Las 10 personas más importantes para la ciencia de 2019, según Nature

La revista ha destacado este año a un grupo de científicos y a la activista Greta Thunberg.


Como cada año, la célebre revista científica Nature ha elaborado su listado de personalidades más relevantes en el mundo de la ciencia; pero, este año, el listado no ha estado exento de polémica.

La decisión de incluir en la lista a la activista sueca de 16 años Greta Thunberg ha sorprendido a algunos, dado que comparte puesto de importancia con 9 científicos que han destacado en disciplinas como el CRISPR, la técnica de edición genética; el conocimiento de nuestro cerebro, la computación cuántica, la exploración espacial, e incluso, eminencias como el co-descubridor del Ébola.

La ecología ha ocupado gran parte de la agenda científica de 2019, por lo que no solo Greta, sino también otros dos personajes (en este caso, científicos) relacionados con su labor en defensa del medio ambiente han sido reconocidos en el célebre listado.

Vamos a repasar cuáles han sido estas personalidades (sin orden de importancia).


Ricardo Galvão, físico: en defensa de la ciencia en Brasil

Ricardo Galvão
Imagen: Micah B. Rubin

 

El físico de 72 años Ricardo Galvão se enfrentó al presidente de Brasil, Bolsonaro, defensa de la ciencia y contra el autoritarismo, ante el pico agudo en la tala de bosques que está experimentando el  Amazonas desde el año 2012. Después de que Bolsonaro acusara a los científicos de mentir sobre los datos, Galvão elaboró una brillante respuesta que fue aplaudida por la sociedad civil y sus colegas científicos, lo que le ha convertido en un verdadero héroe.

Victoria Kaspi, la astrónoma en busca de las misteriosas ráfagas rápidas de radio 

Victoria Kaspi
Imagen: Christian Fleury

 

La astrónoma Victoria Kaspi lideró el proyecto de captación de ráfagas de radio rápidas del telescopio CHIME, hoy en día, el mejor instrumento que poseemos para realizar esta labor.

Lo más sorprendente es que el telescopio CHIME fue diseñado originalmente para mapear la emisión de hidrógeno de galaxias distantes, para responder preguntas sobre el origen de nuestro universo. Pero Kaspi se dio cuenta de que la sensibilidad del telescopio y su gran campo de visión podrían ser ideales para capturar las FRB. Su papel fue clave para encontrar financiación para el proyecto.

Nenad Sestan, el neurocientífico que ‘revivió’ cerebros de cerdos muertos

Nenad Sestan
Imagen: Jesse Winter

 

Nenad Sestan es célebre por realizar un descubrimiento revolucionario, que tuvo lugar en 2016, que nos ha permitido replantearnos la frontera entre la vida y la muerte: halló actividad eléctrica en cerebros de cerdos muertos.

El equipo de Sestan extrajo los órganos poco después de la muerte y les infundió oxígeno y un conservante helado. Al hacerlo, los cerebros volvieron a la vida, al menos parcialmente.

¿Significa eso que Sestan descubrió cómo crear zombis? No exactamente. Un neurólogo les confirmaría más tarde que la actividad observada no estaba generalizada y coordinada, por lo que no hay señal de conciencia.

Además de las implicaciones éticas de este delicado descubrimiento, el trabajo de Sestan puede ayudar a reconsiderar la definición de muerte cerebral, además de poner las bases de una tecnología capaz de preservar órganos para el trasplante.

 

Sandra Díaz, defensora de la biodiversidad

Sandra Díaz
Imagen: Diego Lima

 

Nature la ha bautizado como la ‘guardiana de la biodiversidad’. La argentina Sandra Díaz es una de los 144 investigadores –la Plataforma Intergubernamental de Ciencia-Política sobre Biodiversidad y Servicios de Ecosistemas (IPBES)-,  autores del estudio más exhaustivo sobre biodiversidad del mundo: un millón de especies se dirigen a la extinción, debido a actividades humanas.

Su informe final, que abarca 1.500 páginas, dice que las naciones no cumplirán con la mayoría de los objetivos globales en biodiversidad y desarrollo sostenible a menos que hagan cambios masivos, como abandonar la idea de que las economías deben crecer constantemente. Díaz decidió ser positiva: desafió la idea de que los ecosistemas y sus beneficios para los humanos, como la alimentación o la regulación climática, dependen en gran medida de tener un gran número de especies.

 

Jean-Jacques Muyembe Tamfum, el co-descubridor del Ébola que sigue salvando vidas

Jean-Jacques Muyembe Tamfum
Imagen: Samantha Reinders

 

En 1976, Jean-Jacques Muyembe Tamfum viajó profundamente en los bosques tropicales de lo que ahora es la República Democrática del Congo (RDC) para investigar un brote de una enfermedad no identificada que estaba matando rápidamente a las personas: era el virus más tarde llamado Ébola.

Ahora, 43 años después de descubrir la enfermedad, Muyembe lidera la respuesta de la República Democrática del Congo al brote más volátil del ébola hasta el momento. Desde agosto de 2018, la epidemia ha matado a más de 2.200 personas en el noreste del país.

