que indicaría su nivel de reservas internas de gas formador de estrellas.

Investigaciones anteriores en el campo de la formación estelar sugirieron que algunas galaxias están produciendo más estrellas de las que les permitiría su reserva de gas de formación estelar. Esto implicaba para Borthakur, quien es profesor asistente en la Escuela de Exploración de la Tierra y el Espacio de ASU, que debe estar entrando gas nuevo en las galaxias y apoyando la formación de nuevas estrellas y planetas.

“Las observaciones de galaxias son similares a mirar por la ventana de un avión por la noche y ver las luces brillantes de la ciudad rodeadas de oscuridad. Encontrar esta fuente de combustible es como descubrir que en la oscuridad se encuentran las granjas y las rutas de suministro que sustentan a las poblaciones en las ciudades”, explica. Borthakur en un comunicado.

El escenario planteado desemboca en algunas preguntas lógicas: ¿de dónde proviene ese gas “extra”? ¿Cómo alimenta a las galaxias? ¿Dónde están localizados los depósitos de combustible estelar? Para resolver estas incógnitas, Borthakur acudió a datos de sondeos de distintas zonas del cosmos realizados con el telescopio de Arecibo y el telescopio espacial Hubble.

A partir de estas investigaciones previas, pudo reconstruir el entramado cósmico que permite alimentar a las galaxias, desde depósitos de combustible estelar que las rodean y que no se dejan ver fácilmente.

Para determinar dónde se podría originar el gas, Borthakur utilizó un método estadístico conocido como correlación cruzada (para medir la asociación entre dos cantidades), y datos de dos catálogos de astronomía disponibles públicamente. Con toda esta información, pudo cuantificar cómo las galaxias ricas en gas se asocian con las nubes que se ven en el medio intergaláctico.

“Es como descubrir la existencia y ubicación de gasolineras en una imagen de una ciudad llena de vehículos”, dice Borthakur.

Sabiendo que las galaxias como la nuestra seguirán creciendo y formando muchos más sistemas solares en función del ingreso de nuevo material, para los próximos pasos, se espera identificar las vías a través de las cuales estas nubes de gas pueden llegar a las regiones internas de las galaxias donde se forman las estrellas.

“Las galaxias como la nuestra seguirán creciendo formando muchos más sistemas solares a medida que ingrese nuevo material”, explica. “Comprender la fuente del combustible estelar nos permite predecir si se formarán nuevas estrellas en el futuro”.

 

Fuentes: https://www.europapress.es/ciencia/astronomia/noticia-astronomos-encuentran-combustible-estelar-rodea-galaxias-20220120113237.html

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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