Primera evidencia directa del nacimiento de un planeta

El planeta está situado a 520 años luz de distancia de la Tierra y, según las imágenes, patea el entorno como si fuera un bebé.

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ESO/Boccaletti et al.

Por primera vez, los astrónomos parecen haber visto evidencia directa de un planeta formándose alrededor de una estrella joven. Han identificado un disco espiral de gas y polvo que rodea la estrella AB Aurigae que contiene un pequeño giro en forma de S cerca del centro de la espiral, según muestran las imágenes del telescopio infrarrojo. Ese giro "es el lugar preciso donde debe formarse un nuevo planeta", dice el astrofísico Emmanuel Di Folco de la Universidad de Burdeos en Francia, coautor del trabajo que recoge la revista Astronomy & Astrophysics.

Anteriormente, los científicos habían localizado espirales a gran escala que se cree que fueron creadas por planetas invisibles en discos de gas y polvo alrededor de estrellas jóvenes. Las teorías sobre cómo los planetas se fusionan y reúnen material de estos discos predicen que los movimientos de los planetas harían girar aún más el gas a su alrededor como faldas giratorias, señalando la ubicación de un planeta.

Ahora, Di Folco y sus colegas han utilizado observaciones infrarrojas del Atacama Large Millimeter / submillimeter Array y Very Large Telescope, ambos telescopios en Chile, para encontrar una espiral y uno de esos giros en forma de S alrededor de AB Aurigae.


Las nuevas e impresionantes imágenes del disco protoplanetario alrededor de la joven estrella (a unos 520 años luz de distancia en la constelación Auriga y que solo tiene 4 millones de años, una milésima parte de la del Sol) muestran perturbaciones en espiral que los astrónomos creen que son causadas por planetas que se crean del polvo.

"En la etapa inicial de la formación del planeta, las simulaciones hidrodinámicas indican que el proceso de acreción genera en el lugar del planeta un patrón espiral interno y externo debido a las resonancias de Lindblad inducidas por las interacciones disco-planeta", escribieron los autores. "Si bien este paso crucial está bien documentado por trabajos teóricos, las evidencias de observación son raras y no totalmente concluyentes".

Las nuevas imágenes son algunas de las mejores que hemos visto hasta ahora de este proceso en acción. Podría ser la primera evidencia directa de la formación de un planeta bebé.


Si el planeta está allí, estaría tan lejos de AB Aurigae como Neptuno del Sol, aproximadamente 4.500 millones de kilómetros.

"Necesitamos observar sistemas muy jóvenes para capturar realmente el momento en que se forman los planetas", dijo el autor principal Anthony Boccaletti del Observatoire de Paris en un comunicado. "Hasta ahora se han identificado miles de exoplanetas, pero se sabe poco sobre cómo se forman".

ALMA había visto el brazo espiral interno, pero gracias a las nuevas observaciones, tanto la espiral interna como el giro se han hecho visibles, lo cual es muy importante, ya que corrobora algunas ideas actuales sobre cómo podrían nacer los planetas.

"El giro se plantea en algunos modelos teóricos de formación de planetas", dijo la coautora Anne Dutrey. "Corresponde a la conexión de dos espirales, una que se enrolla hacia adentro de la órbita del planeta y la otra que se expande hacia afuera, que se unen en la ubicación del planeta. Permiten que el gas y el polvo del disco se acumulen en el planeta en formación y lo hagan crecer ".

El Telescopio Extremadamente Grande de ESO, el "ojo en el cielo" más grande del mundo, que se está construyendo en Chile en este momento, tendrá la capacidad de ver este sistema aún más en profundidad y podrá confirmar si realmente estamos ante la existencia del nacimiento de un planeta.

La masa exacta del planeta potencial no se conoce, pero probablemente tendría que ser un gigante gaseoso como Júpiter en lugar de un planeta rocoso como la Tierra para hacer ondas tan grandes en el disco. Y puede que no esté solo: hay un indicio de otro planeta cerca del borde exterior del disco.

 

Referencia: Are we witnessing ongoing planet formation in AB Aurigae? A showcase of the SPHERE/ALMA synergy, Astronomy & Astrophysics (2020). www.aanda.org/10.1051/0004-6361/202038008

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Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme por aquí.

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