Plutón tiene volcanes de hielo gigantes

Descubren que el paisaje de Plutón no existe en ningún otro lugar del sistema solar. ¡Es único!

 

El planeta enano Plutón es tan pequeño y está tan lejos del Sol que una vez creímos que estaba completamente congelado. Sin embargo, la compleja geología observada por la sonda espacial New Horizons de la NASA y analizada por los científicos, unida a la ausencia de cráteres de impacto en algunas partes de este mundo, indica que la actividad geológica reciente ha remodelado algunas áreas.

 


Nuevos datos topográficos e imágenes


Gracias a las nuevas imágenes de New Horizons, los científicos han descubierto que el paisaje de Plutón está esculpido por enormes criovolcanes que jamás hemos visto en ningún rincón del sistema solar. Si bien hemos encontrado volcanes de hielo en otros lugares, como en el planeta enano Ceres o en la luna Titán de Saturno, ninguno es de la forma y tipo de los de Plutón. Uno de sus colosales volcanes de hielo es tan grande como el volcán Mauna Loa de Hawái, uno de los más voluminosos de la Tierra.

 


Plutón retiene el calor mejor de lo que se pensaba


Así, al suroeste del Sputnik Planitia, ha brotado tanta aguanieve desde debajo de la superficie que se alzan montañas de hielo que tienen hasta 7 kilómetros de altura. La capa de hielo Sputnik Planitia cubre una antigua cuenca de impacto que tiene alrededor de 1 000 km de ancho y presenta grandes elevaciones con flancos irregulares. Su análisis de las imágenes indica que es probable que el área esté cubierta de volcanes de hielo y que se componen principalmente de hielo de agua.

"Una de las regiones con muy pocos cráteres de impacto está dominada por enormes elevaciones con flancos montañosos. Características similares no existen en ningún otro lugar del Sistema Solar fotografiado", escriben los investigadores del Southwest Research Institute en Boulder, Colorado. "La existencia de estas características masivas sugiere que la estructura interior y la evolución de Plutón permiten una mayor retención de calor o más calor en general de lo que se anticipó antes de New Horizons".

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NASA/JHU APL/SwRI/Isaac Herrera/Kelsi Singer

Vulcanismo helado

Los volcanes de hielo de Plutón varían en altura desde pocos kilómetros hasta 7 kms de altura y tienen entre 10 km y 150 km de ancho, y algunos se fusionan para formar estructuras aún más grandes, según exponen los autores en su estudio publicado en la revista Nature Communications.

Los investigadores sugieren que es probable que se hayan producido varias erupciones en el pasado, aunque sigue sin estar clara una línea de tiempo específica, pero la creación del terreno habría requerido varios lugares de erupción y un gran volumen de material para crear estos volcanes de hielo.

Aunque gran parte de la superficie de Plutón está llena de cráteres de impacto, el área con los volcanes de hielo parece estar libre de impactos. Esto sugiere que la actividad criovolcánica fue "relativamente reciente", según los investigadores. También puede indicar que la estructura interna de Plutón tiene más calor de lo que se pensaba anteriormente, para impulsar esta actividad criovolcánica.

"La existencia de estas características masivas sugiere que la estructura interior y la evolución de Plutón permiten una mayor retención de calor o más calor en general de lo que se anticipó antes de New Horizons, lo que permitió la movilización de materiales ricos en hielo de agua al final de la historia de Plutón", aclara Kelsi Singer, líder del trabajo.

 


¿Y cómo actúa un criovolcán o volcán de hielo?


Los volcanes de hielo, en vez de lava fundida caliente, entran en erupción con una "mezcla de agua helada más espesa y fangosa o incluso posiblemente un flujo sólido como los glaciares", apunta Singer. Y es que es complicado pensar que fuese algo líquido, porque hace demasiado frío en este mundo diminuto: la temperatura promedio de la superficie de Plutón es de aproximadamente -233 ºC.

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Referencia: Singer, K.N., White, O.L., Schmitt, B. et al. Large-scale cryovolcanic resurfacing on Pluto. Nature Communications 13, 1542 (2022). DOI: https://doi.org/10.1038/s41467-022-29056-3

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

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