¿Por qué suenan las palomitas de maíz?

El proceso desde que se rompe la cáscara del grano de maíz hasta que se forma la palomita dura alrededor de 90 milisegundos.

¿Por qué suenan las palomitas de maíz?
iStock.

Una característica única y divertida de las palomitas de maíz es su peculiar “pop” al cocinarlas. Ya sea al calor del fuego en la sartén o incluso en una palomitera los granos de maíz siempre explotan de la misma forma. Pero, ¿a qué se debe el ruido de este tentempié tan popular?

Un grupo de científicos ha elaborado un minucioso experimento para determinar el origen de este particular sonidito. Además, el equipo ha publicado su investigación en la revista Royal Society Interface. En un principio, parece fácil suponer que el sonido lo provoca la rotura del maíz al calentarse, justo antes de que se convierta en la tradicional palomita blanca. Pero, para sorpresa de estos científicos, no es así.

Otra hipótesis bastante coherente que se les pasó por la mente fue que el famoso “pop” se produjera por el rebote de la palomita al saltar cuando se calientan, pero tampoco fue la teoría correcta. ¿Cómo pudieron descartar ambas hipótesis y llegar a la verdadera conclusión? Visualizando todo el proceso y grabándolo a cámara superlenta. Ya se sabe que una imagen vale más que mil palabras, pero si además le acompaña el sonido, ya la prueba es irrefutable.

Los investigadores colocaron una microcámara y un micrófono sincronizada con ella junto a un plato de palomitas, las metieron al microondas, y a grabar. Al visualizar las imágenes a cámara lenta junto con las frecuencias de sonido, observaron que cuando el maíz se empezaba a fracturar no había ruido, y que además sonaba antes de que la palomita saltara. Por ello, la conclusión más razonable a la que llegaron es que el “pop” se debe a la liberación de la presión del maíz.

Proceso de apertura de una palomita

Según los científicos, la temperatura crítica de presión, sin importar el tamaño del grano de maíz, es de 180 grados. Cuando calentamos las palomitas en el microondas por encima de esta temperatura, comienza a elevarse la presión por el vapor de agua que se va acumulando en el interior de la palomita, y al romperse, esta presión se libera.

Unos milisegundos más tarde, la mezcla de vapor y almidón se expande desde el interior y se enfría, formando una espuma sólida que da a las palomitas su habitual consistencia. Este proceso genera que las cavidades del maíz vibren y actúen como una caja de resonancia, de ahí el famoso ruidito que todos conocemos.

Además, el proceso desde que se rompe la cáscara del grano de maíz hasta que se forma completamente la palomita dura alrededor de 90 milisegundos, casi el mismo tiempo que tardamos en llevárnosla a la boca. Ahora, cuando cocines palomitas caseras, te acordarás del motivo por el que hacen ese sonido tan característico.

palomitas de maíz
iStock

Virot, E., & Ponomarenko, A. (2015). Popcorn: critical temperature, jump and sound. Journal of The Royal Society Interface, 12(104), 20141247. Doi: https://doi.org/10.1098/rsif.2014.1247

Continúa leyendo