El Sol ha disparado una onda de plasma a Mercurio

Una gigantesca ola de plasma se lanzó desde el sol y se estrelló contra Mercurio, probablemente desencadenando una tormenta geomagnética.

 

El pasado martes 12 de abril, una gigantesca ola de plasma se lanzó desde el sol y se estrelló contra Mercurio, probablemente desencadenando una tormenta geomagnética y arrasando material de la superficie del planeta.

La eyección de masa coronal o CME como se la conoce por sus siglas en inglés, es una poderosa erupción, más concretamente, es una nube gigante de plasma solar empapada con líneas de campo magnético que a menudo es expulsada del Sol durante fuertes erupciones solares de larga duración y erupciones de filamentos. Una eyección de masa coronal puede escapar del Sol durante las erupciones en el Sol, como erupciones solares y erupciones de filamentos.

En la tarde del 11 de abril pasado, fue captada esta eyección de masa coronal, emanando del lado opuesto del sol y tardó menos de un día en golpear el planeta más cercano a nuestra estrella, es decir Mercurio, donde pudo haber creado una atmósfera temporal e incluso material añadido a la cola de cometa de Mercurio.

La onda de plasma provino de una mancha solar, áreas en el exterior del sol donde los poderosos campos magnéticos, creados por el flujo de cargas eléctricas, se anudan antes de romperse repentinamente. Las manchas solares son regiones más frías que limitan parte de la intensa energía que se encuentra debajo de ellas. La energía de este proceso de ruptura se libera en forma de ráfagas de radiación llamadas erupciones solares o como ondas de plasma.

En planetas que tienen fuertes campos magnéticos, como la Tierra, las CME son absorbidas y desencadenan poderosas tormentas geomagnéticas. Durante estas tormentas, el campo magnético de la Tierra se comprime ligeramente por las ondas de partículas altamente energéticas, que se filtran por las líneas del campo magnético cerca de los polos y agitan las moléculas en la atmósfera, liberando energía en forma de luz para crear auroras de colores en el cielo nocturno.

El Sol ha disparado una onda de plasma a Mercurio
El Sol ha disparado una onda de plasma a Mercurio

Los movimientos de estas partículas cargadas eléctricamente pueden inducir campos magnéticos lo suficientemente poderosos como para enviar satélites a la Tierra, y los científicos advirtieron que estas tormentas geomagnéticas podrían incluso paralizar Internet. Una tormenta solar severa podría sumir al mundo en un "apocalipsis de Internet" que mantiene a grandes sectores de la sociedad fuera de línea durante semanas o meses, escribió Sangeetha Abdu Jyothi, profesor asistente en la Universidad de California, Irvine.

Sin embargo, a diferencia de la Tierra, Mercurio no tiene un campo magnético muy fuerte. Este hecho, junto con su proximidad a las eyecciones de plasma de nuestra estrella, significa que ha sido despojada de cualquier atmósfera permanente durante mucho tiempo. Los átomos que quedan en Mercurio se pierden constantemente en el espacio, formando una cola de material expulsado similar a un cometa detrás del planeta.

Pero el viento solar, el flujo constante de partículas cargadas, los núcleos de elementos como helio, carbono, nitrógeno, neón y magnesio del sol, y los maremotos de partículas de las CME reponen constantemente las diminutas cantidades de átomos de Mercurio, dándole un estado fluctuante, delgada capa de atmósfera.

Anteriormente, los científicos no estaban seguros de si el campo magnético de Mercurio era lo suficientemente fuerte como para inducir tormentas geomagnéticas. Sin embargo, la investigación publicada en dos artículos en las revistas Nature Communications y Science China Technological Sciences en febrero ha demostrado que el campo magnético es, de hecho, lo suficientemente fuerte.

El primer artículo mostró que Mercurio tiene una corriente de anillo, una corriente de partículas cargadas en forma de rosquilla que fluye alrededor de una línea de campo entre los polos del planeta, y el segundo artículo señaló que esta corriente de anillo es capaz de desencadenar tormentas geomagnéticas.

“Las observaciones previas de subtormentas han demostrado que en la cola magnética de Mercurio se producen procesos rápidos, frecuentes e intensos de inyección de iones y energización, que podrían enviar protones energéticos a la magnetosfera interna” señala Qiu Gang Zong coautor del estudio. "Los procesos son bastante similares a aquí en la Tierra", agregó en un comunicado Zong, coautor de ambos estudios y profesor de física espacial en el Instituto Geofísico Fairbanks de la Universidad de Alaska . "Las principales diferencias son el tamaño del planeta y Mercurio tiene un campo magnético débil y prácticamente no tiene atmósfera".

La actividad del sol ha estado aumentando mucho más rápido de lo que predijeron los pronósticos oficiales anteriores, según el Centro de Predicción del Clima Espacial de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica . El sol se mueve entre altibajos de actividad a lo largo de un ciclo aproximado de 11 años, pero debido a que el mecanismo que impulsa este ciclo solar no se comprende bien, es un desafío para los científicos predecir su duración y fuerza exactas.

Referencia:

Qiu Gang Zong. Et al. Magnetic storms in Mercury’s magnetosphere. Springer 2022. doi.org/10.1007/s11431-022-2009-8

 

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

Continúa leyendo