Yutyrannus: el dinosaurio con plumas más grande del mundo

Una especie pariente de Tyrannosaurus rex que vivió en la actual China durante el Jurásico.

Un primo pequeño de Tyrannosaurus rex ha cambiado la imagen que solemos tener de los grandes dinosaurios que corrían sobre dos patas para cazar a sus presas. Los cuerpos escamosos que venían mostrando películas como “Parque Jurásico” son puestos en duda, pues el hallazgo de nuevos fósiles demuestra que también los dinosaurios de mayor tamaño podían tener todo el cuerpo emplumado. Yutyrannus huali podría ser clave para conocer aspectos importantes debatidos desde hace años por los paleontólogos. 

Un récord para cambiar las normas

Con 9 metros de longitud y 1500 kilos de peso, Yutyrannus huali es el dinosaurio con plumas más grande que conozcamos hasta la fecha. Se trata de un dinosaurio terópodo, clasificado dentro de la familia de los tiranosauroideos, grandes depredadores que caminaban sobre dos patas, considerados como las especies que dieron origen a las aves modernas. Por tanto, aunque no sea muy técnico, se podría decir que estamos ante un pollo gigante al que nos costaría lo suyo encerrar en un corral.

Esta especie reúne varias características, sobre todo en el cráneo, de los tiranosauroides, como sus manos de tres dedos y el pie típico de los terópodos. Pero lo que hace que este espécimen sea un hallazgo significativo son sus plumas filamentosas, que proporcionan una evidencia clara de la presencia de plumas en dinosaurios de gran tamaño y, a la par que cambia las concepciones preexistentes, ofrece nuevos datos para conocer la evolución temprana de las plumas, un tema de largo recorrido en los estudios paleontológicos. 

Hasta el descubrimiento de Yutyrannus, el dinosaurio emplumado de mayor tamaño era Beipiaosaurus inexpectus, con unos 2 metros de largo y unos 85 kilos de peso. Por lo que, atendiendo a las dimensiones de Yutyrannus, estamos ante una diferencia considerable entre los dinosaurios con plumas más grandes. Por supuesto, el hallazgo de esta evidencia lleva a pensar en la posibilidad de que otros dinosaurios de gran tamaño pudieran llevar plumas durante su etapa adulta, una teoría difícil de probar puesto que la mayoría de los conocimientos acerca de los dinosaurios los extraemos de sus huesos fosilizados, lo cual limita mucho cuánto podemos saber de su aspecto externo. 

El tamaño del dinosaurio es un aspecto relevante. Con anterioridad a su descubrimiento, la mayoría de los fósiles que mostraban plumas pertenecían a dinosaurios pequeños. Según Corwin Sullivan, que formó parte del estudio que describió a Yutyrannus

“La idea de que las plumas primitivas pudieron haber servido de aislante más que para volar ha estado rondando desde hace tiempo. Pero los animales de cuerpo voluminoso pueden retener el calor muy fácilmente y, de hecho, suelen tener más bien problemas por sobrecalentamiento de su organismo”.

Yutyrannus huali

Recreación del dinosaurio | Wikimedia.

¿Para qué servían las plumas?

Por tanto, ¿qué utilidad podían tener las plumas de Yutyrannus? La respuesta podría estar en las condiciones climáticas en las que vivió esta especie. Habitó zonas del actual continente asiático durante el Cretácico inferior, hace entre 140 y 120 millones de años, cuando se estima que las temperaturas de la región fueron más bajas de lo habitual durante este período geológico. Tyrannosaurus rex vivió en lo que hoy es Norteamérica durante el Cretácico superior, cuando las temperaturas fueron más cálidas, por lo que podría ser el motivo de que no estuviera cubierto de plumas. Con todo, la opción no se descarta para algunas partes de su cuerpo. Según Xing Xu, del Instituto de Paleontología y Paleoantropología de Vertebrados de Beijing, que lideró el estudio: 

“Las plumas de Yutyrannus eran simples filamentos, más parecidas al plumón de un pollito actual que a las plumas de un ave adulta”.

Otra de las respuestas que se proponen al plumaje de un dinosaurio de mayor tamaño, es el uso de este elemento en el cortejo, para lucirse y atraer a posibles parejas. Poco a poco se van teniendo en cuenta cada vez más puntos de vista acerca del comportamiento de los dinosaurios, algo muy difícil de estudiar y con poquísimas evidencias rastreables a partir de los fósiles.

Yutyrannus fue descubierto a raíz de tres fósiles con unas condiciones de conservación bastante buenas. Uno de los especímenes es un adulto, mientras los otros dos se encuentran en distintas fases juveniles, algo muy interesante para poder estudiar su crecimiento. Fueron adquiridos a un vendedor y provenían de la Formación Yixian, en la provincia china de Liaoning, donde aparecieron en 2012. 

El nombre de la especie, Yutyrannus huali, mezcla el idioma mandarín con el latín y significa “hermoso tirano con plumas”. Como se encontraron los tres fósiles juntos, algunos especialistas no descartan la posibilidad de que cazaran en manada. En cualquier caso, los paleontólogos confían en hallar nuevos fósiles que sumen nuevos datos para conocer mejor la fisonomía y el comportamiento de una especie que ha roto la norma sobre el plumaje en los dinosaurios. 

Referencias: 

Cheung, R. 2012. T. rex has another fine, feathered cousin. sciencenews.org.

Rivera, A. 2012. Descubierto un dinosaurio pariente del ‘T.rex’, pero con plumas. elpais.com.

Xu, X. et al. 2012. A gigantic feathered dinosaur from the Lower Cretaceous of China. Nature 484, 92–95. DOI: 10.1038/nature10906. 

Fran Navarro

Fran Navarro

Historiador y escritor (esto último solo lo digo yo). El destino me reservaba una carrera de ensueño en el mundo académico, pero yo soy más de divulgar, hacer vídeos y contenidos culturales para que mi madre se entere bien de lo que hablo. De entre las cosas menos importantes de la vida, los libros son lo más importante para mí. Y como no hay nada mejor que conocer bien un asunto para disfrutarlo al máximo, hice el máster de Documentos y Libros, Archivos y Bibliotecas. Para esto y todo lo demás tengo Twitter: @FNavarroBenitez.

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