Los gusanos pene del Cámbrico habrían sido los primeros ermitaños

Hace 500 millones de años, estas carnosas y temibles criaturas usaban los caparazones de otros animales para protegerse. Igual que los cangrejos de hoy día.

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Universidad Yunnan

Los cangrejos ermitaños se han refugiado en conchas abandonadas desde hace millones de años, pero los científicos han encontrado evidencia que sugiere que el estilo de vida "ermitaño" ha existido desde hace bastante más. Además de los cangrejos ermitaños, algunas especies modernas de crustáceos y gusanos habitan los caparazones desechados de otras criaturas marinas, principalmente para protegerse contra los depredadores. Los nuevos fósiles desenterrados de 'gusanos pene' pertenecen a un período geológico denominado Cámbrico (hace 543 millones a 490 millones de años).

Los investigadores liderados por la Universidad de Yunnan (China) presentaron nuevos especímenes recuperados de la 'biota de Guanshan', depósitos de rocas que afloran alrededor de la ciudad china de Kunming, famosos porque conservan no solo el material de la concha, sino también los tejidos blandos que habitualmente se pierden del registro fósil.

Cuatro de estas criaturas con forma fálica conocidos como priapulidos (en honor a Príapo, el dios griego dotado con llamativos genitales masculinos), se encontraron conservadas dentro de conchas cónicas de un grupo fósil extinto hace mucho tiempo, concluyendo que estos antiguos gusanos se vieron obligados a refugiarse en estas conchas para evitar a los depredadores.

 


Cámbrico, el Big Bang de la vida

Estos gusanos prehistóricos vivieron poco después de la "Explosión Cámbrica", una época en la que se produjo una rápida diversificación y complicación de la vida animal. Y, según los investigadores que publican su estudio en la revista Current Biology , los hallazgos resaltan cómo la depredación fue clave en la configuración de la ecología y el comportamiento de los animales en este punto clave de su historia. Pues, a pesar de que eran animales temibles poseedores de bocas extensibles rodeadas de colmillos, no estaban exentos de peligro.

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Universidad Yunnan

Debido a que todos los gusanos se encontraron en el mismo tipo de caparazón y aproximadamente en la misma posición, es probable que los gusanos se apropiaran de las conchas como sus hogares, tal como lo hacen los cangrejos ermitaños modernos, dijeron los investigadores. Si este es el caso, parece que los gusanos pene inventaron el estilo de vida "ermitaño" cientos de millones de años antes que los crustáceos.

"Hay muy poco que estos gusanos tengan en común con los cangrejos ermitaños", comenta Martin Smith, coautor del estudio y paleontólogo de la Universidad de Durham.

Los cangrejos ermitaños de hoy en día usan la misma estrategia, aunque ninguna de las 20 especies de gusanos del pene que existen hoy en día tiene este comportamiento ermitaño.


Este tipo de comportamiento sofisticado no se había documentado antes entre las criaturas del Cámbrico y se ve más comúnmente más tarde durante la era Mesozoica. Sugiere que el Período Cámbrico podría tener depredadores más avanzados de lo que se pensaba anteriormente.


“La única explicación que tenía sentido era que estas conchas eran sus hogares, algo que fue una verdadera sorpresa. No mucho antes de que existieran estos organismos, no había nada vivo más complejo que las algas o las medusas: por lo que es asombroso que comencemos a ver las ecologías complejas y peligrosas generalmente asociadas con períodos geológicos mucho más jóvenes tan pronto después de que los primeros animales complejos llegaran al mundo”, exponen los científicos.

 

Referencia: “A ‘hermit’ shell-dwelling lifestyle in a Cambrian priapulan worm” by Xiao-yu Yang, Martin R. Smith, Jie Yang, Wei Li, Qing-hao Guo, Chun-li Li, Yu Wang and Xi-guang Zhang, 8 November 2021, Current Biology.
DOI: 10.1016/j.cub.2021.10.003

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en ladymoon@gmail.com

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