Unas 'gafas de sol' astronómicas permiten el hallazgo del púlsar extragaláctico más brillante jamás visto

Se trata de una nueva técnica de observación astronómica que han utilizado con el radiotelescopio ASKAP.

 

Un equipo de investigación internacional ha descubierto con un nuevo método, el púlsar extragaláctico más brillante conocido. La nueva técnica de observación similar a la versión astronómica de las "gafas de sol" fue empleada con el radiotelescopio Australian Square Kilometer Array Pathfinder (ASKAP), y gracias a ella han hallado un nuevo púlsar 10 veces más brillante que cualquier otro detectado fuera de nuestra Vía Láctea.

 


Un nuevo hito astronómico

Este podría ser el púlsar más brillante del cielo. Los púlsares son un tipo de estrella de neutrones que emiten rayos de radiación desde sus polos, creando pulsos de luz cuando estos rayos inundan la Tierra. Estos pulsos brillantes parpadean rápidamente, con apenas unos segundos o milisegundos entre ellos, por lo que son relativamente fáciles de detectar para los astrónomos.

A pesar de lo brillante que es, de lo intensa que es la luz de este púlsar, bautizado como PSR J0523−7125, ha eludido bastante su detección. ¿Cómo es posible? A medida que los rayos atraviesan el espacio, crean una firma única de sincronización y polarización, pero los métodos tradicionales pueden pasar por alto aquellos rayos que son demasiado rápidos o demasiado lentos. Al buscar en cambio luz polarizada, se pueden encontrar púlsares fuera del rango de tiempo estándar. De hecho, ha sido posible gracias a que este telescopio ha sido equipado con unas "gafas de sol" cósmicas.

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ARC Centre of Excellence for Gravitational Wave Discovery (OzGrav)

¿Cómo es el púlsar?

El púlsar recién descubierto, de espectro escarpado, variable y altamente polarizad, parpadea tres veces por segundo y está ubicado en la Gran Nube de Magallanes, una galaxia enana que orbita nuestra propia Vía Láctea. Según los expertos, es el púlsar extragaláctico más brillante conocido, e incluso podría ser el más luminoso jamás encontrado.

“Esta fue una sorpresa increíble. No esperaba encontrar un nuevo púlsar, el más brillante. Pero con los nuevos telescopios a los que ahora tenemos acceso, como ASKAP y sus gafas de sol, es posible”, explica Yuanming Wang, líder del trabajo que publica la revista The Astrophysical Journal.

Después de ver indicios del púlsar en los datos de ASKAP, el equipo confirmó su existencia con el radiotelescopio MeerKAT del Observatorio de Radioastronomía de Sudáfrica.

 


¿Y estas 'gafas de sol' cósmicas?

Como parte de la encuesta Australian Square Kilometer Array Pathfinder (ASKAP) Variables and Slow Transients (VAST), la investigadora de CSIRO, Yuanming Wang y sus colegas, utilizaron el radiotelescopio ASKAP para aplicar su nuevo método de búsqueda de púlsares. Mediante el uso de la versión astronómica de 'gafas de sol' para capturar la luz polarizada, detectaron este prístino pulsar.

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Yuanming Wang.

Gracias a sus campos magnéticos extremos, los púlsares producen una luz altamente polarizada, que es indistinguible de la luz normal para la mayoría de los instrumentos. ASKAP, sin embargo, puede verlo.


“Deberíamos esperar encontrar más púlsares usando esta técnica. Esta es la primera vez que hemos podido buscar la polarización de un púlsar de manera sistemática y rutinaria. Debido a sus propiedades inusuales, los estudios anteriores no detectaron este púlsar, a pesar de lo brillante que es”, dice Tara Murphy del Instituto de Astronomía de la Universidad de Sídney y coautora del estudio.

“Es increíble que el primer púlsar que se encuentra usando esta técnica sea extremo”, agrega Elaine Sadler, científica en jefe de la Instalación Nacional del Telescopio de Australia de CSIRO. “Esto habla de todas las grandes cosas que podemos esperar de nuestros telescopios e investigadores, ya que constantemente encuentran nuevas formas de responder algunas de nuestras preguntas más importantes”, concluye.

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Referencia: Yuanming Wang et al. 2022. Discovery of PSR J0523-7125 as a Circularly Polarized Variable Radio Source in the Large Magellanic Cloud. The Astrophysical Journal, 930, 38; doi: 10.3847/1538-4357/ac61dc

 

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

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