Un gen neandertal haría más fértiles a una de cada tres europeas

Las mujeres que portan la variante neandertal del receptor de progesterona tienden a tener menos hemorragias durante el embarazo temprano, menos abortos espontáneos y dan a luz a más niños, señala un estudio.

familia neandertal
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Algunos individuos humanos son más fértiles que otros, y averiguar por qué es un reto para la biomedicina. Sin embargo, acaba de publicarse un estudio que ofrece una pista sobre por qué algunas mujeres serían especialmente fértiles: todo se debe a un gen heredado de un antepasado neanderal. 

Los Homo sapiens y los Homo neanderthalensis convivieron y tuvieron descendencia. Esta hibridación, aunque puntual, dio lugar a una rama de descendientes que conservaron genes de los neandertales. Estos genes pervivirían todavía hoy, en mujeres europeas que son más fértiles que la media. Esta es la conclusión de un estudio publicado en Molecular Biology and Evolution por investigadores del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Alemania y el Instituto Karolinska en Suecia. 

Según los resultados de los investigadores, una de cada tres mujeres en Europa heredó el receptor de progesterona de los neandertales, una variante genética asociada con una mayor fertilidad, menos hemorragias durante el embarazo temprano y menos abortos espontáneos. 

La progesterona es una hormona que juega un papel importante en el ciclo menstrual y en el embarazo. Según Hugo Zeberg, investigador del Departamento de Neurociencia del Instituto Karolinska y el Instituto Max Planck para Antropología evolutiva: "El receptor de progesterona es un ejemplo de cómo las variantes genéticas favorables que se introdujeron en los humanos modernos al mezclarse con neandertales pueden tener efectos en las personas que viven hoy en día".  

Los análisis de los datos de biobancos de más de 450 000 participantes, entre ellos 244 000 mujeres, muestran que casi una de cada tres mujeres en Europa ha heredado el receptor de progesterona de H. neandertalensis. El 29 % de las mujeres europeas lleva una copia del receptor de progesterona neandertal y el 3 % de ellas tiene hasta dos copias. 

Mujeres más fértiles 

Como explica Hugo Zeberg: "La proporción de mujeres que heredaron este gen es aproximadamente diez veces mayor que para la mayoría de las variantes del gen neandertal. Estos hallazgos sugieren que la variante neandertal del receptor tiene un efecto favorable sobre la fertilidad". 

El estudio muestra que las mujeres que portan la variante neandertal del receptor de progesterona tienden a tener menos hemorragias durante el embarazo temprano, menos abortos espontáneos y dan a luz a más niños. Los análisis moleculares revelaron que estas mujeres producen más receptores de progesterona en sus células, lo que puede conducir a una mayor sensibilidad a la progesterona y protección contra abortos espontáneos y hemorragias tempranas. 

Nuestra parte neandertal 

Si bien los neandertales parecían poseer esta ventaja fértil, no prosperaron. Las causas de su extinción están todavía bajo debate, pero se barajan la endogamia, el déficit nutricional o la competencia con los sapiens. 

Este es un hallazgo fascinante que nos recuerda que seguimos ligados a una rama de homínidos con la que nos emparentamos en algún momento del pasado. Ambas especies, sapiens y neandertales, convivieron durante, al menos, 10 000 años en el continente europeo. 

Los neandertales han sido descritos comúnmente como seres casi bestiales, muy alejados de nuestra especie. Sin embargo, las investigaciones paleontológicas muestran que poseían características sociales muy complejas y llevaron a cabo grandes avances técnicos, en cuanto a útiles y herramientas.

 

Referencias: 

”The Neandertal Progesterone Receptor”. Hugo Zeberg, Janet Kelso and Svante Pääbo. Molecular Biology and Evolution, online 21 May 2020, doi: 10.1093/molbev/msaa119. 

Laura Marcos

Laura Marcos

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