Una fuerza invisible está destrozando el cúmulo de estrellas más cercano al Sol

El cúmulo de estrellas de las Híades, situado a apenas 150 años luz de distancia de la Tierra, está desapareciendo. ¿El causante?

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ESA/Gaia/DPAC, CC BY-SA 3.0 IGO; acknowledgement: S. Jordan/T. Sagrista.

El cúmulo de estrellas más cercano al Sol, las Híades, está siendo perturbado por la influencia gravitacional de una estructura masiva, aunque invisible, en nuestra galaxia, han descubierto los astrónomos, quienes creen que esta estructura situada a unos 150 años luz de distancia de nosotros, han sido aplastadas por una potente nube de materia oscura con una fuerza equivalente a 10 millones de masas solares.

Desde nuestra perspectiva aquí en la Tierra, las estrellas del cúmulo de Híades (que son unas 80) son muy brillantes y forman una llamativa V que dibuja la cabeza del toro, junto con la aún más brillante gigante roja Aldebarán, en la constelación de Tauro, ocupando unos 60 años luz de diámetro.

Ahora, un equipo de astrónomos de la Agencia Espacial Europea (ESA) ha descubierto gracias a los datos del satélite de cartografía estelar Gaia de la ESA, las secuelas de un choque y fuga en nuestro propio vecindario galáctico. Mientras estudiaban el cúmulo descubrieron que podría haber sido destrozado por la influencia gravitacional de una estructura masiva pero invisible en nuestra galaxia, posiblemente materia oscura. Si es cierto, esto podría proporcionar evidencia de una población sospechosa de "subhalos de materia oscura", unas nubes invisibles de partículas que se cree representan auténticas reliquias de la formación de la Vía Láctea y que ahora se encuentran esparcidas por la galaxia, formando una subestructura invisible que ejerce una influencia gravitacional considerable sobre cualquier objeto que se acerque demasiado.

Los cúmulos de estrellas van perdiendo de forma natural sus estrellas a medida que estas se mueven dentro de la estructura abierta y se ven influenciadas por sus propios tirones gravitacionales. Estos tirones pueden mover a algunas de la estrellas al borde del cúmulo y estas verse arrastradas nuevamente por la fuerza gravitacional de la galaxia, lo que da forma a largas colas, lo que se conoce como colas de marea (pues una sigue al cúmulo de estrellas y otra se adelanta).

 

El cúmulo de estrellas está disolviéndose

Intentando cuantificar cuántas estrellas contaba cada una de las colas de marea de las Híades con los datos de Gaia, cuya encuesta rastrea la distancia y movimientos de 1.800 millones de estrellas en nuestra galaxia, los investigadores de la ESA y del Observatorio Europeo Austral desarrollaron un modelo que simula el movimiento de las estrellas cuando escapan del cúmulo, durante la vida útil del cúmulo de 600 a 700 millones de años. Cuando se compararon estas simulaciones con los datos de Gaia, descubrieron que las colas de marea de las Híades eran mucho más largas de lo esperado.


¿Qué había pasado? Las colas incluían miles de estrellas repartidas a lo largo de miles de años luz. Además, una de las colas parecía tener menos estrellas de las que debería.

Ajustando las simulaciones para tratar de explicar este enigma, una posibilidad intrigante apareció ante sus ojos: una colisión con un grupo de materia con una masa de aproximadamente 10 millones de soles parecía haber provocado el efecto.

“Debe haber habido una interacción cercana con este grupo realmente masivo, y las Híades simplemente fueron aplastadas”, explica Tereza Jerabkova, líder del trabajo que publica la revista Astronomy & Astrophysics.


Teniendo en cuenta que no hay nubes de gas visibles u otros cúmulos de estrellas por alrededor, ¿qué podría haber causado esta desintegración?

Los científicos achacan este evento a la materia oscura, ese componente esquivo y misterioso que se cree impregna el universo y que interactúa a través de su asombrosa gravedad.

"Y con estos descubrimientos, podremos trazar un mapa de las subestructuras (materia oscura) de la Vía Láctea mucho mejor que nunca", afirma.

 

 

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Referencia: Tereza Jerabkova et al. The 800 pc long tidal tails of the Hyades star cluster, Astronomy & Astrophysics (2021). DOI: 10.1051/0004-6361/202039949

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en ladymoon@gmail.com

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