Hubble capta una extraña galaxia

Si miras hacia el cielo nocturno con un telescopio y ves más allá de lo que es visible a simple vista, verás muchas estrellas que en realidad son impostoras. Muchos de esos puntos de luz son en realidad galaxias, colecciones de millones a billones de estrellas. Las galaxias están compuestas de estrellas, polvo y materia oscura, todos unidos por la gravedad.

 

Una nueva imagen del Telescopio Espacial Hubble muestra unas particulares "flores" de color rojo brillante de una formación estelar muy diferente a muchas de las galaxias que acostumbramos a ver.

Se trata de una galaxia enana irregular llamada NGC 1156. Ubicada a 25 millones de años luz de la Tierra en la constelación de Aries, NGC 1156 cuenta con una estructura única a diferencia de la mayoría de las otras galaxias: una "maravilla de la morfología galáctica", según a una declaración de la Agencia Espacial Europea (ESA), que es un socio en la misión.

"Sus miles de estrellas brillantes evocan una galaxia espiral, pero carece de la característica estructura 'sinuosa'", escribieron los funcionarios de la ESA en un comunicado de prensa. "Sin embargo, también irradia un brillo difuso, muy parecido a una galaxia elíptica y su núcleo de estrellas más viejas y rojas. Esta maravilla galáctica es conocida por los astrónomos como NGC 1156.".

Las galaxias elípticas tienen una forma elipsoidal uniforme. Por lo general, contienen una proporción mucho mayor de estrellas más antiguas que las galaxias espirales. Las galaxias elípticas se encuentran típicamente en cúmulos de galaxias. Hay un concepto erróneo común de que los astrónomos solían pensar que las galaxias elípticas eran las precursoras evolutivas de las galaxias espirales, porque el propio Hubble se refirió a las galaxias elípticas como 'tipo temprano' y a las galaxias espirales como 'tipo tardío'. 

Mientras que las galaxias espirales tienen ricas reservas de polvo y gas que alimentan la formación de estrellas, las galaxias elípticas parecen haber agotado prácticamente ese combustible, por lo que hay muy poca materia prima para la formación de nuevas estrellas. Por lo tanto, parece probable que las galaxias elípticas están pobladas en gran parte por estrellas que se formaron dentro de galaxias espirales activas.

Algunas bolsas de gas dentro de NGC 1156 giran en dirección opuesta al resto de la galaxia, lo que sugiere que ha habido un encuentro cercano con otra galaxia en el pasado de NGC 1156. La gravedad de esta otra galaxia, y el caos turbulento de tal interacción, podrían haber alterado la probable rotación más ordenada del material dentro de NGC 1156, produciendo el extraño comportamiento que vemos hoy.

La energía extrema de las estrellas jóvenes recién formadas da color a la galaxia, contra el resplandor rojo del gas de hidrógeno ionizado, mientras que su centro está densamente repleto de generaciones de estrellas más antiguas.

Las galaxias espirales suelen exhibir una protuberancia central formada por estrellas más viejas y más tenues rodeadas por un disco giratorio plano de estrellas jóvenes y calientes. Si bien NGC 1156 tiene un centro densamente poblado con generaciones de estrellas más antiguas, sus estrellas más jóvenes no están contenidas en los brazos espirales reveladores que rodean la galaxia.

Las galaxias espirales son colecciones retorcidas de estrellas y gas que a menudo tienen formas hermosas y están formadas por estrellas jóvenes y calientes. La mayoría de las galaxias que los científicos han descubierto hasta ahora son galaxias espirales, a diferencia de las otras dos categorías principales de formas de galaxias: elípticas e irregulares.

La Vía Láctea, la galaxia que incluye la Tierra y nuestro sistema solar, es un ejemplo de galaxia espiral.

Dado que carece de cualquier tipo de forma distintiva, ni una estructura espiral ni elíptica, los astrónomos han clasificado a NGC 1156 como una galaxia irregular enana. Sin embargo, la galaxia también se clasifica como aislada porque no hay otras galaxias ubicadas lo suficientemente cerca como para influir en su forma extraña y la formación continua de estrellas, así lo detallan los astrónomos en el comunicado.

Si bien Hubble ha fotografiado previamente NGC 1156, la nueva imagen fue capturada como parte de un programa llamado Cada galaxia cercana conocida, que tiene como objetivo llenar un vacío en las observaciones galácticas.

Los astrónomos notaron que solo tres cuartas partes de las galaxias dentro de poco más de 30 millones de años luz de la Tierra habían sido observadas por el Hubble con suficiente detalle para estudiar la composición de las estrellas dentro de ellas. Los científicos propusieron que, entre proyectos más grandes, el Hubble podría tomar instantáneas del cuarto restante, incluido NGC 1156. Los programas de relleno de brechas como este aseguran que se haga el mejor uso del valioso tiempo de observación del Hubble".

Referencia:

ESSA. 2022. A Marvel of Galactic Morphology. (Press Release)

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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