El imponente brazo espiral de la extraña galaxia distante

Una imagen reciente de una galaxia distante revela el objeto celeste flexionando uno de sus brazos espirales creando una forma peculiar que lo hace destacar entre sus contrapartes.

Una imagen reciente de una galaxia distante revela el objeto celeste flexionando uno de sus brazos espirales creando una forma peculiar que lo hace destacar entre sus contrapartes.

El telescopio Gemini Norte en Hawai ha captado el imponente brazo espiral superdesarrollado de la extraña galaxia espiral torcida NGC 772, que se extiende hacia el borde izquierdo de la imagen.

El Telescopio Gemini Norte de 8 metros, Frederick C. Gillett, se encuentra cerca de la cumbre de Maunakea en Hawai'i, fue diseñado y construido, en parte, para proporcionar la mejor calidad de imagen posible desde tierra para los telescopios de su tamaño. Gemini Norte y su telescopio gemelo en Chile son los únicos grandes telescopios del mundo con espejos primarios recubiertos de plata.

Estos recubrimientos especiales hacen que los telescopios se destaquen en una amplia variedad de capacidades ópticas e infrarrojas, permitiendo a los astrónomos de la Asociación Gemini explorar el Universo en profundidad y con detalles sin precedentes.

Este brazo extra grande de la peculiar galaxia, se debe a uno de los vecinos rebeldes de NGC 772, la galaxia elíptica enana NGC 770. Las interacciones de marea entre NGC 772 y su diminuta compañera han distorsionado y estirado uno de los brazos de la galaxia espiral, dándole la apariencia torcida que se ve en la imagen a la que hacer referencia NOIRLab, que opera los telescopios Gemini.

A cien millones de años luz de nosotros, NGC 772 también carece de una barra central brillante. Otras galaxias espirales, como la galaxia de Andrómeda o nuestra propia Vía Láctea, exhiben barras centrales prominentes: grandes estructuras lineales compuestas de gas, polvo e innumerables estrellas. Sin barra, los brazos espirales de NGC 772 se extienden directamente desde el brillante centro de la galaxia.

Brazo espiral
Brazo espiral

La apariencia inusual de la galaxia le ha valido la distinción de aparecer en el «Atlas de galaxias peculiares», una cuidadosa selección del astrónomo Halton Arp de algunas de las extrañas y maravillosas galaxias que pueblan el universo. El Atlas fue publicado originalmente en 1966 por el Instituto de Tecnología de California y contiene 338 galaxias en total.

El objetivo principal del catálogo era presentar fotográficamente ejemplos de los diferentes tipos de estructuras inusuales que se encuentran en las galaxias en nuestra vecindad. Arp se dio cuenta de que la razón por la que las galaxias tienen formas elípticas y espirales aún no se entendía bien.

Percibió las Galaxias peculiares como una especie de pequeños "experimentos" que los astrónomos podían usar para comprender los procesos físicos que forman las galaxias elípticas y espirales. Con este catálogo los astrónomos tenían un resumen de las Galaxias peculiares que podían estudiar en detalle. El Atlas no contiene una visión completa de las Galaxias peculiares del cielo, sino que sólo proporciona ejemplos de cada fenómeno observado en galaxias cercanas.

En el momento de su publicación, los procesos que causaron las diferentes formas eran todavía poco conocidos, las galaxias en el catálogo están ordenadas de acuerdo a su apariencia: la mayoría de las galaxias en el catálogo son más notas con otras designaciones, sólo algunas están más familiarizadas con el número asignado a ella por el Arp, como Arp 220.

Hoy en día los procesos físicos que llevaron a la formación de galaxias en el catálogo son bien entendidos. Un gran número de estos objetos son galaxias en interacción, como M51 (Arp 85), Arp 220 y galaxias antena. Un pequeño número son simples galaxias enanas que no tienen suficiente masa para permitir la formación de estructuras cohesivas. Otro pequeño número de galaxias son radiogalasies. Estos objetos contienen núcleos galácticos activos que producen potentes chorros de gas llamados chorros relativistas. El atlas contiene M87 (Arp 152) y Centaurus A (Arp 153).

Las 338 galaxias en el atlas son una galería de pícaros de formas de galaxias extrañas e inusuales elegidas para proporcionar a los astrónomos un catálogo de estructuras de galaxias extrañas. Las entradas en el «Atlas de galaxias peculiares» incluyen galaxias con colas de marea, anillos, chorros, segmentos separados y una serie de otras idiosincrasias estructurales.

Si bien las peculiaridades de NGC 772 dominan la  imagen captada por el potente telescopio Gemini, también hay una colección de galaxias que acechan en el fondo. Las manchas y manchas brillantes que ensucian la singular imagen, son galaxias distantes; algunos de los ejemplos más cercanos se pueden resolver en formas espirales características.

Cada dirección en el cielo hacia la que los astrónomos han apuntado los telescopios contiene una rica alfombra de galaxias, con un estimado de 2 billones de galaxias en total en nuestro universo observable.

Referencia: 

NoirLab. 2022. Strong-Arming a Galaxy (Press Release)
 
Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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