Los mundos acuáticos son tan comunes como los rocosos

Los exoplanetas de agua y roca, potencialmente habitables, serían mucho más numerosos de lo que pensábamos, apunta un nuevo estudio.

 

¿Cuántos planetas existen que tengan agua? A tenor de las conclusiones de una nueva investigación, muchos más de lo que todos pensábamos.

El agua es el elemento de mayor valor para sustentar la vida en la Tierra, y el ciclo del agua es lo que hace que el clima de nuestro planeta sea estable y hospitalario. Cuando los científicos se dedican a buscar posibles signos de vida en otros planetas, el agua forma parte indiscutible de esta búsqueda. Aunque pudieran existir otras formas de vida sin este requisito, buscamos sobre lo que conocemos y los planetas con agua se encuentran en la parte superior de esta lista.

Podemos encontrar agua también en las lunas, con varias lunas en el sistema solar, como las lunas de Júpiter de Ganímedes y Europa, sospechosas de contener grandes cantidades de agua.

 


Más habituales de lo imaginado


Ahora, un nuevo estudio sugiere que la cantidad de planetas acuáticos que puede haber en la galaxia sería mucho mayor de la cifra esperada e incluso podrían contar con agua y roca a partes iguales. El agua probablemente estaría incrustada en la roca, en lugar de fluir como océanos o ríos en la superficie, como sucede aquí en nuestro planeta.


"Fue una sorpresa ver evidencia de tantos mundos acuáticos que orbitan el tipo de estrella más común en la galaxia", comenta Rafael Luque, investigador postdoctoral en la Universidad de Chicago y coautor del trabajo que publica la revista Science. "Tiene enormes consecuencias para la búsqueda de planetas habitables".

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Pilar Montañés (@pilar.monro)

Los investigadores utilizaron el Satélite de Sondeo de Exoplanetas en Tránsito (TESS) para estudiar el radio y la masa de 34 planetas recientemente detectados alrededor de una enana M, la forma de estrella más común que vemos a nuestro alrededor en la galaxia. Las densidades de un gran porcentaje de los planetas sugirieron que eran demasiado livianos para su tamaño como para estar formados por roca pura. Si bien puede venir a la mente una visión de un mundo completamente cubierto de agua, su análisis reveló que muchos más planetas de los esperados eran mitad agua y mitad roca. Los investigadores sugieren que el agua podría existir mezclada con la roca o en bolsas debajo de la superficie.

Esas condiciones serían similares a las de Europa, la cuarta luna más grande de Júpiter, que se cree que tiene agua líquida bajo tierra. "Me sorprendió cuando vi este análisis: mucha gente en el campo y yo incluido asumimos que todos estos eran planetas secos y rocosos", dijo el científico de exoplanetas de la Universidad de Chicago Jacob Bean.

Aunque la evidencia es convincente, Bean dijo que a él y a los demás científicos les gustaría ver una "prueba irrefutable" de que uno de estos planetas es un mundo acuático. Eso es algo que los científicos esperan hacer con JWST, el telescopio espacial recientemente lanzado por la NASA y que no para de darnos alegrías mostrándonos detalles intrincados del cosmos nunca antes vistos.

 

Referencia: Rafael Luque and Enric Pall�. Density, not radius, separates rocky and water-rich small planets orbiting M dwarf stars. Science, 2022 DOI: DOI: 10.1126/science.abl7164

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

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