Stephen Hawking

Stephen Hawking: el físico teórico más importante desde Einstein

Stephen Hawking fue uno de los científicos más famosos de la historia reciente, tal vez solo comparable a Albert Einstein. Trabajó en la física de los agujeros negros. Propuso que los agujeros negros emitirían partículas subatómicas hasta que finalmente explotaran. También escribió varios libros, que fueron best sellers. El 14 de marzo de 2018, mismo día del cumpleaños de Albert Einstein, Stephen Hawking fallece en Cambridge, dejando un hueco imposible de llenar en la comunidad científica y en la sociedad. Murió sin llegar a cumplir su sueño: viajar al espacio.

Hawking trabajó principalmente en el campo de la relatividad general y, particularmente, en la física de los agujeros negros. En 1971 sugirió la formación, siguiendo la hipótesis del Big Bang, de numerosos objetos que contenían hasta mil millones de toneladas de masa pero que ocupaban solo el espacio de un protón. Estos objetos, llamados mini agujeros negros, son únicos porque su inmensa masa y gravedad requieren que se rijan por las leyes de la relatividad, mientras que su tamaño mínimo requiere que las leyes de la mecánica cuántica también se apliquen a ellos.

En 1974 Hawking propuso que, de acuerdo con las predicciones de la teoría cuántica, los agujeros negros emiten partículas subatómicas hasta que agotan su energía y, finalmente, explotan. El trabajo de Hawking estimuló en gran medida los esfuerzos para delinear teóricamente las propiedades de los agujeros negros, objetos sobre los que anteriormente se pensaba que no se podía saber nada. Su trabajo también fue importante porque mostró la relación de estas propiedades con las leyes de la termodinámica clásica y la mecánica cuántica. Finalmente, en 2019, poco después del fallecimiento del gran genio, se lograba la primera fotografía de este objeto cósmico: la primera comprobación no teórica de su existencia y que, lamentablemente, Hawking nunca llegó a presencial en vida.

Las contribuciones de Hawking a la física le valieron muchos honores excepcionales. En 1974, la Royal Society lo eligió como uno de sus compañeros más jóvenes. Se convirtió en profesor de física gravitacional en Cambridge en 1977, y en 1979 fue nombrado profesor de matemática Lucasian de Cambridge, un puesto que alguna vez ocupó Isaac Newton. Hawking fue nombrado Comandante del Imperio Británico (CBE) en 1982 y Compañero de Honor en 1989. También recibió la Medalla Copley de la Royal Society en 2006 y la Medalla Presidencial de la Libertad de Estados Unidos en 2009. En 2008 aceptó una cátedra de investigación en el Perimeter Institute for Theoretical Physics en Waterloo, Ontario, Canadá.

Entre sus publicaciones destacan Una breve historia del tiempoBlack Holes y Baby Universes and Other EssaysEl universo en una cáscara de nuezThe Grand Design y My Brief History.

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Laura Marcos

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