Una estrella 'viuda negra' está rompiendo récords canibalizando a otra

Es la más rápida del universo. El púlsar está girando cada 62 minutos alrededor de su compañera. Esta 'viuda negra' cósmica se encuentra a 3.000 años luz de distancia de la Tierra.

 

El telescopio Zwicky Transient Facility (ZTF) ubicado cerca de San Diego, California (EE. UU.), escanea cada dos noches, millones de estrellas en busca de objetos celestes que muestren un comportamiento inusual. Ahora, un equipo de investigadores afirma haber encontrado lo que parece ser un púlsar y una pequeña estrella que se orbitan entre sí más rápido de lo que jamás habíamos visto. Los científicos diseñaron un algoritmo que encuentra objetos que se vuelven mucho más brillantes o mucho más tenues en el transcurso de 80 minutos. Aquí es donde entra nuestra protagonista: su brillo varía en un factor de 13 cada 62 minutos. Algo estaba pasando aquí.

 


Un baile mortal

El púlsar, conocido como 'viuda negra' en astronomía, está canibalizando poco a poco a su compañera y consumiendo su materia y energía. Así, el destello de una estrella cercana llevó a los astrónomos del MIT a un nuevo y misterioso sistema a 3 000 años luz de la Tierra. Este nuevo "binario viuda negra" está, por tanto, protagonizado por un púlsar que gira rápidamente y que está dando vueltas a toda velocidad consumiendo lentamente una estrella compañera más pequeña, tal y como harían algunas arañas en el mundo natural.


"Las estrellas de menor masa donan material a sus estrellas compañeras pero sufren las consecuencias", explican los autores en su estudio publicado en la revista Nature.


Aunque ya conocemos un buen puñado de viudas negras binarias en nuestra galaxia, este candidato a “binario viuda negra” , llamado ZTF J1406+1222, tiene el período orbital más corto identificado hasta ahora: cada 62 minutos. El sistema es único en el sentido de que parece albergar una tercera estrella lejana que orbita alrededor de las dos estrellas internas cada 10 000 años.

“Esta órbita de 62 minutos es notable porque no entendemos cómo las estrellas pueden entrar en una órbita tan estrecha. El proceso del púlsar que ablaciona a su compañero en realidad debería separarlos. Esto está empujando los límites de lo que creíamos posible”, explica Kevin Burdge, coautor del trabajo.

viuda-negra
NASA’s Goddard Space Flight Cente

¿Una viuda negra triple?

Podría ser. Según los científicos del MIT, como ocurre con la mayoría de los binarios de la viuda negra, el sistema triple probablemente surgió de una densa constelación de viejas estrellas conocida como cúmulo globular. Este cúmulo podría haberse desplazado hacia el centro de la Vía Láctea, donde la gravedad del agujero negro central fue suficiente para separar el cúmulo y dejar intacto a este triplete.


Los científicos también señalan que este es el primer sistema de viuda negra descubierto usando luz óptica. “La población de viudas negras que hemos estado encontrando hasta ahora con otras longitudes de onda de luz, como rayos X, rayos gamma y ondas de radio, probablemente esté sesgada porque no las hemos capturado a todas. Ahora tenemos una nueva lente a través de la cual podemos identificar estos sistemas”, dice Burdge.


Las observaciones de seguimiento con el Observatorio de rayos X Chandra de la NASA proporcionarán nuevos conocimientos y, con suerte, confirmarán la naturaleza de este insólito sistema. El sistema orbita en el halo galáctico y los astrónomos creen que se acerca al centro galáctico, por lo que un estudio adicional podría proporcionar información más allá de la física del púlsar de la viuda negra.


“Nuestros datos indican que estamos viendo un binario de viuda negra, pero podría ser algo completamente nuevo”, expone el experto Los datos del Observatorio de rayos X Chandra de la NASA, un telescopio espacial que orbita en una gran elipse alrededor de la Tierra, confirmarán el hallazgo.


El objetivo es seguir observando el nuevo sistema, así como aplicar la técnica óptica para iluminar más estrellas de neutrones y viudas negras en el cielo.

También te puede interesar:

Referencia: Burdge, K.B., Marsh, T.R., Fuller, J. et al. A 62-minute orbital period black widow binary in a wide hierarchical triple. Nature 605, 41–45 (2022). https://doi.org/10.1038/s41586-022-04551-1

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

Continúa leyendo