Plutón habría sido un mundo caliente y con océanos

El pequeño Plutón no siempre estuvo helado. Han encontrado evidencia de un “inicio en caliente” con océano líquido.

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 Plutón dejó de ser un planeta como tal en 2006 y parece que solo en los últimos años, desde el histórico sobrevuelo de la sonda New Horizons en 2015, hemos podido entender a este planeta enano con mayor detalle. Hemos aprendido mucho sobre este pequeño mundo de nuestro sistema solar, pero un reciente estudio ha encontrado evidencia de que en sus inicios pudo contar con un entorno caliente y un océano líquido que se fue congelando con el tiempo.

 


Calor y océano en la formación de Plutón

Un nuevo estudio, publicado en la revista Nature Geoscience, sugiere que, contrariamente al análisis anterior, Plutón pudo haber tenido un "arranque en caliente" en el lejano cinturón de Kuiper, y desarrolló un océano líquido subsuperficial mucho antes de lo que se pensaba. Un equipo de investigadores de la Universidad de California en Santa Cruz (EE. UU.) llegó a esta conclusión comparando diferentes simulaciones térmicas del interior de Plutón con observaciones del planeta enano por la nave espacial New Horizon de la NASA. Sus simulaciones numéricas y observaciones geológicas de New Horizons demostraron que Plutón estaba relativamente caliente cuando se formó y contaba con un océano subsuperficial.

"Durante mucho tiempo, se ha pensado en la evolución térmica de Plutón y la capacidad de un océano para sobrevivir hasta nuestros días", comentó Francis Nimmo, científico planetario del Departamento de Ciencias de la Tierra y Planetarias de la Universidad de California Santa Cruz. "Ahora que tenemos imágenes de la superficie de Plutón de New Horizons, podemos comparar lo que vemos con las predicciones de diferentes modelos de evolución térmica".

Y es que desde las observaciones de New Horizons en 2015, el presunto océano salado subsuperficial debajo del caparazón helado de Plutón ha sido una característica particularmente intrigante. Los investigadores han atribuido tradicionalmente la formación del océano de Plutón al calor generado por la desintegración radiactiva en el interior del planeta enano, excavado dentro de la bola de hielo y roca congelados. Sin embargo, este escenario de arranque en frío no explicaría algunas de las características de la superficie de Plutón vistas por New Horizons. Una formación en caliente, sí.

Debido a que el agua se expande cuando se congela y se contrae cuando se derrite, los escenarios de arranque en caliente y frío tienen diferentes implicaciones para la tectónica y las características de superficie resultantes de Plutón, explicó Carver Bierson, también de la UCSC.

"Si comenzó a enfriarse y el hielo se derritió internamente, Plutón se habría contraído y deberíamos ver características de compresión en su superficie, mientras que si comenzó a calentarse debería haberse expandido a medida que el océano se congeló y deberíamos ver características de extensión en la superficie", continuó Bierson. "Vemos mucha evidencia de expansión, pero no vemos evidencia de compresión, por lo que las observaciones son más consistentes con Plutón comenzando con un océano líquido".


Para que Plutón estuviese lo suficientemente caliente como para tener un océano líquido durante sus primeros días, se debió haber retenido como calor una gran cantidad de energía gravitacional. Para que eso sucediera, su formación también tuvo que ser veloz.

"Cómo se formó Plutón es muy importante para su evolución térmica. Si se acumula muy lentamente, el material caliente en la superficie irradia energía al espacio, pero si se acumula lo suficientemente rápido, el calor queda atrapado dentro", aclaran los autores.

A partir de sus cálculos, el equipo muestra un nuevo modelo de formación del planeta enano: uno formado en varias etapas dentro de un período de menos de 30.000 años; tiempo que el equipo calculó que tomaría para el modelo de arranque en caliente. Y, señalan los investigadores, sus resultados implican que otros objetos grandes del Cinturón de Kuiper podrían también haberse formado rápido y caliente y habrían contado con océanos líquidos.

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Referencia: Evidence for a hot start and early ocean formation on Pluto, Nature Geoscience (2020). DOI: 10.1038/s41561-020-0595-0 , www.nature.com/articles/s41561-020-0595-0

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme por aquí.

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