Los cuernos de los rinocerontes son más pequeños debido a la caza

Las especies de rinocerontes que quedan tienen cuernos más reducidos tras décadas de disparar a los rinocerontes, dicen los científicos.

 

Los cuernos de rinoceronte se han encogido durante el siglo pasado debido a la caza por parte de los humanos, sugiere un nuevo estudio publicado en la revista People and Nature.

Los hallazgos de los expertos de la Universidad de Cambridge se basan en un análisis de fotografías de animales de los últimos 140 años, incluidas las cinco especies de rinocerontes: blanco, negro, indio, de Java y de Sumatra.

 


Han disminuido significativamente de tamaño

Los rinocerontes se encuentran entre los mamíferos más carismáticos y conocidos de la Tierra, pero se enfrentan a la extinción a causa de las actividades humanas.


Para el estudio, científicos de la Universidad de Cambridge de Gran Bretaña examinaron 80 fotografías históricas de rinocerontes tomadas durante un período de 132 años, entre 1886 y 2018. Las imágenes formaban parte del repositorio en línea del Rhino Resource Centre y mostraban las cinco especies de rinocerontes: blanco, negros, indios, de Java y de Sumatra: fotografiados de perfil. Observaron imágenes de rinocerontes asesinados a tiros por cazadores, incluida una que mostraba al expresidente estadounidense Theodore Roosevelt, tomada en 1911, de pie junto a un rinoceronte negro que acababa de matar. Se encontró que para todas las especies, el tamaño del cuerno (en relación con el tamaño del cuerpo) se hizo progresivamente más pequeño a medida que pasaban los años.

Los investigadores también midieron otras partes del cuerpo del rinoceronte para poder medir con precisión la longitud del cuerno en proporción al tamaño del cuerpo. En general, los investigadores observaron miles de fotografías. El trabajo es importante no solo desde una perspectiva evolutiva, sino también como una forma de resaltar cuán crucial es la preservación de las especies en peligro de extinción.

Los investigadores creen que “los cuernos de los rinocerontes se han vuelto más pequeños con el tiempo debido a la caza intensiva. Los cuernos de rinoceronte tienen un precio alto y tienen demanda tanto como inversión financiera como para su uso en medicinas tradicionales en China y Vietnam”, exponen los investigadores.

Los autores sospechan que, con el tiempo, los humanos han estado matando rinocerontes con los cuernos más grandes, creando una presión selectiva contra las excrecencias más prominentes. La a disminución de la longitud del cuerno a lo largo del tiempo entre especies es una tendencia que se ha observado anteriormente de forma similar en otras poblaciones animales amenazadas.

Afortunadamente, las imágenes más recientes parecen reflejar una creciente conciencia de las amenazas que enfrenta el mundo natural. “Durante al menos unas pocas décadas, se ha prestado mucha más atención a la conservación de los rinocerontes, y esto se refleja en las imágenes más recientes, que se relacionan con su conservación en santuarios o su difícil situación en la naturaleza”, comentó Oscar Wilson, líder del trabajo.

“Los rinocerontes desarrollaron sus cuernos por una razón: diferentes especies los usan de diferentes maneras, como ayudar a agarrar comida o defenderse de los depredadores, por lo que creemos que tener los cuernos más pequeños serán perjudiciales para su supervivencia”, aclaran los expertos.

 


En peligro de extinción

Hoy en día, todas las especies de rinocerontes, excepto el rinoceronte blanco (Ceratotherium simum), están amenazadas por la pérdida de hábitat y la caza. El rinoceronte negro africano (Diceros bicornis), el rinoceronte de Java (Rhinoceros sondaicus) y el rinoceronte de Sumatra (Dicerorhinus sumatrensis) están particularmente amenazados. De los 500.000 rinocerontes que vagaban por la Tierra a principios del siglo XX, quedan poco más de 26.000.


El último rinoceronte de Sumatra macho que quedaba en Malasia murió en mayo de 2019.

La última hembra de rinoceronte de Sumatra que aún quedaba con vida en Malasia murió en noviembre de 2019 a causa de cáncer.

Referencia: Oscar E. Wilson et al. Image-based analyses from an online repository provide rich information on long-term changes in morphology and human perceptions of rhinos. People and Nature, published online October 31, 2022; doi: 10.1002/pan3.10406

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

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