Psicopatía: ¿Qué impulsa el egoísmo patológico?

¿Podrían ayudar las diferencias en el cerebro a explicar los rasgos de personalidad psicopática?

psicopatia

Los psicópatas son conocidos por su egoísmo, insensibilidad y violencia. Estos rasgos de personalidad antisocial a menudo nos desconciertan pero, ¿podrían las diferencias cerebrales ayudar a explicarlos? Y, más importante aún, ¿tales diferencias ayudan o dificultan el tratamiento?

 

Aunque el Manual Diagnóstico y Estadístico de los Trastornos Mentales no reconoce formalmente la psicopatía como una condición independiente, la incorpora bajo el "trastorno de personalidad antisocial" más amplio.

¿Qué es un psicópata?

 

En 1993 el psicólogo canadiense Robert Hare definió a los psicópatas como "depredadores sociales que encantan, manipulan y audazmente se abren camino a través de la vida. Completamente carentes de conciencia y sentimiento por los demás, los psicópatas toman de forma egoísta lo que quieren y hacen lo que quieren, violando las normas y expectativas sociales sin la más mínima sensación de culpa o remordimiento".

El retrato estereotípico del psicópata puede hacernos recordar a personajes ficticios como Hannibal Lecter, o incluso reales como los asesinos en serie Ted Bundy o Jeffrey Dahmer. Sin embargo, algunos argumentan que la mayoría de los psicópatas viven entre nosotros.

 

¿Crees que la definición de psicópata se adapta a tu jefe o a un vecino? Puede que tengas razón. En su libro 'Snakes in Suits' (serpientes con traje), Hare argumenta que los psicópatas son más numerosos de lo que podríamos pensar e incluso muchos de ellos prosperan en el mundo corporativo o el de la política.



¿Existe algo así como una explicación neurológica para su insensibilidad?



"Una marcada falta de empatía es una característica distintiva de las personas con psicopatía", explica Jean Decety, profesor de psicología y psiquiatría de Irving B. Harris en la Universidad de Chicago en Illinois, y un experto mundial en la neurociencia de la empatía.

Varios estudios han sugerido que la base neuronal para la empatía es defectuosa o deficiente en el cerebro psicopático.

Estudios anteriores han indicado que los psicópatas pueden tener un sistema de neuronas espejo deteriorado, es decir, dificultades con las neuronas que, en un cerebro sano, se activan cuando percibimos a alguien llevando a cabo una acción y cuando hacemos la misma acción nosotros mismos.

Recientemente, Decety ha dirigido varios experimentos que sugieren que los psicópatas simplemente carecen del "equipo" neuronal para la empatía. Las áreas relacionadas fueron: la ínsula anterior, la corteza anterior media-cónica, la corteza somatosensorial y la amígdala derecha.

 

Parece que en el caso de los psicópatas, los circuitos neuronales que deberían activarse durante la empatía están simplemente defectuosos, lo que hace que los psicópatas estén mal equipados para esta emoción humana básica.


¿Los psicópatas son personas que toman malas decisiones?

 

Algunos han sugerido que los psicópatas no son malvados, sino que toman malas decisiones. Joshua Buckholtz, profesor asociado de psicología en la Universidad de Harvard en Cambridge, Massachusetts, y sus colegas escanearon los cerebros de 49 presos recluidos en dos cárceles de seguridad media mientras les pedían que completaran una prueba de gratificación. Tenían que elegir entre recibir menos dinero de inmediato o más cantidad un poco más adelante.

Descubrieron que un área del cerebro llamada cuerpo estriado ventral -una región ligada a la evaluación del valor de las recompensas inmediatas- estaba muy activa en los participantes considerados altamente sociópatas en la escala PCR-L (escala de verificación de psicopatía), de ahí que estos pudieran
sobreestimar el valor de sus recompensas inmediatas.



Ejemplo



Si nos ofrecen 100.000 euros pero para obtenerlo tenemos que matar a alguien, nuestro cerebro nos diría"¡Espera un momento! Quizá quieras volver a evaluar esa relación: ¿realmente vale la pena matar a alguien solo por dinero? ¿Puedes soportar las consecuencias de tus acciones?

Lo curioso es que Buckholtz y su equipo descubrió que en los cerebros psicopáticos, la vMPFC (corteza prefrontal ventromedial) y el cuerpo estriado ventral
no se comunican.

"Si rompes esa conexión en alguien, van a empezar a tomar malas decisiones, porque no tendrán la información que de otro modo orientaría su toma de decisiones hacia fines más adaptativos", concluye Joshua Buckholtz. "Los psicópatas no son extraterrestres, son personas que toman malas decisiones".

 

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