En las últimas semanas de 2019, Muyembe dirigió un ensayo clínico de 680 personas, con una tasa de  supervivencia del 90%. Su contribución está siendo fundamental para controlar un brote caótico.

 

Yohannes Haile-Selassie, el paleontólgo que encontró al homínido más antiguo

Yohannes Haile-Selassie
Imagen: Michael McElroy


El equipo de Haile-Selassie halló los restos de un cráneo completo de un homínido temprano, el Australopithecus anamensis. Pero no era un homínido cualquiera, sino que se trataba del pariente humano más antiguo: de hace 3,8 millones de años.

Algunos dicen que este hallazgo solo rivaliza con Lucy, el fósil de 3,2 millones de años de la especie Australopithecus afarensis. El equipo todavía está estudiando el cráneo para obtener más pistas sobre su lugar en la Prehistoria.

 

Wendy Rogers, defensora de la ética en materia de trasplantes

Wendy Rogers
Imagen: Chris Stacey

 

Wendy Rogers, bioética de la Universidad Macquarie en Sydney, en Australia, es una de las personas que ha cuestionado el origen, por parte de China, de hígados, corazones y riñones en determinadas prácticas de trasplante. Durante dos décadas, los científicos sospecharon que estos órganos procedían de prisioneros, y eran obtenidos de manera ilegal. Cuando el Gobierno negó los hechos, aludiendo que procedían de voluntarios, algunas personas decidieron llegar al fondo del asunto.

Rogers, junto a su equipo, sacó a la luz más de 400 informes en los que los médicos no pudieron probar que los donantes hubieran dado su consentimiento. Esos documentos, publicados entre 2001 y 2017, informaron de más de 85.000 trasplantes.

Hoy, la lista de Rogers sigue creciendo, en uno de los los escándalos bioéticos más importantes del mundo.

 

Hongkui Deng logró resultados prometedores usando CRISPR contra el virus del VIH

Hongkui Deng
Imagen: Gilles Sabrié


El laboratorio de Hongkui Deng, de la Universidad de Pekín en Beijing, demostró cómo la edición de genes a través de la técnica CRISPR puede crear un suministro potencialmente ilimitado de células que son inmunes a la infección por el VIH.

En 2008, Timothy Ray Brown se convirtió en la primera persona conocida en eliminar el virus, gracias a un trasplante de médula ósea; pero esta mutación protectora encontrada en el donante era muy rara, y prácticamente inexistente en China, el país de origen de Deng.

Fue entonces cuando Deng decidió intentar editar el gen: tomó células madre inmunológicamente compatibles de la médula ósea de un donante, las editó con  CRISPR-Cas9 y luego las trasplantó en una persona con leucemia y VIH.

¿Logró el mismo caso de éxito que el paciente berlinés de Brown? Lamentablmente, no: por razones de seguridad, Deng usó solo el 18% de células modificadas, con lo que la infección por VIH permaneció en el paciente. Deng espera a corto plazo trasplantar una mayor proporción de células editadas por genes.

John Martinis, pionero en computación cuántica

John Martinis
Imagen: Rocco Ceselin

 

John Martinis destaca por liderar la creación de un ordenador cuántico capaz de realizar un cálculo mucho más rápido que el mejor de los ordenadores convencionales.

Martins estuvo influenciado desde los años 80 por el célebre Richard Feynman, el primero que trabajó sobre la idea de usar las características cuánticas de las partículas para fabricar ordenadores superpontentes.

La hazaña requirió el trabajo de 70 científicos e ingenieros, y resultó en un desafío sorprendente: la máquina, llamda, Sycamore, podía hacer en 200 segundos lo que estimaron que tomaría 10.000 años al mejor superordenador del momento. 

Greta Thunberg, la polémica activista por el clima

Greta Thunberg
Imagen: Getty


"No quiero que me escuchen, quiero que escuchen a los científicos". El reconocimiento de la activista sueca de 16 años Greta Thunberg en este listado puede suscitar polémica. Pero es innegable que su papel ha movilizado a cientos de personas en todo el planeta con el objetivo, no solo de que su veoz se escuche, sino la de los miembros del IPCC (el Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático) .

Como reconoce la propia revista Nature: “los científicos han pasado décadas advirtiendo sobre el cambio climático, pero no han podido acaparar la atención mundial como lo ha hecho Thunberg este año 2019”.

Según Angela Ledford Anderson, directora del programa de Clima y Energía de la Unión de Científicos Preocupados en Washington DC.: "Su movilización de los jóvenes muestra que las nuevas generaciones esperan que la ciencia informe la política, y puede inspirar a muchos adolescentes a convertirse ellos mismos en los científicos".

Laura Marcos

Laura Marcos

Nunca me ha gustado eso de 'o de ciencias, o de letras'. ¿Por qué elegir? Puedes escribirme a lmarcos@zinetmedia.es

Continúa leyendo