El deshielo en Groenlandia es peor de lo que pensábamos

La pérdida de hielo en Groenlandia podría ser seis veces mayor para fines de siglo de lo que se pensaba anteriormente.

Según un nuevo estudio que combinó GPS, datos satelitales y modelos numéricos, la pérdida de hielo del noreste de Groenlandia podría ser seis veces mayor para fines de siglo de lo que se pensaba anteriormente.

El hielo fluye continuamente de los glaciares que se derriten en Groenlandia a un ritmo acelerado, lo que aumenta drásticamente los niveles globales del mar. Los nuevos resultados de un estudio publicado el 9 de noviembre, indican que los modelos existentes han subestimado la cantidad de hielo que se perderá durante el siglo XXI. Por lo tanto, su contribución al aumento del nivel del mar será significativamente mayor.

Para 2100, la corriente de hielo del noreste de Groenlandia contribuirá seis veces más al aumento del nivel del mar de lo que sugerían los modelos anteriores, agregando entre 13,5 y 15,5 mm, según el nuevo estudio. Esto es equivalente a la contribución de toda la capa de hielo de Groenlandia en los últimos 50 años. La investigación fue realizada por investigadores de Dinamarca, Estados Unidos, Francia y Alemania.

"Nuestras proyecciones anteriores de pérdida de hielo en Groenlandia hasta 2100 están muy subestimadas", dijo el primer autor Shfaqat Abbas Khan, profesor de DTU Space. "Los modelos se ajustan principalmente a las observaciones en el frente de la capa de hielo, que es de fácil acceso y donde, visiblemente, están sucediendo muchas cosas". detalla Abbas Khan.

El estudio se basa en parte en los datos recopilados de una red de estaciones GPS precisas que llegan hasta 200 km tierra adentro en la corriente de hielo del noreste de Groenlandia, ubicada detrás de los glaciares Nioghalvfjerdsfjord Gletscher y Zachariae Isstrøm, uno de los terrenos más hostiles y remotos de la Tierra. Los datos del GPS se combinaron con datos de elevación de la superficie de la misión del satélite CryoSat-2 y modelos numéricos de alta resolución.

"Nuestros datos nos muestran que lo que vemos que sucede en el frente llega hasta el corazón de la capa de hielo", dijo Abbas Khan. "Podemos ver que toda la cuenca se está adelgazando y la velocidad de la superficie se está acelerando. Cada año, los glaciares que hemos estudiado se han retirado más hacia el interior, y predecimos que esto continuará durante las próximas décadas y siglos. Bajo el clima actual, es difícil concebir cómo podría detenerse este retroceso ", concluye. 

En 2012, después de una década de derretimiento, las extensiones flotantes de Zachariae Isstrøm colapsaron y desde entonces el glaciar se ha retirado tierra adentro a un ritmo acelerado. Y aunque el invierno de 2021 y el verano de 2022 han sido particularmente fríos, los glaciares siguen retrocediendo. 

Dado que el noreste de Groenlandia es un llamado desierto ártico (las precipitaciones son tan bajas como 25 mm por año en algunos lugares), la capa de hielo no se está regenerando lo suficiente como para mitigar el derretimiento. Sin embargo, no es fácil estimar cuánto hielo se pierde y qué tan lejos en la capa de hielo ocurre el proceso. 

El interior de la capa de hielo, que se mueve a menos de un metro por año, es difícil de monitorear, lo que limita la capacidad de hacer proyecciones precisas.

"Es realmente sorprendente que podamos detectar un cambio de velocidad sutil a partir de datos de GPS de alta precisión, que en última instancia, cuando se combinan con un modelo de flujo de hielo, nos informan sobre cómo se desliza el glaciar sobre su lecho", dijo el coautor Mathieu Morlighem, profesor de ciencias de la tierra en Dartmouth College.

"Es posible que lo que encontramos en el noreste de Groenlandia pueda estar sucediendo en otros sectores de la capa de hielo. Muchos glaciares se han estado acelerando y adelgazando cerca del margen en las últimas décadas. Los datos del GPS nos ayudan a detectar hasta dónde se propaga esta aceleración hacia el interior, potencialmente 200-300 km de la costa. Si esto es correcto, la contribución de la dinámica del hielo a la pérdida de masa total de Groenlandia será mayor de lo que sugieren los modelos actuales". asegura Morlighem.

El Zachariae Isstrøm se mantuvo estable hasta 2004, seguido de un retroceso constante del frente de hielo hasta 2012, cuando una gran parte de las secciones flotantes se desconectaron. 

A medida que se incluyan en los modelos observaciones más precisas del cambio en la velocidad del hielo, es probable que las estimaciones del IPCC de un aumento global del nivel del mar de 22-98 cm deban corregirse al alza.

"Prevemos cambios profundos en los niveles globales del mar, más de lo que actualmente proyectan los modelos existentes", dijo el coautor Eric Rignot, profesor de ciencias del sistema terrestre en la Universidad de California, Irvine.

"Los datos recopilados en el vasto interior de las capas de hielo, como los que se describen aquí, nos ayudan a representar mejor los procesos físicos incluidos en los modelos numéricos y, a su vez, brindan proyecciones más realistas del aumento global del nivel del mar", señala Rignot.

Referencias:

Shfaqat A. Khan. et al. Extensive inland thinning and speed-up of Northeast Greenland Ice Stream.  Nature 2022. https://doi.org/10.1038/s41586-022-05301-z

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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