Martialis heureka: la hormiga sin ojos que desciende de las primeras hormigas de la Tierra

Esta ‘hormiga de Marte’ fue encontrada en la selva amazónica. Un extraño fósil viviente.

Las características tan singulares de esta especie han servido como pretexto para ser reconocida como la “hormiga marciana”. Se podría decir que estamos ante un fósil viviente, una especie que apenas ha cambiado durante los millones de años que lleva viviendo bajo la hojarasca y los árboles selváticos. Su linaje se remonta al inicio de la evolución de las hormigas, uno de los insectos más importantes del mundo dada su diversidad, abundancia y especialización.

Hormiga Marte

Recreación de la “hormiga marciana”. Rabeling et al. 2008. PNAS.

Un bicho raro

Las hormigas han evolucionado desde el Cretácico hasta convertirse en una de las familias de animales más diversas y abundantes de nuestro planeta. Sin embargo, aún nos queda mucho por conocer acerca de sus orígenes y evolución temprana. A este reto vino a sumar nueva y rica información una especie con unas peculiaridades que la hacen parecer un bicho sacado de la ciencia ficción. 

La “hormiga marciana”, Martialis heureka, carece de ojos, es de color pálido y crece entre tres y cinco milímetros. Estas características están relacionadas con su forma de vida subterránea, un hábitat para el que desarrolló estas adaptaciones sin perder algunas características físicas de sus antecesoras, como es el caso del aguijón que aún conserva, recuerdo de su evolución a partir de las avispas. Además, esta hormiga se diferencia de las que conocemos habitualmente por las dos pinzas que tiene junto a los maxilares que, según los investigadores, utilizaría para capturar a sus presas.

“Este animal puede representar un tipo de ‘reliquia’ que ha retenido algunas de las características morfológicas ancestrales”. 

Así lo señaló Christian Rabeling, de la Universidad de Texas, que tuvo la suerte de encontrar el espécimen de una hembra trabajadora y estéril. El hallazgo tuvo lugar en 2003 entre la hojarasca de la selva cercana a Manaos, en el estado brasileño de Amazonas. En 1998 ya se habían descubierto dos especímenes por parte de Manfred Verhaagh, del Staatliches Museum für Naturkunde de Karlsruhe, una ciudad del suroeste de Alemania, pero no pudieron ser examinados correctamente antes de que se disecaran y se terminaran rompiendo. 

En el origen de las hormigas

Fue el nuevo encuentro, en 2003, lo que permitió realizar un análisis genético detallado que permitió confirmar la importancia de esta hormiga: no solo se trata de una nueva especie, sino que también es una nueva subfamilia de hormigas, Martialinae, un linaje hermano de todas las hormigas existente hoy día en nuestro planeta. No se nombraba una nueva subfamilia de hormigas (Formicidae) desde 1923.

Las hormigas evolucionaron de las avispas hace más de 120 millones de años y esta subfamilia estaría en la base evolutiva de estos insectos. El equipo de investigación publicó la descripción en la revista “Proceedings of the National Academy of Sciences” (PNAS) en 2008 y señalaron que: 

"Este descubrimiento apoya la idea de que las hormigas depredadoras subterráneas y ciegas surgen en los amaneceres de la evolución de las hormigas".

Esto no significa que todas las hormigas fueran en un principio subterráneas y ciegas, pero confirman que estas adaptaciones tuvieron lugar en una fase temprana de la evolución y se han mantenido en esta especie hasta hoy: 

“Sobre la base de la evidencia morfológica y filogenética, sugerimos que estos depredadores subterráneos especializados son los únicos representantes supervivientes de un linaje muy divergente que surgió cerca de los albores de la diversificación de las hormigas y ha persistido en entornos ecológicamente estables como los suelos tropicales durante largos períodos de tiempo”. 

Los investigadores, encabezados por el propio Rabeling, asumen que el antecesor de la “hormiga marciana” fue Sphecomyrma, una especie conocida como el eslabón perdido entre las avispas y las hormigas. 

No descartan que puedan descubrirse nuevas especies de la misma familia en suelos húmedos como los de la selva del  Amazonas, bajo la hojarasca y la madera podrida donde estos animales tienen su hábitat:

“M. heureka es un representante neotropical único de un linaje de hormigas basales existente. Este descubrimiento sugiere una gran cantidad de especies, posiblemente de gran importancia evolutiva, aún escondidas en los suelos de las selvas tropicales restantes. El muestreo nocturno de hojarasca y las trampas subterráneas serían adiciones prometedoras para futuros estudios de biodiversidad”.

Referencias:

Rabeling, C. et al. 2008. Newly discovered sister lineage sheds light on early ant evolution. PNAS 105, 39, 14913-14917. DOI: 10.1073/pnas.0806187105. 

Thompson, A. 2008. Strange 'Ant from Mars' Discovered. livescience.com.

Fran Navarro

Fran Navarro

Historiador y escritor (esto último solo lo digo yo). El destino me reservaba una carrera de ensueño en el mundo académico, pero yo soy más de divulgar, hacer vídeos y contenidos culturales para que mi madre se entere bien de lo que hablo. De entre las cosas menos importantes de la vida, los libros son lo más importante para mí. Y como no hay nada mejor que conocer bien un asunto para disfrutarlo al máximo, hice el máster de Documentos y Libros, Archivos y Bibliotecas. Para esto y todo lo demás tengo Twitter: @FNavarroBenitez.

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