Un primate ahora extinto cruzó el Atlántico desde África

El 'Ucayalipithecus perdita', similar en tamaño a un mono tití moderno, realizó un viaje de más de 1440 kilómetros en balsas flotantes de vegetación, tal como se publica en una reciente investigación.

Dientes hallados en Perú
Cuatro dientes fósiles de primate en Perú. /USC

Cuatro dientes de mono fosilizados descubiertos en las profundidades de la Amazonía peruana han proporcionado nuevas pruebas de que varios grupos de primates antiguos viajaron a través del Océano Atlántico desde África, según una nueva investigación de la USC recientemente publicada en la revista Science. 

Los dientes pertenecen a una especie recién descubierta de una familia extinta de primates africanos conocida como parapéfidos. La hipótesis es que estos primates hicieron un viaje de más de 1440 kilómetros en balsas flotantes de vegetación que se separaron de las costas, posiblemente durante una tormenta. 

El asombroso hallazgo muestra que, además de los primates propios de América y un grupo de roedores conocidos como caviomorfos, existe un tercer linaje de mamíferos que, de alguna manera, fue capaz de realizar este improbable viaje transatlántico para llegar de África a América del Sur". 
Los investigadores han llamado al primate extinto Ucayalipithecus perdita. El nombre proviene de Ucayali, el área de la Amazonía peruana donde se encontraron los dientes, pithikos, la palabra griega para primate y perdita, la palabra latina para perdido. El Ucayalipithecus perdita habría sido muy pequeño, similar en tamaño a un mono tití moderno. 

Los investigadores creen que el sitio en Ucayali donde se encontraron los dientes es de una época geológica conocida como Oligoceno, que se extendió desde hace unos 34 millones a 23 millones de años. Según la edad del sitio y la cercanía de Ucayalipithecus perdita a sus parientes fósiles de Egipto, los investigadores estiman que la migración podría haber ocurrido hace unos 34 millones de años. 

Mapa del Oligoceno
Mapa del Oligoceno /Wikimedia Commons

 

Tal como se cita en el estudio: "Este grupo podría haber llegado a Sudamérica alrededor de lo que llamamos el límite Eoceno-Oligoceno, un período de tiempo entre dos épocas geológicas, cuando la capa de hielo antártica comenzó a acumularse y el nivel del mar decayó”. Eso podría haber jugado un papel para facilitar un poco más a estos primates cruzar el Océano Atlántico. Recordemos que la tercera y última fase de la desfragmentación de Pangea tuvo lugar, definitivamente, hace entre 60 y 55 millones de años. 

¿Cómo saben los científicos que esta especie tiene antepasados africanos? 

Una expedición anterior al sitio fósil peruano, en 2016, condujo al descubrimiento de dos dientes más que pertenecen a esta nueva especie. La semejanza de estos dientes inferiores adicionales con los dientes de primate egipcio confirmó a los científicos que el Ucayalipithecus perdita era descendiente de antepasados africanos. 

Los investigadores no dejan de reconocer el carácter improbable y asombroso de los resultados: “Desde el hecho de que encontrar un sitio fósil remoto, donde las posibilidades de encontrar estas piezas son extremadamente bajas; hasta el hecho de que estamos revelando un viaje muy improbable que habrían realizado estos primates. Todo es bastante asombroso”, en palabras de Erik Seiffert, autor principal del estudio y profesor de Ciencias Clínicas Anatómicas Integrativas en la Escuela de Medicina Keck de la USC (Universidad de California del Sur). 

Referencias:

'A parapithecid stem anthropoid of African origin in the Paleogene of South America'
Erik R. Seiffert, Science, 10 Apr 2020: Vol. 368, Issue 6487, pp. 194-197, DOI: 10.1126/science.aba1135

Laura Marcos

Laura Marcos

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