Los meteoritos que impactan con la Tierra no proceden del cinturón de asteroides

Un nuevo estudio concluye que los meteoritos que golpean nuestro planeta provienen de un lugar desconocido y único. ¿De dónde proceden?

meteoritos-tierra
iStock

Los científicos han pensado durante mucho tiempo que los meteoritos, esos trozos de asteroides que chocan contra la superficie de la Tierra, han emanado de diferentes rocas espaciales localizadas en el cinturón de asteroides, un disco circunestelar del sistema solar ubicado entre las órbitas de Marte y Júpiter. Sin embargo, al contrario que lo que exponen las teorías actuales, un nuevo estudio realizado en la Universidad de Lund (Suecia) de la lluvia de meteoritos del espacio sobre nuestro planeta durante los últimos 500 millones de años ha demostrado que solo 1 de las 70 colisiones más grandes que tuvieron lugar en el cinturón de asteroides provocó un aumento importante en el flujo de meteoritos hacia la Tierra.

 

¿De dónde proceden los meteoritos?

Conocerlo podría ayudar a comprender qué tipo de objetos pueden colisionar con la Tierra y de dónde provienen, pues seguir la historia de los meteoritos de la Tierra no es tarea fácil. Los eventos de impacto en los que intervienen cuerpos grandes que dejan un cráter significativo son raros; lo habitual es que muchas rocas espaciales se rompan al entrar en la atmósfera, dejando solo escombros que caen a la Tierra. Estos escombros son pequeños fragmentos de micrometeorito, conservados en las capas sedimentarias de la corteza terrestre.


Para dilucidar el misterio, los investigadores del Laboratorio de Astrogeobiología de la disolvieron casi diez toneladas de rocas sedimentarias de antiguos fondos marinos en potentes ácidos, porque el sedimento contiene residuos de los meteoritos que datan de cuando cayeron a la Tierra.


"El sedimento disuelto representa 15 períodos durante los últimos 500 millones de años. En total, hemos extraído óxido de cromo de casi 10.000 meteoritos diferentes. Los análisis químicos nos permitieron determinar qué tipos de meteoritos representan los granos", comenta el geólogo Birger Schmitz.


Así las cosas, la mayoría de los meteoritos que llegan a la Tierra podrían ser del mismo cuerpo padre. Los científicos creen que los meteoritos que han caído sobre la Tierra hasta ahora se remontan a eventos importantes de asteroides que se desprendieron en el espacio, lo que llevó a una cascada de meteoritos al aterrizaje forzoso en nuestro planeta.

 

Según la NASA, se sabe que existen más de 1 millón de asteroides. Las rocas espaciales se originan en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter, donde los cuerpos celestes golpeados por colisiones gigantes giran alrededor del Sol. Pero los resultados del estudio sugieren que los asteroides que abandonan el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter parecen provenir de una región muy pequeña.

"Nos sorprendió mucho saber que solo una de las 70 colisiones de asteroides más grandes que tuvieron lugar durante los últimos 500 millones de años resultó en un aumento del flujo de meteoritos a la Tierra. Por alguna razón, la mayoría de las rocas permanecen en el cinturón de asteroides", aclara Schmitz.

 


¿Cuál es el motivo? Los expertos lo desconocen.

Comprender los orígenes de los meteoritos no solo puede ayudarnos a comprender mejor cómo se formó el sistema solar, sino también qué rocas espaciales podrían poner en peligro a la humanidad en el futuro, dicen los autores.

 

Referencia: Fredrik Terfelt et al, Asteroid break-ups and meteorite delivery to Earth the past 500 million years, Proceedings of the National Academy of Sciences (2021). DOI: 10.1073/pnas.2020977118

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en ladymoon@gmail.com

Vídeo de la semana

Continúa leyendo