¿Cuál es el árbol más viejo del mundo?

El árbol más antiguo del mundo podría haber sido encontrado en Chile, tener más de 5.000 años y estar muriendo.

 

Hace unos 5400 años, cuando los humanos estábamos inventando la escritura, un árbol de alerce (Fitzroya cupressoides) pudo haber comenzado a crecer en las montañas costeras del actual Chile. Protegido en un barranco fresco y húmedo, evitó los incendios y la tala que acabaron con muchos otros de su tipo, creció hasta convertirse en un gigante canoso de más de 4 metros de ancho.

Gran parte de su tronco murió, parte de la copa se cayó y el árbol se llenó de musgos, líquenes e incluso otros árboles han echado raíces en sus grietas.

Este árbol chileno fue denominado como El Gran Abuelo y actualmente se encuentra en fase de investigación para determinar si ostenta el récord de “Árbol más antiguo del mundo”.

“Maravilloso descubrimiento científico y que puede ser que el árbol más viejo del mundo viva y crezca en el sur de Chile, un alerce milenario”, escribió la Ministra de Medio Ambiente, Maisa Rojas, en su cuenta de Twitter.

El joven científico medioambiental chileno Jonathan Barichivich ha desarrollado un nuevo método para estimar la edad de los árboles. Ahora, basándose en su nuevo sistema, Barichivich ha presentado este árbol chileno afirmando que podría ser considerado el ser vivo más antiguo de la tierra.

El árbol más viejo del mundo. Crédito: Gonzalo Zúñiga Solís
El árbol más viejo del mundo. Crédito: Gonzalo Zúñiga Solís

De confirmarse, el “Alerce milenario” (Fitzroya cupressoides), le ganaría por mucho al poseedor actual del récord, el " Matusalén", un pino de bristlecone del este de California que se cree que tiene 4 853 años.

Para llegar a sus conclusiones, Barichivich, que trabaja en el Laboratorio de Ciencias del Clima y del Medio Ambiente de París, utilizó una combinación de modelos informáticos y métodos tradicionales para calcular la edad de los árboles, además de la del "Alerce milenario", que arrojó la edad estimada de 5 484 años.

Según afirmó Barichivich en un comunicado de prensa, el árbol, que se ha convertido en una atracción turística para el parque, es muy vulnerable; solo el 28 % del árbol está realmente vivo.

Así, el flujo de turistas que caminan por el suelo cercano, a pesar de una inversión en infraestructura vial en 2012 que mejoró la accesibilidad, está dañando activamente las últimas partes vivas del árbol. "Para mí, este árbol es como un miembro de la familia. Verlo así me rompe el corazón, es como ver a un león en una jaula en un zoológico", dijo Barichivich.

Para calcular la edad del "Alerce milenario", el experto en árboles perforó con mucho cuidado el tronco de cuatro metros de grosor con un taladro especial; un procedimiento especialmente suave, del cual el árbol se recupera rápidamente. Sin embargo, el inconveniente es que no es posible perforar hasta el centro del tronco. Por tanto, la muestra que extrajo Barichivich solo representa una parte de los anillos típicos de los árboles. Por ello, el científico utilizó un modelo estadístico para "contar" los anillos de los árboles que faltaban.

Un ordenador calculó entonces la edad: 5 486 anillos, por lo que el "Gran abuelo" debería tener 5 486 años.

Otros dendrocronólogos son escépticos de los hallazgos aún no publicados de Barichivich. No obstante, algunos expertos están abiertos a la posibilidad. "Confío plenamente en el análisis que ha hecho Jonathan", dijo Harald Bugmann, dendrocronólogo de la ETH Zürich. "Parece un enfoque muy inteligente", agregó.

Sea cual sea el resultado, Barichivich espera que sus métodos sirvan para que en el futuro la investigación sobre los árboles no perjudique a un árbol vulnerable como el "Alerce milenario". Además, espera que la posibilidad de que árbol pueda ser el poseedor del récord impulse al Gobierno de Chile a protegerlo mejor.

"El objetivo es proteger el árbol, no hacer titulares ni batir récords", dijo Barichivich a la prensa. "No se trata de hacer un gran agujero en el árbol solo para saber que es el más antiguo. El reto científico es estimar la edad sin ser demasiado invasivo para el árbol". añadió.

Pablo Cunazza Mardones, jefe del Departamento de Áreas Silvestres Protegidas de la Corporación Nacional Forestal de Chile, que supervisa los parques nacionales del país, está de acuerdo en que el árbol es vulnerable. Él dice que las limitaciones presupuestarias han obstaculizado los esfuerzos de protección, pero agrega que, sin embargo, la agencia ha aumentado las protecciones para el árbol “exponencialmente” y ha aumentado la cantidad de guardabosques en el sitio de uno a cinco.

En lo que sí coinciden los científicos es que, al parecer, algunas especies de árboles han desarrollado adaptaciones que les hacen vivir mucho más tiempo que otras especies, por razones que aún no comprenden del todo. "Algunas especies hacen cosas que creemos que deberían ser imposibles", afirmó Bugmann. "Todavía hay muchos misterios en el bosque", concluyó.

Elaboración propia.

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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