¿Cuántas estrellas hay realmente en la Vía Láctea?

Podemos ver miles de estas estrellas a simple vista y muchas más con un telescopio. Pero, ¿cuántas estrellas hay en la Vía Láctea?

La Vía Láctea es la galaxia en la que reside la Tierra. Parte de ella es visible en una noche despejada como una gruesa banda opaca de estrellas y polvo que se extiende por el cielo. Podemos ver miles de estas estrellas a simple vista y muchas más con un telescopio. Pero, ¿cuántas estrellas hay en la Vía Láctea?

"Es una pregunta sorprendentemente difícil de responder", dijo David Kornreich, profesor asistente en Ithaca College en Nueva York. "No puedes simplemente sentarte y contar estrellas, en general, en una galaxia". 

Los astrónomos saben que la Vía Láctea es una galaxia espiral barrada de unos 100.000 años luz de diámetro. Una vista fuera de la galaxia revelaría una protuberancia central rodeada por cuatro brazos espirales, dos mayores y dos menores. 

La galaxia está rodeada por un enorme halo de gas caliente que tiene varios cientos de miles de años luz de diámetro. Los astrónomos estiman que la masa del halo es aproximadamente la misma que la de todas las estrellas de la Vía Láctea. Sin embargo, muchas de las estrellas de la Vía Láctea son difíciles de ver. Eso se debe a que el centro de la galaxia tiene un bulto galáctico lleno de estrellas, gas y polvo, así como un agujero negro supermasivo. Las cosas en esta región están tan densamente empaquetadas que incluso los telescopios más poderosos que tenemos hasta ahora no pueden ver a través de ellas.

La forma principal en que los astrónomos estiman el número de estrellas en una galaxia es determinando la masa de la galaxia. Esto se puede hacer analizando la rotación de la galaxia y el espectro de la luz que emite.

En general, las galaxias se alejan unas de otras como resultado de la expansión del universo. Como resultado, vemos que la luz de las galaxias distantes se desplaza hacia longitudes de onda más largas debido al llamado corrimiento al rojo (que es esencialmente el efecto Doppler, el mismo efecto que distorsiona la frecuencia de una sirena que pasa cuando se aleja de un transeúnte).

En una galaxia en rotación, sin embargo, habrá una porción que está más desplazada hacia el azul (estirada hacia las longitudes de onda más cortas) porque esa porción está girando hacia la Tierra. 

Una técnica llamada espectroscopía de rendija larga es la mejor para realizar este tipo de trabajo. Aquí, un objeto alargado, como una galaxia, se ve a través de una rendija alargada y la luz se refracta usando un prisma. Esto descompone los colores de las estrellas en los colores del arco iris.

Faltarán algunos de esos colores, mostrando patrones de porciones faltantes como elementos de la tabla periódica que absorbieron partes de la luz. Esto permite a los astrónomos averiguar qué elementos hay en las estrellas. Cada tipo de estrella tiene una huella química única que aparecería en los telescopios.

Cualquier tipo de telescopio puede hacer este tipo de trabajo espectroscópico. Lo ideal sería usar un telescopio en órbita porque la dispersión ocurre en la atmósfera de la Tierra. El Telescopio Espacial Hubble es un observatorio conocido por este tipo de trabajo.

Entonces, ¿hay alguna forma de saber con certeza cuántas estrellas hay en la Vía Láctea? 

Según Jos de Bruijne, científico de la Agencia Espacial Europea (ESA) que trabaja en la misión de mapeo de galaxias Gaia , la estimación actual es de entre 100 y 400 mil millones de estrellas. Llegar a un número definitivo, dijo de Bruijne, será difícil. 

La misión Gaia, en órbita desde 2013, ha conseguido cartografiar posiciones de 1.700 millones de estrellas en la vecindad del sol hasta la distancia de 326 años luz. 

Si bien los astrónomos podrían extrapolar esos números para modelar toda la galaxia, incluso Gaia tiene dificultades para ver algunas de las estrellas más débiles y pequeñas y, por lo tanto, sus resultados no son perfectamente precisos.

El problema fundamental es medir la distribución de la luminosidad de las enanas rojas muy tenues y luego extrapolar al límite de las enanas marrones.

Las enanas rojas son las estrellas más comunes del universo y también las más longevas. Sin embargo, debido a su baja luminosidad, a veces son difíciles de detectar. Las enanas marrones son aún más tenues. Estas son básicamente estrellas fallidas que no lograron acumular suficiente material para iniciar la fusión nuclear en su núcleo. Por lo tanto, son algo entre una estrella y un planeta y, por lo tanto, incluso más difíciles de detectar que las débiles enanas rojas, especialmente a largas distancias. Una segunda complicación para toda la historia son las estrellas dobles, cuya frecuencia aún no está perfectamente caracterizada.

Se espera que  para el final de la misión de Gaia en 2025, los científicos tengan una idea algo mejor sobre la cantidad de estrellas en nuestra galaxia.

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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