¿Cuál es el origen de los pelirrojos?

El cabello rojizo, la piel clara y las pecas se deben a una mutación del gen MC1R.

 

Que los pelirrojos tengan el cabello rojizo, la piel clara y la cara llena de pecas se debe a una alteración de la función del gen receptor de la melatonina -1 o MC1R, que se aloja en el cromosoma 16 humano. Esta mutación genética hace que dichas personas no sinteticen eumelanina, el pigmento oscuro que tiñe el pelo y la tez de los morenos, pero sí feomelanina, la molécula que normalmente da su color rosado a los labios y a los pezones y que, en los pelirrojos, proporciona también una inconfundible coloración bermeja al cabello.

Tener la piel clara es bueno para la salud en los países nórdicos, donde los días nublados abundan y hace falta absorber toda la luz disponible con el fin de que el cuerpo produzca vitamina D. De hecho, una investigación realizada por la Universidad del País Vasco estimó que una de las mutaciones del gen MC1R más comunes surgió hace entre 30.000 y 50.000 años, después de la salida del Homo sapiens de África, como resultado de la selección natural. Y es que, mientras que el tono de piel moreno resultaba beneficioso para protegerse del intenso sol en el continente africano, la despigmentación de los pelirrojos permitía aprovechar mejor la poca luz ambiental disponible en el continente europeo.

Para Saioa López, responsable del estudio, fue una cuestión de supervivencia: “La vitamina D es necesaria para el crecimiento, así como para la correcta mineralización de los huesos y el desarrollo del esqueleto”. El mayor porcentaje de pelirrojos lo tienen Irlanda y Escocia, con más del 10% de la población. En contraste, en la mayor parte de España, Italia y demás países mediterráneos, la proporción se sitúa por debajo del 1%.

¿Qué probabilidades hay de tener hijos pelirrojos?

Aunque no seas pelirrojo, ni tu pareja tampoco, es posible que tu hijo lo sea. Las personas con pecas, aunque no sean pelirrojas, y aunque sus padres tampoco lo sean, tienen altas probabilidades de tener la mutación en el gen MC1R. Por tanto, es posible que alguno de sus hijos herede el gen pelirrojo.

Por otra parte, hay otros estudios que señalan que los pelirrojos tienen más probabilidades de desarrollar el tipo de cáncer de piel más agresivo, el melanoma. La razón es que la mutación MC1R normalmente no se une al gen PTEN, encargado de prevenir tumores de piel, tal y como publicó  un estudio de la Escuela de Medicina de Harvard.

Continúa leyendo