Encuentran el lugar de donde proviene el meteorito de Marte más famoso

Hace millones de años, comenzó un viaje épico desde Marte. Un asteroide gigante se estrelló contra la superficie, arrancando trozos de la corteza marciana y arrojándolos al espacio.

 

En 2011, uno de esos trozos de roca fue extraído del desierto del Sahara. Su trayectoria lo había llevado, por casualidad, hasta la Tierra.

Apodado Black Beauty por su glorioso tono oscuro y brillante, se cree que el meteorito catalogado NWA 7034  es el trozo más antiguo de Marte que tenemos. Y ahora se ha rastreado hasta el lugar preciso donde golpeó el asteroide que lo lanzó.

El equipo ha llamado a ese cráter de impacto Karratha, en honor a una región de Australia donde se pueden encontrar algunas de las rocas más antiguas de la Tierra.

Este nuevo contexto geológico para la roca, un mineral volcánico, compuesto de diferentes tipos de roca en lo que se conoce como brecha, ayudará a las comparaciones de la historia de formación de la Tierra y Marte.

"Por primera vez, conocemos el contexto geológico de la única muestra marciana brechada disponible en la Tierra", explicó el científico planetario Anthony Lagain de la Universidad de Curtin en Australia, quien dirigió el equipo internacional de investigadores.

"Encontrar la región donde se origina el meteorito 'Belleza Negra' es fundamental porque contiene los fragmentos marcianos más antiguos jamás encontrados, con una antigüedad de 4 480 millones de años, y muestra similitudes entre la muy antigua corteza de Marte, con una antigüedad de unos 4 530 millones de años, y continentes de la Tierra de hoy. La región que identificamos como la fuente de esta muestra única de meteorito marciano constituye una verdadera ventana al entorno más primitivo de los planetas, incluida la Tierra, que nuestro planeta perdió debido a la tectónica de placas y la erosión".

Hasta la fecha, alrededor de 300 meteoritos de Marte han terminado aquí en la Tierra. Black Beauty, que consiste en un trozo de roca de 320 gramos, es absolutamente único: además de ser la pieza más antigua de Marte que tenemos, es la única pieza de brecha volcánica entre todos ellos.

Se cree que es un registro de las primeras condiciones en Marte, pero el lugar de Marte seguía siendo un misterio. El planeta rojo está plagado de cráteres de impacto, lo que hace que rastrear un meteorito hasta cualquiera de ellos sea extremadamente desafiante.

Para hacerlo, Lagain y sus colegas utilizaron el poderoso Centro de Investigación de Supercomputación Pawsey en Australia Occidental y un algoritmo desarrollado en la Universidad de Curtin con el propósito expreso de detectar cráteres de impacto. Un análisis del tamaño y la distribución espacial de 90 millones de cráteres detectados por este algoritmo permitió a los científicos acotar el origen de Black Beauty.

Sus resultados revelaron múltiples impactos en la formación de Black Beauty. Los fragmentos más antiguos de la roca fueron arrancados de la corteza marciana hace alrededor de 1 500 millones de años desde un lugar marcado por el cráter Khujirt de 40 kilómetros de ancho en el hemisferio sur de Marte. Este material volvió a caer a Marte, donde permaneció hasta hace unos 5 a 10 millones de años, cuando el impacto que creó el cráter Karratha lo arrojó de nuevo, enviándolo al espacio en su viaje a la Tierra.

Investigaciones anteriores en Curtin encontraron choques en los cristales de circón del meteorito que datan de hace 4 450 millones de años, lo que indica un impacto masivo también en ese momento. Aunque se desconoce el sitio de ese supuesto impacto, parece que parte del material de Black Beauty puede haber estado involucrado en al menos tres impactos en Marte.

Los hallazgos sugieren que la región de la que se expulsó inicialmente la roca puede ser una reliquia de la corteza marciana primordial y, por lo tanto, de gran interés para futuras exploraciones de Marte.

El trabajo, además, podría usarse para rastrear los orígenes de algunos de los otros meteoritos que Marte ha arrojado a la Tierra. Esto podría ayudar a reconstruir con mayor detalle una línea de tiempo de la historia geológica de Marte. Y también hay implicaciones para otros cuerpos con muchos cráteres en el Sistema Solar, como Mercurio y la Luna.

"Estamos... adaptando el algoritmo que se usó para identificar el punto de eyección de Black Beauty desde Marte para desbloquear otros secretos de la Luna y Mercurio", dijo la astrogeóloga Gretchen Benedix de la Universidad de Curtin.

Esto ayudará a desentrañar su historia geológica y responder preguntas candentes que ayudarán a futuras investigaciones del Sistema Solar, como el programa Artemis para enviar humanos a la Luna a fines de la década o la misión BepiColombo, en órbita alrededor de Mercurio en 2025"

Referencia:

A. Lagain. et al. Early crustal processes revealed by the ejection site of the oldest martian meteorite. Nature communications. 2022. doi.org/10.1038/s41467-022-31444-8

 

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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