Logran cultivar plantas en suelo lunar

Cada vez estamos más cerca de poder cultivar nuestro propio alimento y oxígeno en la Luna. Esto es lo que han conseguido los científicos hasta ahora.

 

Hablar de agricultura en la Luna parece estar un poco más cerca de la realidad gracias a que un equipo de científicos ha conseguido cultivar plantas en suelo lunar que fue recolectado durante las misiones Apolo 11, 12 y 17 de la NASA.

 


Un hito histórico

En un momento tan decisivo para la exploración lunar y espacial en general, conseguir cultivar plantas en suelo procedente de la Luna es un hito histórico para la humanidad. Los investigadores de la Universidad de Florida han demostrado, en su estudio publicado en la revista Communications Biology, que las plantas pueden brotar y crecer con éxito en el suelo lunar. Hasta ahora no se habían cultivado plantas en suelo lunar.


Los biólogos han logrado que la planta terrestre Arabidopsis thaliana (una planta con flores cuyo código genético ya se ha mapeado por completo) pueda germinar y crecer con éxito en diversos regolitos lunares.

“Para futuras misiones espaciales más largas, podemos usar la Luna como centro o plataforma de lanzamiento. Tiene sentido que queramos usar el suelo que ya está allí para cultivar plantas”, expuso Rob Ferl, autor principal del estudio. “Entonces, ¿qué sucede cuando cultivas plantas en suelo lunar, algo que está totalmente fuera de la experiencia evolutiva de una planta? ¿Qué harían las plantas en un invernadero lunar? ¿Podríamos tener granjeros lunares?


Apenas tenían 12 gramos de tierra, de suelo lunar, para el experimento, pero fue suficiente para poner a prueba estas preguntas. Diseñaron un experimento increíblemente simple: plantar semillas en suelo lunar, agregar agua, nutrientes y luz, y registrar los resultados.


A modo de comparación, los investigadores también plantaron semillas en una variedad de suelos terrestres, incluidos los que simulan suelos marcianos.

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Tyler Jones UF/IFAS/SWNS

¿Qué sucedió?

Para deleite de los investigadores, casi todas las semillas brotaron. “Nos quedamos asombrados. No predijimos eso”, dijo Anna-Lisa Paul, una de las autoras del estudio. “Eso nos dijo que los suelos lunares no interrumpieron las hormonas y las señales involucradas en la germinación de las plantas”.

 


Beneficios para las futuras colonias


Esta investigación es un primer paso hacia el cultivo de plantas para alimento y oxígeno en la Luna o durante futuras misiones espaciales; sobre todo teniendo en cuenta la cercanía del Programa Artemis de la NASA que planea volver a llevar a los humanos a la Luna.

“Artemis requerirá una mejor comprensión de cómo cultivar plantas en el espacio”, aclaró Ferl, experto reconocido internacionalmente en el estudio de plantas en el espacio.

Sin embargo, con el paso del tiempo, los científicos observaron diferencias entre las plantas cultivadas en suelo lunar y el grupo de control. Por ejemplo, algunas de las plantas que crecían en los suelos lunares eran más pequeñas, crecían más lentamente o tenían un tamaño más variado que sus contrapartes.


“A nivel genético, las plantas estaban sacando las herramientas que normalmente se usan para hacer frente a los factores estresantes, como la sal y los metales o el estrés oxidativo, por lo que podemos inferir que las plantas perciben el entorno del suelo lunar como estresante”, aclaran los expertos.

Hay que tener en cuenta que la Luna es un entorno bastante seco y que, además, habría que valorar cómo responderían los minerales del suelo de la Luna ante este cambio, teniendo una planta creciendo en ellos, con agua y nutrientes. Los investigadores esperan aclarar estas nuevas incertidumbres en futuros estudios de seguimiento.

Referencia: “Plants grown in Apollo lunar regolith present stress-associated transcriptomes that inform prospects for lunar exploration” by Anna-Lisa Paul, Stephen M. Elardo and Robert Ferl, 12 May 2022, Communications Biology.
DOI: 10.1038/s42003-022-03334-8

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en ladymoon@gmail.com

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