Los dinosaurios se apoderaron de la Tierra gracias a esto

Cubrir su cuerpo con plumas habría ayudado a los dinosaurios a sobrevivir a la extinción masiva del Triásico, dicen los científicos.

 

Hace unos 202 millones de años, un evento de extinción masiva acabó con las tres cuartas partes de las especies del planeta, incluidos muchos reptiles grandes. Sin embargo, los dinosaurios, de alguna manera, sobrevivieron y prosperaron.

 


¿El secreto de su supervivencia?


Los cazadores de fósiles han rastreado el surgimiento de los dinosaurios hasta los gélidos inviernos que soportaron los animales mientras deambulaban por el lejano norte. Las huellas y los depósitos de piedra del noroeste de China sugieren que los dinosaurios se adaptaron al frío en las regiones polares antes de que una extinción masiva allanara el camino para su reinado al final del Triásico.

¿La clave? Las plumas, que habrían ayudado a los dinosaurios a mantenerse calientes, por lo que pudieron hacer frente al frío y aprovechar mejor los nuevos territorios.


"Los dinosaurios estuvieron allí durante el Triásico bajo el radar todo el tiempo", dijo Paul Olsen, geólogo del Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia y autor principal del estudio que publica la revista Science Advances. "La clave de su eventual dominio fue muy simple. Eran fundamentalmente animales adaptados al frío. Cuando hacía frío en todas partes, estaban listos y otros animales no".


Así, las cálidas capas de plumas de los dinosaurios podrían haber ayudado a las criaturas a capear episodios relativamente breves pero intensos de invierno volcánico asociados con las erupciones masivas. Los autores del estudio dicen que durante la extinción, las olas de frío que ya estaban ocurriendo en los polos se extendieron a latitudes más bajas, matando a los reptiles de sangre fría. Los dinosaurios, ya adaptados, sobrevivieron al cuello de botella evolutivo y se dispersaron gracias a las plumas rudimentarias que ayudaron a los dinosaurios a prosperar en estas áreas ocasionalmente inhóspitas, proporcionando un aislamiento del frío.


Esta es la conclusión del trabajo basado en excavaciones recientes en el desierto remoto de la cuenca Junggar del noroeste de China.

Un escenario más factible

Se cree que los dinosaurios aparecieron por primera vez durante el Período Triásico en latitudes templadas del sur hace unos 231 millones de años, cuando la mayor parte de la tierra del planeta se unió en un continente gigante que los geólogos llaman Pangea. Hasta la extinción masiva en 202 millones de años, las regiones tropicales y subtropicales más extensas intermedias estaban dominadas por reptiles, incluidos parientes de cocodrilos y otras criaturas temibles. Luego, en el evento de extinción del Triásico, Pangea comenzó a dividirse, abriendo lo que ahora es el océano Atlántico y separando lo que ahora son las Américas de Europa, África y Asia.

Entre otras cosas, las erupciones habrían provocado que el dióxido de carbono atmosférico se disparara más allá de sus niveles ya altos, causando picos de temperatura mortales en la tierra y convirtiendo las aguas del océano en demasiado ácidas para que muchas criaturas sobrevivieran.


“A través de su adaptación a las bajas temperaturas, los dinosaurios pudieron sobrevivir a los inviernos volcánicos y, por lo tanto, se expandieron para dominar las comunidades terrestres durante los próximos 135 millones de años”, dicen los científicos.


Habiéndose adaptado al frío, los dinosaurios estaban preparados para apoderarse de nuevos territorios a medida que las especies dominantes de sangre fría perecían en la extinción masiva, ocupando nichos dejados vacantes por reptiles menos resistentes.

Las plumas son probablemente solo una de las muchas razones por las que los dinosaurios se diversificaron y se extendieron rápidamente por todo el mundo al comienzo del Jurásico.


"Existe el estereotipo de que los dinosaurios siempre vivieron en exuberantes selvas tropicales, pero esta nueva investigación muestra que las latitudes más altas habrían estado heladas e incluso cubiertas de hielo durante partes del año", dijo Stephen Brusatte, profesor de paleontología y evolución en la Universidad de Edimburgo. "Resulta que los dinosaurios que vivían en latitudes altas ya tenían abrigos de invierno [mientras que] muchos de sus competidores del Triásico se extinguieron".

Referencia: Paul Olsen, Jingeng Sha, Yanan Fang, Clara Chang, Jessica H. Whiteside, Sean Kinney, Hans-Dieter Sues, Dennis Kent, Morgan Schaller, Vivi Vajda. Arctic ice and the ecological rise of the dinosaurs. Science Advances, 2022; 8 (26) DOI: 10.1126/sciadv.abo6342

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

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