¿Por qué se esparce el agua cuando llega al fregadero?

El salto hidráulico, fenómeno documentado por Da Vinci, por fin tiene una explicación.

Salto hidráulico

 

Seguro que te has fijado, cada vez que vas al baño a lavarte las manos o los dientes, en este suceso cotidiano, pero que ha desconcertado a los ingenieros durante siglos: ¿por qué se esparce el agua cuando llega al fregadero antes de que salga por el desagüe? Es decir, ¿qué comportamiento físico explica este momentáneo remolino que forma el agua antes de abandonar nuestro lavabo?

Pues este fenómeno se denomina hoy salto hidráulico y fue documentado por primera vez por el famoso inventor y pintor Leonardo Da Vinci en el siglo XVI. Desde la década de 1820, los científicos han creído que los saltos hidráulicos ocurren en parte como resultado de la atracción gravitatoria. Pero un artículo publicado en el Journal of Fluid Mechanics ha desmentido esta teoría, asumida durante casi dos siglos.

 

El investigador Rajesh Bhagat, primer autor del artículo, disparó chorros de agua hacia arriba y hacia los lados sobre superficies planas, y presenció exactamente los mismos saltos hidráulicos que cuando el agua fluía hacia abajo. Bhagat dedujo que todos podían verse afectados por los mismos factores: tensión superficial y viscosidad.

Al alterar estos atributos del agua, pudo obtener con precisión el tamaño de los saltos hidráulicos, independientemente de la dirección en que se moviera el agua, desacreditando así la teoría gravitacional clásica como la causa. Este tipo de salto hidráulico se conoce como salto hidráulico circular.

 

 

Sus experimentos y teoría muestran que la tensión superficial del líquido es la clave del proceso, y no la gravedad. Estos parámetros nunca antes se habían reconocido como las causas de este fenómeno físico, a pesar de que el problema ya había sido discutido por Da Vinci y muchos otros desde entonces.

En palabras de Bhagat: “Este trabajo representa un logro notable en nuestra comprensión de la dinámica de las capas delgadas de fluidos”.

 

En el camino hacia un uso más eficiente del agua

Es importante señalar que, aunque el H2O es una molécula que se comporta de una manera extraordinaria en comparación con otras sustancias del universo, en cuanto a parámetros como por ejemplo, la densidad, el salto hidráulico es un fenómeno físico que se da en toda clase de fluidos.

En cualquier caso, la gran implicación que puede tener la comprensión de este proceso sí hace referencia al agua: los ingenieros podrían trabajar en métodos para reducir drásticamente el uso industrial del agua, un bien cada vez más escaso en nuestro planeta.

Pero, además, Bhagat espera que su investigación también se use para encontrar nuevas formas de ayudarnos a usar menos agua, no solo a nivel industrial, sino también en el hogar.

Aunque los saltos hidráulicos son inofensivos en los fregaderos y lavabos de nuestras casas, pueden causar olas violentas, turbulencias y remolinos en aguas más profundas.

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