Un tiburón acorazado es nuestro ancestro con mandíbula más antiguo

El hallazgo de fósiles de peces de casi 440 millones de años en China representan algunos de los primeros vertebrados con mandíbulas.

 

Ha aparecido un nuevo tesoro de fósiles en el sur de China (en la provincia de Guizhou) que aporta un poco más de luz a la historia de los antiguos vertebrados con mandíbulas, un grupo en el que estamos incluidos los seres humanos. El hallazgo fósil data de hace 439 a 436 millones de años e incluye una gran variedad de de especies de peces pequeños, dentudos y óseos nunca antes vistos.

 


Extraños y antiguos peces

Como parte de las capas rocosas conocidas como la Formación Rongxi de China, el nuevo lecho fósil está lleno de especies asombrosas que retrasan las fechas de nuestros primeros ancestros animales con mandíbulas en unos 15 millones de años.


La mandíbula representa una de las historias de éxito del reino animal, pues su desarrollo fue una innovación fundamental en la evolución de los vertebrados; aportó a los animales con huesos como nosotros la capacidad de comer una miríada de alimentos mucho mayor que la que permitían las bocas de alimentación por filtración de nuestros antepasados. Esto ayudó a los primeros animales con columna vertebral a moverse a nuevos entornos que continuaron dando forma a su anatomía, lo que llevó a la gran diversidad de formas corporales y diferentes comportamientos que vemos en los vertebrados en la actualidad.


Los fósiles "ayudan a rastrear muchas estructuras del cuerpo humano hasta los peces antiguos, hace unos 440 millones de años, y llenan algunos vacíos clave en la evolución de" de pez a humano ", explicaron los investigadores del Instituto de Paleontología y Paleoantropología de Vertebrados de la Academia China de Ciencias.


Las primeras criaturas en desarrollar una columna vertebral fueron los peces, y lo hicieron hace unos 480 millones de años. Los análisis genéticos han sugerido que hace unos 450 millones de años, esos peces también desarrollaron mandíbulas.

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Heming Zhang

Un tiburón acorazado

El espécimen más llamativo de este tesoro oculto de fósiles es Fanjingshania renovata, que era un tiburón un tanto extraño, equipado con una armadura ósea y espinas de aleta emparejadas. No solo se trata de un fósil antiquísimo, sino que también ha permitido a los investigadores obtener información sobre la anatomía mucho más allá de lo que normalmente podemos deducir de fósiles tan antiguos.

"Este es el pez con mandíbula más antiguo con anatomía conocida. Los nuevos datos nos permitieron ubicar a Fanjingshania en el árbol genealógico de los primeros vertebrados y obtener información muy necesaria sobre los pasos evolutivos que conducen al origen de importantes adaptaciones de vertebrados, como mandíbulas, sistemas sensoriales y apéndices emparejados", aclara Zhu Min, de la Academia de Ciencias de China en Beijing en uno de los trabajos publicados.

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Qiuyang Zheng

Las espinas de las aletas de la criatura se encuentran entre los mayores hallazgos, ya que dicha característica ayudó a los científicos a identificar la posición de la nueva especie en el árbol evolutivo de los primeros vertebrados. El equipo también determinó que los huesos fosilizados de Fanjingshania revelan reabsorción y remodelación que generalmente se asocian con el desarrollo esquelético en peces óseos, incluidos los humanos.

También se descubrió otro ancestro de tiburón, Shenacanthus vermiformi, y una especie de pez más ancestral, Xiushanosteus mirabilis, esta vez en un lecho fósil del sur de China que data del mismo período llamado Formación Huixingshao.

En otro estudio se describen los dientes fósiles de otro pariente del tiburón, hasta ahora desconocido, llamado Qianodus duplicis, que data de hace unos 439 millones de años, lo que los convierten en los dientes más antiguos conocidos de cualquier vertebrado. Poseía espirales dentales que tuvieron que ser estudiadas con lupas de aumento y radiación de rayos X debido a su pequeñísimo tamaño (no más de 2,5 mm).

Estos fascinantes nuevos descubrimientos ayudan a completar algunos puntos de referencia importantes durante nuestro viaje evolutivo prehistórico desde los peces hasta nosotros.

Referencia: Y. Zhu et al. The oldest complete jawed vertebrates from the early Silurian of China. Nature. Vol. 609, September 29, 2022, p. 954. doi: 10.1038/s41586-022-05136-8.

Z. Gai et al. Galeaspid anatomy and the origin of vertebrate paired appendages. Nature. Vol. 609, September 29, 2022, p. 959. doi: 10.1038/s41586-022-04897-6.

M. Friedman. Fossils reveal the deep roots of jawed vertebrates. Nature. Vol. 609, September 29, 2022, p. 897. doi: 10.1038/d41586-022-02973-5.

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

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