Descubierta una estructura primitiva de la Vía Láctea

El Instituto de Astrofísica de Canarias ha descubierto una estructura estelar de las primeras etapas de la Vía Láctea

Este sería el remanente de cúmulo globular más antiguo hallado hasta la fecha. Los cúmulos globulares son agrupaciones de estrellas que se encuentran en los márgenes de las galaxias. Las estrellas de este cúmulo globular poseen un contenido excepcionalmente bajo de elementos pesados. “Este descubrimiento abre una ventana directa y única a las primeras épocas de formación de estrellas en el universo, indica Nicolas Martin, investigador del Observatorio de Estrasburgo que lidera este trabajo. El análisis lo ha realizado con un novedoso algoritmo para aislar las escasas agrupaciones de estrellas que se mueven al unísono. Una de estas agrupaciones fue bautizada con el nombre de "C-19" y es una especie de jirón.

El Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) ha informado que se ha descubierto una estructura estelar de las primeras etapas de la Vía Láctea, indicando que se trata del remanente de cúmulo globular más antiguo hallado hasta la fecha. Los astrónomos revisan detalladamente y sin descanso las estrellas de la Vía Láctea, para encontrar alguna pista que nos ayude a entender los primeros momentos de la historia de nuestra galaxia y al parecer lo han conseguido al descubrir un cúmulo globular muy antiguo.

Esta investigación la ha llevado a cabo un grupo que incluye expertos del equipo científico del Observatorio Espacial Gaia de la Agencia Espacial Europea (ESA), el Telescopio de Canadá y Francia en Hawái (Estados Unidos), el Telescopio Gemini Norte en Hawái y el telescopio GTC en el archipiélago de las Canarias (España). El descubrimiento se ha publicado en la revista Nature.

Los cúmulos globulares son agrupaciones de estrellas, generalmente muy antiguas, que se encuentran en los márgenes de las galaxias. Las estrellas de este cúmulo globular poseen un contenido excepcionalmente bajo de elementos pesados. “Este descubrimiento abre una ventana directa y única a las primeras épocas de formación de estrellas en el universo”, indica Nicolas Martin, investigador del Observatorio de Estrasburgo que lidera este trabajo. “Hemos encontrado una reliquia de la época en la que se crearon las primeras estructuras estelares”, añade. “Hasta el momento, no se sabía que existieran cúmulos globulares con tan pocos elementos, lo que hace que este sea un descubrimiento clave para la comprensión de cómo se formaron las estrellas en el universo primitivo”.

Generalmente para estudiar las primeras estructuras estelares que se formaron en el universo, los astrónomos realizan sus observaciones en las galaxias más lejanas, o revisan con mucho detalle las estructuras más antiguas de la Vía Láctea, para ello utilizan una metodología que se denomina "arqueología galáctica". “La gran mayoría de las estrellas que nos rodean, como el Sol, se formaron en nuestra galaxia. Sin embargo, una pequeña fracción de las estrellas y cúmulos de la Vía Láctea, que se encuentran en sus alrededores, fueron traídas desde galaxias más pequeñas”, explica Jonay González, investigador del Instituto de Astrofísica de Canarias y coautor del artículo. “El cúmulo descubierto se introdujo posiblemente de esta manera, pero ha estado perdiendo sus estrellas en su órbita alrededor de la galaxia como resultado de las tensiones de las mareas, dejando una “huella celeste” de estrellas”, añade.

Este equipo de investigadores dirigido por Nicolas Martin ha analizado el mapa, más detallado que cualquier otro previo, de la ubicación y el movimiento de las estrellas observadas por Gaia. El análisis lo ha realizado con un novedoso algoritmo para aislar las escasas agrupaciones de estrellas que se mueven al unísono. Una de estas agrupaciones fue bautizada con el nombre de "C-19" y es una especie de jirón.

Paralelamente, el estudio Pristine, desde Hawái, había estado cartografiando el cielo para medir sistemáticamente el porcentaje de elementos pesados en millones de estrellas. La combinación de estos dos estudios reveló que el C-19 contiene estrellas con una fracción de elementos pesados extremadamente baja.

Las observaciones de seguimiento con el Telescopio Gemini Norte, en Hawái, y el Gran Telescopio Canarias (GTC o Grantecan), en La Palma confirmaron la naturaleza de cúmulo globular del objeto perturbado, así como los niveles excepcionalmente bajos de elementos pesados: tan bajos como el 0.04% de los de nuestro Sol y muy por debajo de cualquier otra estructura conocida en el Universo.

“Las observaciones en el Gran Telescopio Canarias han sido clave en la confirmación de esta estructura primitiva, identificada combinando los mapas de la misión Gaia y con observaciones en otros telescopios en tierra”, comenta Carlos Allende, investigador del IAC y coautor del artículo.

El 98,5 por ciento del Sol está formado por hidrógeno (un protón) y el helio (dos), los dos elementos químicos que menos protones tienen en sus núcleos atómicos, mientras que el 1,5 por ciento restante está formado por otros elementos químicos más pesados como el carbono, el oxígeno y el hierro. La abundancia de estos elementos más pesados en una estrella se denomina "metalicidad", y es diferente de una estrella a la otra.

El conjunto de estrellas C-19 tiene una metalicidad 2.500 veces inferior a la del Sol y no solo es inferior a la del Sol, también es mucho más baja que cualquier otra conocida hasta ahora en todos los elementos estudiados en el universo. 

Martin y sus colegas exponen los detalles técnicos de su hallazgo en la revista académica Nature, bajo el título A stellar stream remnant of a globular cluster below the metallicity floor. (Fuente: NCYT de Amazings).

“Este descubrimiento nos acerca a entender las etapas tempranas de la galaxia”, concluye Allende.

 

Fuente: https://noticiasdelaciencia.com/art/43434/la-estructura-mas-primitiva-de-nuestra-galaxia

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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