Los neandertales desaparecieron de Europa antes de lo que pensábamos

Esta especie estuvo en Europa entre 44 000 y 40 000 años antes de lo que se pensaba.

restos fósiles
Restos fósiles de un neandertal descubierto en Bélgica.

Los fósiles de neandertales descubiertos en una cueva de Bélgica son mucho más antiguos de lo que se pensaba. De hecho, son miles de años más antiguos, por lo que los neandertales estuvieron en Europa mucho más tiempo de lo que los científicos pensaban. Esto es lo que concluye un estudio publicado en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias de los Estados Unidos de América. Asimismo, la investigación fue desarrollada por un equipo de Bélgica, Gran Bretaña y Alemania.

La datación anterior de los fósiles concluía que los neandertales habían estado en Europa hace aproximadamente 24 000 años. Sin embargo, las nuevas pruebas confirman que esta especie estuvo en Europa entre 44 000 y 40 000 años antes. Tener una idea más exacta de cuándo desaparecieron nuestros parientes más cercanos es un primer paso para comprender mejor su naturaleza y capacidades, así como para descubrir por qué acabaron extinguiéndose.

fósil
Pixabay.

Datación por radiocarbono

Como asegura el coautor principal de la investigación, Thibaut Deviese, perteneciente a la Universidad de Oxford y la Universidad de Aix-Marsella, los científicos han desarrollado un método más efectivo para preparar muestras que podría eliminar mejor los contaminantes. Este método se basa en la datación por radiocarbono, aunque han perfeccionado la forma en la que recolectan las muestras. 

Todos los seres vivos absorben carbono de la atmósfera (incluyendo el carbono -14 que se asimila partir del dióxido de carbono). Cuando las plantas y animales mueren, dejan de intercambiar carbono con la biosfera y su contenido de carbono -14 empieza a disminuir por la ley del decaimiento radioactivo. Por este motivo, la cantidad de carbono -14 que queda en sus restos cuando son fechados permite determinar hace cuántos años vivieron. 

Los investigadores también establecieron la edad de dos especímenes pertenecientes a otras dos zonas belgas (Fonds de Foret y Engis) donde hallaron edades similares. Asimismo, gracias a la secuenciación genética los investigadores pudieron mostrar que el hueso del hombro de un neandertal (que había sido fechado en hace 28 000 años) en realidad estaba muy contaminado con ADN bovino.

Así, dos siglos después del descubrimiento del niño neandertal de Engis, los científicos han podido concretar una edad fiable. Esto es crucial en la arqueología, ya que sin un marco cronológico es imposible entender la relación entre el Homo neanderthalensis y el Homo sapiens, tal como asegura Tom Higham, investigador de la Universidad de Oxford.

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