El 50% de los arrecifes de coral estarán deteriorados en 2050

Una nueva investigación advierte que el cambio climático sin freno puede afectar a la mitad de los ecosistemas de arrecifes de coral en todo el mundo.

Hay más malas noticias para el planeta tierra si el cambio climático continúa sin cesar. Una nueva investigación publicada el pasado 11 de octubre en la revista de acceso abierto PLOS Biology por investigadores de la Universidad de Hawái en Manoa, Estados Unidos, revela que, en el peor de los casos, la mitad de los ecosistemas de arrecifes de coral en todo el mundo se enfrentarán permanentemente a condiciones inadecuadas en solo una docena de años.

Los arrecifes de coral, con sus llamativos colores, son el objetivo de todas las cámaras. Pero no solo son una explosión visual: los arrecifes de coral son verdaderos paraísos de la biodiversidad y, además, ofrecen protección, alimento y trabajo a más de 500 millones de personas. 

Los ecosistemas tropicales de arrecifes de coral son algunos de los más variados del mundo y proporcionan estabilidad económica y social a muchos países a manera de seguridad alimentaria, puesto que la pesca en arrecifes ofrece empleos tanto en alimentación como en el sector de la pesca, así como ingresos económicos provenientes del turismo, así lo indica la NOAA.

Los corales sirven de hábitat a unas algas microscópicas llamadas zooxantelas con las que establecen una peculiar simbiosis: les proporcionan cobijo a cambio de alimentos, nutrientes que las algas fabrican por medio de la fotosíntesis. Por esta razón los arrecifes de coral se encuentran en aguas poco profundas, claras y cálidas, donde la luz solar puede llegar fácilmente a las algas. 

Las causas principales del colapso de los ecosistemas de coral proceden de actividades humanas como son la sobrepesca, la contaminación de los mares, el turismo insostenible y el calentamiento global. 

La capacidad de los ecosistemas para adaptarse a los cambios dentro de su entorno depende en gran medida del tipo y el impacto de sus factores de estrés ambientales específicos. Los arrecifes de coral, en particular, son sensibles a estas condiciones ambientales inadecuadas. Sin embargo, la línea de tiempo para la idoneidad ambiental ha sido objeto de debate.

Utilizando CMIP5, un marco experimental diseñado para calcular modelos globales diseñados para mejorar el conocimiento del cambio climático, los investigadores observaron proyecciones globales de cinco factores de estrés ambiental desde escenarios históricos hasta proyecciones para el año 2100. Estos factores de estrés incluyen temperatura de la superficie del mar, acidificación del océano, tormenta tropical, uso de la tierra y proyecciones de población humana.

"Si bien los impactos negativos del cambio climático en los arrecifes de coral son bien conocidos, esta investigación muestra que en realidad son peores de lo previsto debido a una amplia combinación de factores estresantes inducidos por el cambio climático", dijo la autora principal Renee Setter, estudiante de doctorado en la Universidad de Hawái en Manoa. 

"También fue esclarecedor descubrir que el coral se enfrentaría a múltiples factores estresantes, lo que plantea un obstáculo y un desafío aún mayor que debería superarse para aumentar la posibilidad de supervivencia". Continuó Setter en su explicación. 

Setter y sus colegas descubrieron que, en el escenario de negocios habituales, 2050 es el año medio en el que se prevé que las condiciones ambientales se vuelvan inadecuadas para los arrecifes de coral del mundo cuando se observa un solo factor estresante. 

Cuando se consideran múltiples factores estresantes, la fecha cae en 2035. Además, para 2055, se proyecta que la mayoría de los arrecifes de coral del mundo (99 por ciento) enfrentarán condiciones inadecuadas basadas en al menos uno de los cinco factores estresantes estudiados. Para el año 2100, se anticipa que el 93 por ciento de los arrecifes del mundo estarían amenazados por dos o más de los factores de estrés identificados por los investigadores.

"Sabemos que los corales son vulnerables al aumento de la temperatura de la superficie del mar y las olas de calor marinas debido al cambio climático. Pero es importante incluir el impacto antropogénico completo y los numerosos factores estresantes a los que están expuestos los arrecifes de coral para tener una mejor idea de los riesgos generales. a estos ecosistemas", agregó el coautor Erik Franklin, profesor asociado de investigación en la Universidad de Hawái en Manoa. "Esto tiene grandes implicaciones para nuestros arrecifes hawaianos locales que son clave para la biodiversidad, la cultura, la pesca y el turismo locales", concluye.

El equipo de investigación ahora se está preparando para entrar en la siguiente fase de su trabajo. Echarán un vistazo más de cerca a cómo se proyecta que el cambio climático afectará a las especies de coral individuales. Al identificar qué especies tienen más probabilidades de sobrevivir en condiciones inadecuadas y cuáles pueden ser más vulnerables, el equipo espera comprender mejor qué especies pueden estar en mayor riesgo ante futuros factores estresantes.

Referencias:

Renee O. Setter et al. Co-occurring anthropogenic stressors reduce the timeframe of environmental viability for the world’s coral reefs. PLOS BIOLOGY 2022 https://doi.org/10.1371/journal.pbio.3001821

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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