¿Cuántos asteroides golpean la Luna cada año?

A diferencia de la Tierra, que tiene una atmósfera protectora en la que los meteoritos suelen desintegrarse, la Luna es vulnerable a las rocas que surcan el espacio.

 

Cuando la NASA envió humanos a la luna en 1969, uno de los muchos peligros que la agencia tuvo que anticipar fue que las rocas espaciales penetraran en los trajes o equipos espaciales de los astronautas.

Afortunadamente, los astronautas no corrían demasiado peligro, "Las probabilidades de que un astronauta sea golpeado por un objeto de tamaño milimétrico es de 1 en 1 millón por hora por persona", dijo Bill Cooke, jefe de la Oficina de Medio Ambiente de Meteoroides de la NASA. Teniendo en cuenta que un milímetro es lo más grande que debe ser un meteoroide para penetrar el traje espacial de un astronauta.

La NASA se está preparando para enviar humanos de regreso a la luna para 2025 y algún día establecer una base en órbita alrededor de la luna o en su superficie, por lo que es más importante que nunca comprender la frecuencia con la que nuestro satélite natural experimenta un impacto.

La gran pregunta es: ¿cuántos objetos golpean la luna cada año? Según Cooke, la respuesta depende del tamaño del objeto en la Oficina de Medio Ambiente de Meteoroides de la NASA se estudia el entorno espacial alrededor de la Tierra y la Luna para comprender el flujo de meteoroides, por lo que Cooke está muy familiarizado con lo que está golpeando el luna todos los días.

Para rocas más grandes, las estimaciones son más claras, pero en el caso de los impactadores de menos de un milímetro, el número no se puede cuantificar con precisión, pero Cooke estima que de 11 a 1100 toneladas, la masa de aproximadamente 5,5 automóviles, de polvo chocan con la luna por día. "Hay alrededor de 100 meteoroides del tamaño de una pelota de ping-pong que golpean la luna por día", dijo Cooke. Según estos cálculos estaríamos hablando de aproximadamente 33.000 meteoroides por año. A pesar de su pequeño tamaño, cada una de estas rocas del tamaño de una pelota de ping-pong golpea la superficie con la fuerza de 3,2 kilogramos de dinamita.

Todos están relacionados con los destellos de luz llamados "estrellas fugaces" que a veces se ven cruzando el cielo. Pero llamamos a un mismo objeto con diferentes nombres, dependiendo de dónde se encuentre.

Los meteoritos son objetos en el espacio que varían en tamaño desde granos de polvo hasta pequeños asteroides. Cuando los meteoroides entran en la atmósfera de la Tierra (o de otro planeta, como Marte) a gran velocidad y se queman, las bolas de fuego o “estrellas fugaces” se denominan meteoros. Cuando un meteoroide sobrevive a un viaje a través de la atmósfera y golpea el suelo, se llama meteorito .

Los meteoritos más grandes también golpean la luna, pero con menos frecuencia. Cooke estima que los meteoroides más grandes, como los de 2,5 metros de ancho, golpean la luna cada cuatro años.

Esos objetos golpean la luna con la fuerza de un kilotón, o 1000 toneladas (900 toneladas métricas) de TNT. La luna tiene unos 4.500 millones de años, por lo que no es de extrañar que su superficie esté marcada con todo tipo de cráteres de estos impactos.

Los científicos estudian los impactos lunares de un par de maneras diferentes. Desde la superficie de la Tierra, los científicos apuntan telescopios hacia la Luna para observar los impactos.

Los meteoritos pueden golpear la superficie a velocidades de 20 a 72 kilómetros por segundo, según la NASA; el impacto produce un destello de luz que se puede observar desde la Tierra.

Asteroides golpeando la Luna
Asteroides golpeando la Luna

Los científicos también pueden usar naves espaciales que orbitan la luna, como el Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) de la NASA, para observar los cráteres que dejan los impactos. Debido a que los meteoroides se mueven tan rápido, incluso un meteoroide de 5 kilogramos puede dejar atrás un cráter de 9 metros de ancho y arrojar 75.000 kg de suelo lunar y rocas desde la superficie de la luna

Aunque la luna experimenta muchos impactos eso no necesariamente excluye la presencia humana. Teniendo en cuenta que el área de la superficie de la luna es de aproximadamente 38 millones de kilómetros cuadrados, "si eliges un trozo de tierra de un kilómetro cuadrado, será golpeado por uno de esos meteoritos del tamaño de un ping-pong una vez cada mil años más o menos", dijo Cooke.

En conclusión, las probabilidades son buenas para nuestros futuros exploradores lunares y sus naves espaciales.

Elaboración propia

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

Continúa leyendo