Una zona de Marte podría haber albergado vida durante miles de millones de años

Un grupo de científicos ha identificado sedimentos con arcilla en la zona de Margaritifer Terra, un lugar con muchos cráteres del planeta rojo. Encontrar arcilla es indicativo de la existencia de agua a largo plazo, pues se forma cuando se da un pH neutro y existe muy poca evaporación. Se cree que el agua fluyó durante miles de millones de años.

La búsqueda de vida en Marte es una de las grandes tareas que llevan acometiendo los científicos durante años. Ahora, una investigación apunta a que una zona específica del planeta rojo pudo haber albergado vida en varias ocasiones durante miles de millones de años. La clave estaría en la arcilla.

Decimos que la clave estaría en la arcilla porque ha sido el hallazgo de sedimentos con arcilla en la zona de Margaritifer Terra lo que ha llevado a los científicos a afirmar que esa zona de Marte pudo albergar vida durante un largo período de tiempo.

Superficie de Marte
NASA/ HiRISE/ University of Arizona.

La existencia de arcilla es un indicativo de que en esa zona fluyó agua durante un amplio período de tiempo y es que para que esta se forme debe darse un pH neutro y una mínima evaporación de agua. Los científicos creen que el agua corrió por la zona desde hace unos 3 800 millones de años hasta hace unos 2 500 millones de años, un tramo considerable de la historia marciana.

"Además, los sedimentos estratificados de tonos claros que muestran descensos de lecho relativamente bajos y contienen arcillas a lo largo de 200 kilómetros de distancia son una prueba de que lo más probable es que hubiera un lago en la cuenca de Ladon y en el norte de Ladon Valles", afirma Catherine Weitz, científica principal del Instituto de Ciencias Planetarias de Arizona. "El entorno lacustre de baja energía y la presencia de arcillas apoyan un entorno que habría sido favorable para la vida en esa época".

El hallazgo no es exactamente una prueba de vida. Para ello, habría que cavar en Marte y encontrar fósiles. Sin embargo, sí que sugiere que las condiciones habrían facilitado la vida.

Los científicos creen que las arcillas se formaron originalmente alrededor del terreno más alto sobre la cuenca del Ladon, para después ser erosionadas por canales de agua y llegar río abajo hacia un lago en la cuenca del Ladon y el norte de Ladon Valles. Se cree que el flujo de agua más reciente habría discurrido por la cuenca suroccidental del Ladon. Los depósitos de esta zona coinciden con los de otra parte de Marte, el delta de Eberswalde, justo al sur de la región cubierta por este estudio. "Nuestros resultados indican que los sedimentos arcillosos depositados por el agua corriente en Eberswalde no eran inusuales durante esta época más reciente porque vemos muchos ejemplos de valles jóvenes similares que depositaron arcillas en la región", dice Weitz.

Se sabe que en Marte hay hielo, pero los científicos siguen buscando agua. Este estudio respalda la idea de que el agua que una vez fluyó en el planeta marciano ocupó una extensa parte de su paisaje y pudo haber albergado vida.

Para saber si hubo vida en algún momento, es necesario averiguar si la presencia de agua fue algo transitorio o no. Por cómo están distribuidas las arcillas y otras rocas, los científicos creen que el agua fluyó durante un tiempo, no de manera puntual.

Además, las arcillas aportan nutrientes y estabilizan el entorno que las rodea. Si se juntan agua, nutrientes y condiciones estables, las posibilidades de que los organismos puedan sobrevivir aumentan de manera considerable. "Es posible que las condiciones de habitabilidad se hayan dado repetidamente en la región, al menos periódicamente, hasta una época relativamente tardía de la historia de Marte", escriben los investigadores en su publicación.

 

Referencia: Weitz, C. et al. 2022. Clay sediments derived from fluvial activity in and around Ladon basin, Mars. Icarus. DOI: https://doi.org/10.1016/j.icarus.2022.115090

Mar Aguilar

Mar Aguilar

Me hubiera gustado ser médica pero le tengo terror a la sangre. Por eso, escribir sobre salud no me parece mal plan. También me interesa la nutrición. Disfruto viendo vídeos de YouTube con guiris preparando comida saludable y me encantan los animales.

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