Descubren la mayor avalancha submarina conocida hasta ahora

Científicos han descubierto de forma casual la avalancha submarina más grande del mundo, después de recuperar dispositivos perdidos de investigación submarina arrastrados por la fuerza del evento.

 

El río Congo es uno de los más caudalosos del mundo y arrastra grandes cantidades de arena y barro. Sin embargo, estos sedimentos no han formado delta, como suele suceder en los ríos. Esto se debe a que poco antes de su desembocadura en el mar Atlántico se inicia un largo y sinuoso cañón submarino que canaliza los sedimentos mar adentro y en el que se producen a menudo avalanchas espectaculares que nadie ve.

Lo que queda patente, ahora que los cables submarinos en el fondo del mar son la principal vía de comunicación mundial, es su efecto sobre ellos en casos en que los fenómenos son especialmente intensos.

Es lo que sucedió cuando el 14 de enero de 2020 y los días posteriores se vieron muy afectadas las comunicaciones entre Nigeria y Sudáfrica debido a la avería de dos cables submarinos que atraviesan el cañón. La avalancha había atravesado el Cañón del Congo, un profundo valle submarino que se aleja de la desembocadura del río Congo, frente a la costa occidental de África.

Las graves inundaciones a lo largo del río Congo, seguidas de mareas vivas inusualmente grandes, desencadenaron la avalancha de arena y lodo, cuyo volumen equivalía a un tercio del sedimento producido anualmente por todos los ríos del mundo. La avalancha también cortó dos cables de telecomunicaciones en el fondo del mar, afectando a las velocidades de datos de Internet en el oeste, centro y sur de África.

Los cables rotos por el evento fueron reparados pronto, ya que existe una flota de barcos continuamente disponibles para solucionar este tipo de accidentes, pero sólo ahora es que se ha podido conocer que fue lo que realmente sucedió.

Once sensores utilizados para monitorear el cañón se soltaron de sus amarres en enero de 2020, después de ser arrastrados por la avalancha de sedimentos que viajaban a una velocidad de hasta ocho metros por segundo y se dispersaron por el Océano Atlántico por los efectos de la avalancha. Un rápido esfuerzo de recuperación peinó miles de kilómetros de los océanos para localizar los sensores perdidos.

Los sensores estaban dentro de boyas naranjas del tamaño de una pelota de fútbol, ​​que flotaban sobre la superficie del Océano Atlántico, llevando consigo sus datos únicos.

Un grupo de científicos de varios países han obtenido datos de los sensores recuperados tras la avalancha, concluyendo que se trata de la mayor avalancha de sedimentos medida hasta ahora. El evento que duró al menos dos días se llevó por delante todo lo que encontró, incluidos los cables, que no habían tenido problemas en los anteriores 19 años.

En realidad no se llama avalancha, ya que en términos científicos el flujo de sedimentos por el fondo del mar es una corriente de turbidez, explican los investigadores de muchas instituciones, entre ellos el instituto francés Ifremer, la Universidad de Durham británica y organismos de la República Democrática de Congo y de Angola.

Cuando los científicos, dirigidos por el profesor Peter Talling, observaron los datos que contenían, encontraron evidencia de una avalancha de sedimentos en el lecho marino que había viajado durante 1 100 km y a profundidades oceánicas de hasta 4 500 km.

El profesor Talling dijo: “Las probabilidades de recuperar los sensores eran mínimas, ya que se desplazaron en diferentes direcciones, arrastrados por las corrientes a través de cientos de kilómetros de océano. Rescatar esas boyas parecía completamente improbable.

“Pero, gracias a la acción rápida y flexible de NERC, las Instalaciones Marinas Nacionales en el Centro Nacional de Oceanografía, colegas franceses en IFREMER y colegas en las Universidades de Hull y Durham, junto con varios barcos que pasaban, logramos uno de los fragmentos de campo más notables. ciencia en el océano que probablemente veré alguna vez”.

Antes de este estudio, la medición directa de poderosas avalanchas en aguas profundas se consideraba poco práctica. Los datos rescatados proporcionaron un seguimiento directo de las avalanchas de sedimentos en el Cañón del Congo, lo que permitió a los científicos evaluar por primera vez cómo las grandes inundaciones fluviales se conectan con las profundidades del mar.

El estudio mostró que el patrón de erosión del lecho marino fue sorprendentemente localizado y desigual, especialmente dado lo grande que fue el flujo, lo que podría explicar por qué rompió algunos cables de telecomunicaciones submarinos, pero no otros.

Esta información podría ayudar a las compañías de cable en el futuro a posicionar los cables para que tengan la mejor oportunidad de sobrevivir a estos eventos.

Referencia:

Peter J. Talling. et al. Longest sediment flows yet measured show how major rivers connect efficiently to deep sea. Nature Communications. 2022. https://doi.org/10.5285/dfe7a980-89d8-2830-e053-17d1a68b81ba

 

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

Continúa leyendo