Una galaxia 'récord' muestra que vivimos en un universo magnético

A cinco mil millones de años luz de distancia, su fuerte campo de magnetismo es la prueba de que éste se forma temprano en el universo.

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Mirar hacia ella es como contemplar el pasado de nuestra propia galaxia, para comprender cómo ha evolucionado el magnetismo en nuestra región del universo.

El hallazgo ha sido publicado en la revista Nature Astronomy, y la líder del estudio, astrónoma del Instituto Max Planck de Radioastronomía, la Dra. Sui Ann Mao, lo califica como "emocionante".

Como todos los cuerpos celestes, las galaxias tienen su propio campo magnético, pero éste es increíblemente débil: un millón de veces más débil que el campo magnético de la Tierra. Previo a esta investigación, existía la teoría de que el campo magnético de una galaxia joven comienza siendo débil y entrelazado, haciéndose más fuerte y organizado con el tiempo. Pero esto no es lo que la observación de esta lejana galaxia nos indica.

El equipo del Instituto Max Plank fue capaz de realizar la observación porque un cuásar (galaxia muy brillante y distante) se situaba un poco más allá de la galaxia estudiada, en la misma línea de visión. Gracias a esta ‘alineación’ casual, la luz emitida por el cuásar permitió recoger la huella magnética de la rotación de Faraday, en su camino hacia la Tierra.

La observación se realizó utilizando un conjunto de antenas de radio telescopio en las Llanuras de San Agustín llamado Very Large Array, en el desierto de Nuevo México, operado por el Observatorio Nacional de Radioastronomía.

"Nadie sabe de dónde viene el magnetismo cósmico o cómo se generó", en palabras del profesor Bryan Gaensler, coautor del estudio. "Pero ahora, hemos obtenido una pista importante necesaria para resolver este misterio, al extraer el 'registro fósil' del magnetismo en una galaxia de miles de millones de años antes de nuestros días".

Referencias:

S. A. Mao, C. Carilli, B. M. Gaensler, O. Wucknitz, C. Keeton, A. Basu, R. Beck, P. P. Kronberg & E. Zweibel. 'Detection of microgauss coherent magnetic fields in a galaxy five billion years ago'. Nature Astronomy (2017). doi:10.1038/s41550-017-0218-x

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