Descubren unos delfines que se automedican con corales

Un reciente estudio que elaboró un grupo de científicos, reveló que los delfines pueden sanar con la automedicación, gracias a corales del mar.

 

Así es, los delfines mulares del Indo-Pacífico (‘Tursiops aduncus’) tienen una manera muy peculiar de curarse las enfermedades en la piel; y es, frotándose en diferentes especies de coral sanadoras.

En la revista iScience del 19 de mayo, los investigadores muestran que estos corales tienen propiedades medicinales, lo que sugiere que los delfines están usando los invertebrados marinos para curar enfermedades de la piel.

Hace trece años, la coautora principal Angela Ziltener, bióloga de vida silvestre de la Universidad de Zúrich, Suiza, observó por primera vez delfines rozándose contra el coral en el Mar Rojo del Norte, frente a la costa de Egipto. Ella y su equipo notaron que los delfines eran selectivos sobre los corales con los que se frotaban y querían entender por qué.

Este proceso, llamado zoofarmacognosia (automedicación en animales), no se había visto nunca antes en cetáceos, aunque otras especies han exhibido comportamientos similares.

"No había visto antes este comportamiento de frotamiento de coral descrito, y estaba claro que los delfines sabían exactamente qué coral querían usar", dice Ziltener. "Pensé: 'Debe haber una razón'".

La mayor parte de la investigación con delfines se lleva a cabo desde la superficie del agua, pero como Ziltener es buceadora, pudo estudiar a los delfines de cerca. Tomó algún tiempo ganarse la confianza de la manada, lo que pudo hacer en parte porque estos delfines no fueron ahuyentados por las grandes burbujas liberadas por los tanques de buceo y estaban acostumbrados a los buzos. "Algunos delfines, como los delfines giradores (Stenella longirostris) en el Mar Rojo del sur de Egipto, son más tímidos con respecto a las burbujas", dice ella.

Una vez que la manada le permitió visitarlos regularmente, ella y sus colegas pudieron identificar y tomar muestras de los corales con que se frotaban los delfines. Ziltener y su equipo descubrieron que, al frotar repetidamente contra los corales, los delfines nariz de botella del Indo-Pacífico agitaban los diminutos pólipos que forman la comunidad coralina, y a estos invertebrados liberando mucosidad. Para comprender qué propiedades contenía el moco, el equipo recolectó muestras del coral.

Cuando la autora principal Gertrud Morlock, química analítica y científica de alimentos de la Universidad Justus Liebig de Giessen en Alemania, y su equipo utilizaron separaciones planares combinadas con ensayos en superficie y espectrometría de masas de alta resolución para analizar muestras del coral gorgonia Rumphella aggregata, el coral cuero Sarcophyton sp., y la esponja Ircinia sp., encontraron 17 metabolitos activos con actividad antibacteriana, antioxidante, hormonal y tóxica.

Este descubrimiento de estos compuestos bioactivos llevó al equipo a creer que la mucosidad de los corales y las esponjas sirve para regular el microbioma de la piel de los delfines y tratar infecciones.

“Los delfines parecen estar frotándose selectivamente ciertas partes del cuerpo con algunos corales concretos”, comenta Angela Ziltener, bióloga de la Universidad de Zúrich. “Parecen ser muy conscientes de los que están eligiendo. No se ha observado este comportamiento en los delfines de menos de un año, pero ellos se dedican a observar cómo los adultos se frotan”.

Los investigadores incluso observaron a los delfines esperando su turno y haciendo cola para frotarse con algunos de los corales.

Los arrecifes donde se encuentran estos corales son lugares importantes para las poblaciones locales de delfines. Se dirigen allí para descansar y divertirse. "Mucha gente no se da cuenta de que estos arrecifes de coral son dormitorios para los delfines y también áreas de juego", dice Ziltener. Entre siestas, los delfines a menudo se despiertan para realizar el comportamiento de frotar los corales. "Es casi como si se estuvieran duchando, limpiándose antes de irse a dormir o al levantarse para empezar el día", dice ella.

Debido a que la región del Mar Rojo en la que nadan los delfines está muy transitada por turistas, los investigadores han creado el grupo Dolphin Watch Alliance para concienciar a la gente de la necesidad de proteger a estas criaturas. Durante parte de la pandemia de covid-19, la disminución del turismo permitió que los investigadores pudieron estudiar a estos mamíferos con mucho más detalle.

Todavía queda mucho por entender sobre la relación entre los delfines y estos corales. Si bien parece que los mamíferos usan a los corales con fines medicinales, los investigadores no están seguros de qué consecuencias sobre la salud de los delfines tendrían si éstos desaparecieran. Es probable que futuras observaciones revelen más sobre esta curiosa relación.

Referencia:

Gertrud E. Morlock. et al. Evidence that Indo-Pacific bottlenose dolphins self-medicate with invertebrates in coral reefs. Iscience 2022. DOI:https://doi.org/10.1016/j.isci.2022.104271

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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