El primer avión de pasajeros eléctrico está a punto de despegar

Después de años de desarrollo en tierra, el avión Alice totalmente eléctrico de la despegó silenciosamente para su primer vuelo de prueba.

Después de años de desarrollo en tierra, el avión Alice, totalmente eléctrico, de la empresa Eviation despegó silenciosamente la mañana del 27 de septiembre para su primer vuelo de prueba.

“Esto es historia”, dijo Gregory Davis, presidente y director ejecutivo de Eviation. “No hemos visto cambios en la tecnología de propulsión de la aeronave desde que pasamos del motor de pistón al motor de turbina. Fue en la década de 1950 cuando se vio por última vez una tecnología completamente nueva como esta”.

El piloto de pruebas Steve Crane guió el avión de nueve pasajeros, propulsado por dos motores eléctricos de 640 kilovatios, a través de su despegue del Aeropuerto Internacional del Condado de Grant en Moses Lake, una instalación en el desierto alto del este de Washington que a menudo se usa para probar innovaciones en aviación.

Cuando los motores se aceleraban, sonaban como cortadoras de césped eléctricas. Y cuando el avión volaba por encima, el ruido era más como un zumbido que como un rugido.

Alice voló durante ocho minutos y alcanzó una altitud máxima de 3500 pies antes de aterrizar de manera segura en el aeropuerto.

Ante la pregunta ¿cómo estuvo el viaje? Crane respondió: “Fue maravilloso”,  se manejó tal como pensamos que lo haría. Muy receptivo, muy rápido con el acelerador, y tuvimos un aterrizaje maravilloso. No podría estar más feliz”. Crane explicó que el vuelo relativamente corto estaba destinado a ser el primero de una serie de "pequeños pasos".

Eviation, con sede en Arlington, Washington, se encuentra en una lista cada vez mayor de empresas que tienen como objetivo hacer que la aviación sea más eficiente y menos costosa aprovechando los avances en la tecnología de baterías y propulsión eléctrica.

“Lo que acabamos de hacer es historia en la aviación”, dijo Gregory Davis, presidente y director ejecutivo de Eviation, después del vuelo. “Se trata de cambiar la forma en que volamos. Se trata de conectar comunidades de manera sostenible, y obviamente estamos radiantes de orgullo”.

El avión Alice, lleva un nombre inspirado en el libro "Alicia en el país de las maravillas" y la canción "White Rabbit" de Jefferson Airplane. Tres versiones diferentes del Alice están en etapas de prototipo: una variante de "viajeros diarios", una versión ejecutiva y una especializada para carga. La configuración de cercanías tiene nueve pasajeros y dos pilotos, así como 850 libras de carga. El diseño ejecutivo tiene seis asientos para pasajeros para un vuelo más espacioso, y el avión de carga tiene un volumen de 450 pies cúbicos.

Davis dijo que el objetivo inicial es construir un avión con un alcance máximo de 200 a 300 millas náuticas. De acuerdo con las estadísticas de Eviation, la carga útil máxima de Alice sería de 2500 a 2600 libras, y su velocidad operativa máxima sería de 300 mph.

Davis reconoció que las especificaciones de diseño y las capacidades de la versión de producción del avión pueden ser algo así como un objetivo móvil, debido a la dependencia de Eviation de las mejoras en la tecnología de baterías. “Va a ser de fibra de carbono, va a ser fly-by-wire, va a ser eléctrico, así que en ese sentido, es el mismo avión”, dijo Davis. “En cuanto al diseño real de la aeronave, creo que todo evolucionará”.

Hace tres años, Eviation dijo que el precio de lista de un avión Alice sería de $4 millones, pero hoy Davis se negó a proporcionar una etiqueta de precio actualizada. Ahora que el precio de los metales preciosos para las baterías ha subido, “No confiaría en nada de lo que se mencionó hace unos años”, dijo.

Es probable que las aerolíneas tengan que pagar mucho más en 2027, y con una capacidad para nueve pasajeros y un alcance de hasta 400 km, puede que no parezca una ganga. Pero esto es un comienzo.

En cualquier caso, el precio de lista de un avión no siempre refleja lo que pagan los clientes. El precio real generalmente se decide en privado sobre una base de acuerdo por acuerdo, y ya se han anunciado varios acuerdos. 

Las aerolíneas regionales Cape Air y Global Crossing Airlines, ambas con sede en EE.UU., han realizado pedidos de 75 y 50 aviones Alice, respectivamente. Cape Air dice que vuela más de 400 vuelos regionales por día en ciudades de los EE. UU. y el Caribe, y Alice podría cubrir “fácilmente” el 80 por ciento de sus vuelos.

No son solo las aerolíneas regionales las que están interesadas en Alice. DHL Express planea tener una pequeña flota de aviones totalmente eléctricos, y el servicio de mensajería ha realizado un pedido de 12 aviones Alice Cargo. Al igual que el avión de pasajeros, la versión de carga tendrá capacidades relativamente bajas en comparación con los aviones tradicionales. Pero, de nuevo, los aviones totalmente eléctricos están literalmente despegando.

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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