¿De qué color eran realmente los dinosaurios?

Los animales que solíamos pensar que no tenían nada más que escamas grises y marrones monótonas, ahora se cree que tienen plumas ostentosas en colores y patrones brillantes. La gran pregunta que podemos hacernos es ¿Cómo podemos saber realmente cual era el color de los dinosaurios?

 

El profesor asociado de macroevolución en la Universidad de Bristol en el Reino Unido, Jakob Vinther ha trabajado en la búsqueda de respuestas a esa pregunta.

Desde que se informaron las primeras plumas de dinosaurio fosilizadas en 1996, los científicos habían hallado estructuras microscópicas redondas dentro de ellas, estructuras que muchos habían asumido que eran bacterias fosilizadas. Pero como estudiante de doctorado que estudiaba un animal completamente diferente, Vinther se dio cuenta de que estas estructuras podrían ser algo más.

"Estaba mirando tinta fosilizada en ancestros parecidos a calamares y pulpos", dijo Vinther "Estaba muy bien conservado”. "Puedes tomar tinta de un calamar que compraste en la pescadería y ponerla bajo un microscopio electrónico, y verás pequeñas bolitas redondas perfectas", explicó Vinther. "Y luego, cuando tomas tinta fosilizada, se ve exactamente igual: pequeñas bolas redondas perfectas".

Esas bolas a las que se refiere el científico, son melanosomas, es decir, gotas microscópicas de melanina, el pigmento que colorea el cabello, la piel, las plumas y los ojos en todo el reino animal. Estas estructuras redondas resultaron ser las mismas que se confundieron con bacterias en las plumas de los dinosaurios.

Los científicos, en su momento, pensaron que el pigmento no podía sobrevivir al proceso de fosilización, pero los descubrimientos de científicos como Vinther han demostrado no solo que el pigmento sobrevive, sino que también puede decirnos los colores reales de los animales extintos. Esto se debe a que la melanina no solo se presenta en "pequeñas bolitas redondas perfectas", sino también en muchas formas diferentes, cada una de las cuales produce un color diferente.

"Si miras a una persona con cabello negro o un pájaro con plumas negras, esos melanosomas tienen forma de salchicha", dijo Vinther. "Mientras que si eres pelirrojo, si eres un petirrojo norteamericano con un pecho pelirrojo o tienes el pelo pelirrojo, tienen forma de pequeñas albóndigas. "Básicamente, solo busca salchichas y albóndigas, y luego puedes poner colores en animales extintos", dijo Vinther.

Los melanosomas grandes y gordos indican pigmento gris o azul. Los melanosomas que son largos y delgados, planos o huecos son un signo de iridiscencia.

"Eso en realidad se genera al ordenar la melanina de una manera específica dentro de la pluma para crear estructuras que puedan interactuar con la luz", dijo Vinther. La forma plana o hueca de los melanosomas individuales les ayuda a encajar de una manera que crea el brillo metálico de la iridiscencia.

Una vez que conoces la forma de los melanosomas en un fósil, puedes aprender todo tipo de cosas sobre el animal. Por ejemplo, algunos dinosaurios con reputaciones temibles eran increíblemente vistosos.

"Muchos de los parientes cercanos de Velociraptor estaban cubiertos de plumas. Era realmente como un pájaro, no como esta cosa desnuda que vemos allí. Pero además, la mayoría de los parientes que vimos que estaban cerca de él, eran iridiscentes. Así que habrían tenido un brillo metálico, como los colibríes o los pavos reales".

Otros dinosaurios tenían un camuflaje complejo. El primer dinosaurio que estudió Vinther fue un pequeño animal parecido a un pájaro llamado Anchiornis. Sobre la base de los melanosomas, Vinther y su equipo concluyeron que tenía un cuerpo gris, plumas blancas en las alas con manchas negras en las puntas y una corona roja como la de un pájaro carpintero.

Otro dinosaurio llamado Sinosauropteryx, el primer dinosaurio descubierto con plumas, tenía una cola rayada y una máscara de bandido, como un mapache. También tenía contrasombreado, una especie de camuflaje natural en el que las partes de un animal que normalmente estarían en la sombra tienen un pigmento más claro que las partes que normalmente estarían a la luz del sol.

Esta coloración les dice a los científicos sobre el hábitat de las criaturas; si el contrasombreado es nítido y alto en el cuerpo, el animal probablemente vive a la intemperie. El sombreado que es más gradual y bajo en el cuerpo sugiere un ambiente de bosque donde la luz es más difusa.

El camuflaje también distingue a los depredadores de las presas. El enorme dinosaurio acorazado Borealopelta markmitchelli parece no haber tenido depredadores, pero su sombreado sugiere lo contrario.

"Si miras a los animales grandes hoy en día, no tienen ningún patrón de color, como los elefantes y los rinocerontes", dijo Vinther. "Y eso es porque nadie se mete con ellos". indicó. "Entonces, basándonos en el hecho de que este animal estaba cubierto con una armadura, realmente enorme, pero estaba sombreado, nos dice que 'Jurassic Park' habría sido aterrador", dijo Vinther. "Sigues siendo vulnerable incluso si eres tan grande y tan blindado".

Referencia:

LIVESCIENCE. 2022. What color were the dinosaurs? (Press Release)

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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