Mercurio podría estar cubierto de diamantes

Miles de millones de años de colisiones podrían haber convertido gran parte de la corteza del planeta en piedras preciosas.

Este planeta es un tesoro. La corteza del planeta Mercurio, repleta de cráteres, parece estar cubierta también de diamantes. Según informó el científico planetario Kevin Cannon en la Conferencia de Ciencias Lunar y Planetaria en The Woodlands, Texas (Estados Unidos), las simulaciones por ordenador del planeta Mercurio predicen miles de millones de años de colisiones de asteroides parecen haber transformado alrededor de un tercio de la corteza del pequeño planeta en una reserva de diamantes increíblemente mayor que la que tenemos en la Tierra.

 


Un planeta precioso

Mercurio no es solo un trozo de roca caliente que orbita cerca del Sol (es el planeta más cercano a nuestra estrella). Si bien es más pequeño de dos de las lunas de nuestro sistema solar (Titán y Ganímedes), es un mundo complejo geológicamente hablando, incluida la probable presencia de muchas joyas.


Cuando Mercurio se formó, aducen los expertos, habría contado con un océano de magma y el grafito se habría cristalizado a partir de ese magma.


Así, a tenor de su investigación, las rocas espaciales que se estrellaron hace unos 4 000 millones de años durante un periodo violento y destructivo llamado Bombardeo Intenso Tardío (LHB, por sus siglas, en inglés), contra el grafito que cubre gran parte del planeta podrían haber triturado este material en fragmentos de diamantes. Durante ese tiempo, se produjo un gran número de colisiones con los planetas y objetos del interior del sistema solar (y por los que Mercurio cuenta con tantísima variedad de cráteres).


“La onda de presión de los asteroides o cometas que golpean la superficie a decenas de kilómetros por segundo podría transformar ese grafito en diamantes”, aclara Cannon de la Escuela de Minas de Colorado. “Podrías tener una cantidad significativa de diamantes cerca de la superficie”.


Los asteroides y cometas que chocan contra la corteza del planeta a decenas de kilómetros por segundo crean presiones lo suficientemente altas como para convertir el grafito en diamante. Tanto es así que el nuevo estudio sugiere que la corteza de Mercurio que habría tenido una capa de grafito de 300 metros de espesor, podría contener hasta 16 cuatrillones de toneladas de diamantes (unas 16 veces las reservas de diamantes estimadas de la Tierra).

 

“Ese es el número que obtienen mis modelos para toda la corteza de Mercurio, pero es probable que solo una pequeña fracción del material en la superficie sea diamante”, explica Cannon. “Tal vez uno o dos por ciento como máximo”.

Los diamantes, eso sí, no serían similares a las piedras preciosas transparentes “que cortamos y convertimos en joyas. Una mejor comparación son los pequeños diamantes turbios que se usan en la industria como abrasivos, probablemente en una mezcla desordenada con grafito y otras formas de carbono”, aclara el experto.

 


¿Por qué es difícil explorar Mercurio?

Su nivel de gravedad es extremadamente alto. Su temperatura también es muy variable: oscila entre -180 ºC y 430 ºC, condiciones muy extremas para que los humanos lo exploren físicamente. Y, por si esto fuera poco, está muy lejos.

Las simulaciones futuras incorporarán la refundición de las colisiones, para refinar el tamaño potencial de las reservas de diamantes actuales de Mercurio, pues algunas de las piedras preciosas habrían sido destruidas por impactos posteriores.


Aún no hemos pisado el planeta.


La próxima nave espacial que visite Mercurio podría arrojar más luz sobre su pasado turbulento y si realmente presenta esta acumulación de diamantes a día de hoy. La misión BepiColombo de las agencias espaciales europea y japonesa se lanzó en 2018, y los orbitadores llegarán a su destino en 2025, lo que permitirá a los científicos buscar signos más directos de diamantes en el enigmático planeta.

 

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Referencia: K.M. Cannon. Mercury and other diamond encrusted planets. Lunar and Planetary Science Conference,  The Woodlands, Texas, March 10, 2022.

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

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