Nuevas imágenes de los anillos de Saturno con un nivel de detalle asombroso

Nuevas imágenes de los anillos de Saturno con un nivel de detalle asombroso

 

A pesar de que la nave espacial Cassini se quemó en la atmósfera de Saturno hace unos cuantos años, los investigadores siguen desentrañando sus datos de registro. Ahora, los científicos del Southwest Research Institute han compilado 41 observaciones de ocultación solar de los anillos de Saturno de la misión Cassini (esto es, cuando los anillos están frente a nuestra estrella).

"Durante casi dos décadas, la nave espacial Cassini de la NASA compartió las maravillas de Saturno y su familia de lunas heladas y anillos característicos, pero todavía no sabemos definitivamente los orígenes del sistema de anillos", explica Stephanie Jarmak, investigadora del División de Ciencias Espaciales de SwRI (Southwest Research Institute).

 


Profundidad óptica


Gracias a estas observaciones, los científicos pueden inferir el tamaño de las partículas que forman los anillos, la densidad de los anillos y las características dentro de estas estructuras espectaculares. Durante una ocultación, la luz de la fuente de fondo (en este caso el Sol) es dispersada o absorbida por las partículas de los anillos y la cantidad de luz es una medida directa de la profundidad óptica. La cantidad de luz bloqueada les dice a los científicos la profundidad óptica de las partículas. Estos datos proporcionaron pistas sobre el tamaño y la composición de las partículas.

¿Nos dará esto información acerca de cómo se formaron los anillos?

¿Son los anillos de Saturno jóvenes, en relación con el resto del sistema solar? ¿Qué edad tienen exactamente? ¿Se formaron a través de la destrucción de un satélite helado o un cometa? ¿Desaparecerán algún día?

"La evidencia indica que los anillos son relativamente jóvenes y podrían haberse formado a partir de la destrucción de un satélite helado o un cometa. Sin embargo, para respaldar cualquier teoría del origen, necesitamos tener una buena idea del tamaño de las partículas que componen los anillos", continúa Jarmak.


Al observar la luz del sol que pasa a través de los anillos en varios ángulos, los investigadores también pueden aprender más sobre la estructura general del sistema de anillos. Cualquier información sobre los anillos de Saturno también podría enseñar a los investigadores acerca de las propiedades físicas de nuestro sistema solar.

"Se cree que estas partículas son el resultado de objetos que chocan y se forman en un disco y acumulan partículas más grandes", dijo Jarmak. "Al comprender cómo se forman, estos sistemas de anillos podrían ayudarnos a comprender también cómo se forman los planetas".

Concretamente, el espectrógrafo de imágenes ultravioleta (UVIS) de Cassini fue excepcionalmente sensible a algunas de las partículas más pequeñas del anillo, particularmente con las observaciones que hizo en la longitud de onda ultravioleta extrema.

"Dada la longitud de onda de la luz que proviene del Sol, estas observaciones nos dieron una idea de los tamaños de partículas más pequeños con los anillos de Saturno", dijo Jarmak. "UVIS puede detectar partículas de polvo a nivel de micras, lo que nos ayuda a comprender el origen, la actividad de colisión y la destrucción de las partículas del anillo dentro del sistema".

Referencia: S.G. Jarmak, T.M. Becker, J.E. Colwell, R.G. Jerousek, L.W. Esposito,

Solar occultation observations of Saturn's rings with Cassini UVIS, Icarus, Volume 388, 2022, 115237, ISSN 0019-1035,

DOI: https://doi.org/10.1016/j.icarus.2022.115237.

(https://www.sciencedirect.com/science/article/pii/S001910352200330X)

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

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