10 descubrimientos del 2021

La revista Science ha elegido los 10 descubrimientos del año pasado y son todos realmente apasionantes.

Pero mi favorito personal sin duda es el logro de AlphaFold, la inteligencia artificial que ha desentrañado más de 300.000 estructuras de proteínas del cuerpo humano y otros organismos. De esta forma se ha creado la mayor base de datos que existe en el mundo y que permitirá lograr increíbles avances en biología y medicina. Lo más increíble de este logro es que la IA de Google ha sido capaz de lograr en horas procesos que tradicionalmente tardaban años. Pero lo más importante es que todos estos datos han sido puestos a disposición de la comunidad científica.

La comunidad científica cierra cada año con un gran número de estudios, investigaciones y descubrimientos. En el 2021 no ha sido diferente, veamos los 10 más relevantes según lo publica la revista Science.

1. Una inteligencia artificial predice la forma de los 'pilares básicos' de la vida

Este ha sido elegido el número uno, ya que los científicos llevan más de 50 años luchando por resolver cómo se pliegan estas estructuras.

Este año, dos inteligencias artificiales bautizadas como Alpha Fold y RoseTTA-fold lograron predecir de forma precisa y rápida las estructuras de las proteínas, incluyendo decenas de miles del genoma humano, a partir de los aminoácidos que contienen. Con el uso de este innovador sistema, los investigadores podrán obtener información sobre las proteínas involucradas en distintas enfermedades y desarrollar así mejores fármacos

2. ADN del mismo suelo

Por primera vez, los científicos han conseguido obtener ADN mitocondrial y nuclear de una especie humana sin necesidad de huesos fósiles, directamente de los sedimentos de dos cuevas de los montes Altai en Siberia, y de la Galería de las Estatuas de la Cueva Mayor. Juan Luis Arsuaga, codirector de los yacimientos burgaleses de Atapuerca calificó el hallazgo de «histórico».

3. 'Chispazo' en la energía de fusión

La energía de fusión, la que alimenta las estrellas se ha visto durante mucho tiempo como la solución a los problemas energéticos de la Tierra. El pasado agosto, en la Instalación Nacional de Ignición de EE.UU. (NIF) se produjo una reacción de fusión que se acercó tentadoramente al 'punto de equilibrio' en el que se produce más energía que la energía láser necesaria para encenderla. 

4. Píldoras contra el Covid-19

Unas poderosas píldoras antivirales que previenen los síntomas y la muerte si se toman temprano durante la infección. Los fabricantes Pfizer y Merck & Co. anunciaron este otoño los resultados positivos de los ensayos clínicos de sus antivirales. El de Merck, molnupiravir, reduce el riesgo de hospitalización o muerte en un 30% en personas de alto riesgo, no vacunadas. El de Pfizer, PF-07321332, reduce la hospitalización en un 89% si se inicia dentro de los tres días posteriores a los síntomas.

5. Éxtasis contra el estrés postraumático

Un ensayo científico publicado en mayo mostró que el MDMA, o éxtasis, redujo significativamente los síntomas en pacientes con trastorno de estrés traumático. Los resultados han provocado entusiasmo, pero también cautela, por los posibles efectos adversos. Aún así, la investigación  sigue su curso.

6. Anticuerpos artificiales en enfermedades infecciosas

Este año se logró vencer el éxito limitado que hasta ahora habían tenido los anticuerpos de laboratorio en contra las enfermedades infecciosas. Los mAb lograron éxitos contra el SARS-CoV-2 y otros patógenos potencialmente mortales, incluidos virus respiratorios (RSV), VIH y parásitos de la malaria.

7. Primer vistazo al interior de Marte

La sonda InSight de la NASA, que aterrizó en Marte en 2018, consiguió este año recoger información de gran importancia. Las lecturas, de los terremotos combinadas con estimaciones de la composición del interior, ayudaron a trazar el mapa del interior de Marte. Estos datos obtenidos revelan que la corteza marciana, de menos de 40 kilómetros, es sorprendentemente delgada incluso en comparación con la terrestre. El manto carece de capa inferior aislante y es poco profundo, apretado entre la corteza y un núcleo líquido inusualmente grande que ocupa más de la mitad del ancho del planeta.

8. Hacia una nueva Física

Un experimento llevado a cabo en el Fermilab (Fermi National Accelerator Laboratory) en EE.UU., confirmó una rareza observada hace dos décadas. Una partícula llamada  muón, 'primo' más pesado e inestable de los electrones, es ligeramente más magnética de lo que predice el Modelo Estándar de la Física. La discrepancia de 2,5 partes por billón podría indicar la existencia de nuevas y misteriosas partículas desconocidas.

9. Las tijeras genéticas, dentro del cuerpo

Desde el 2020 la herramienta de edición de genes CRISPR, conocida como las 'tijeras genéticas' ha tomado rumbo sin precedentes cuando en una placa de laboratorio, logró curar a personas con trastornos de sangre hereditarios. En 2021 un grupo de científicos logró desplegar CRISPR directamente en el cuerpo. En pequeños estudios la estrategia redujo una proteína tóxica del hígado y mejoró la visión en personas con ceguera hereditaria.

10. Embriones que crecen fuera del útero

Biólogos israelíes presentaron en marzo un método para hacer crecer embriones de ratón fuera del útero durante un tiempo récord. El hallazgo se produjo cuando otros investigadores están desarrollando sistemas para hacer crecer células humanas en grupos que se asemejan a una etapa temprana del desarrollo del embrión. Los conocimientos sobre el desarrollo embrionario temprano pueden ayudar a los científicos a comprender por qué se producen abortos espontáneos y defectos de nacimiento.

Quedamos atentos y a la espera de las innovaciones que nos traerán para el 2022.

 

Fuente: https://www.abc.es/ciencia/abci-diez-grandes-descubrimientos-cientificos-2021-segun-science-202112162000_noticia.html

Doctor Fisión

Doctor Fision

Divulgador científico especialista en física y astrofísica, y apasionado de la ciencia en general. Autor del bestseller "El Universo Explicado" y de "La Nueva Carrera Espacial". Tiene más de 3 millones de seguidores en redes sociales.

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