La primera extinción masiva de la Tierra fue provocada por una repentina caída de oxígeno

El mundo ha experimentado cinco grandes extinciones masivas que redujeron la biodiversidad de criaturas de todos los tamaños.

 

Hace 650 millones de años, la Tierra estaba completamente o casi completamente congelada, según la hipótesis de la Tierra Bola de Nieve. Posteriormente, desde la explosión del Cámbrico hace 538,8 millones de años, cinco grandes eventos de extinción masiva han reducido la biodiversidad de todas las criaturas del planeta. Sin embargo, el comienzo del período Ediacárico (que comenzó hace unos 635 millones de años y finalizó hace 542,0 ±1,0 millones de años) marca la primera vez que la vida multicelular se extendió por el planeta. Es anterior al Cámbrico, cuando surgió y floreció una vida más compleja. Y también sufrió una extinción masiva. La primera de la Tierra.


La Tierra era muy diferente durante el período Ediacárico. La fauna de Ediacara incluye muchos organismos extraños de afinidad desconocida, como Dickinsonia, un híbrido segmentado en forma de huevo entre un gusano y una medusa, Charnia, un organismo segmentado y ramificado que se parece superficialmente a las plumas de mar modernas, o Tribrachidium, que muestra una triple simetría rotacional no hallada en animales actuales. La vida tendía a ser tubular o en forma de helecho y estaba anclada al fondo del océano. Otras formas de vida en ese momento se parecían a gusanos segmentados y bolsas de barro inmóviles.

Pero ocurrió algo que provocó una extinción masiva y casi toda la biota única del Ediacárico desapareció.

 


¿Qué sucedió exactamente?


En una nueva investigación, un equipo de geobiólogos documentó la extinción del final de Ediacara, que ocurrió hace unos 550 millones de años, y probaron las posibles causas. Sus resultados indican que el evento acabó con hasta el 80% de los animales marinos y, al igual que las extinciones masivas más recientes, fue causado por cambios importantes en las condiciones ambientales: una súbita caída en la disponibilidad de oxígeno causó esta primera extinción masiva.


Según los investigadores, demuestra que este período vio la primera extinción masiva de especies, que acabó con alrededor del 80 por ciento de ellas. "Esto incluyó la pérdida de muchos tipos diferentes de animales. Sin embargo, aquellos cuyos planes corporales y comportamientos indican que dependían de cantidades significativas de oxígeno parecen haber sido particularmente afectadas", expone Scott Evans, de Virginia Tech. "Esto sugiere que el evento de extinción fue controlado ambientalmente, al igual que todas las demás extinciones masivas en el registro geológico".

"Los cambios ambientales, como el calentamiento global y los eventos de desoxigenación, pueden provocar la extinción masiva de animales y una profunda alteración y reorganización del ecosistema”, dijo Shuhai Xiao, coautor del estudio que recoge la revista Proceedings of the National Academy of Sciences. “Esto se ha demostrado repetidamente en el estudio de la historia de la Tierra, incluido este trabajo sobre la primera extinción documentada en el registro fósil. Por lo tanto, este estudio nos informa sobre el impacto a largo plazo de los cambios ambientales actuales en la biosfera", continúa el experto.

 


Periodo Ediacárico

El equipo descubrió que hubo un aumento general en la biodiversidad entre las etapas anterior y media del Ediacárico , conocido como Avalon (hace 575 a 560 millones de años) y las etapas del Mar Blanco (hace 560 a 550 millones de años). "Encontramos diferencias significativas en el modo de alimentación, el hábito de vida, el nivel ecológico y el tamaño corporal máximo entre los conjuntos de Avalon y Mar Blanco", escriben los autores.

Los modos de alimentación no cambiaron de esta manera entre el Mar Blanco y la última etapa, conocida como Nama (hace 550 a 539 millones de años). Más bien, un asombroso 80 por ciento de las especies pareció desvanecerse entre estas dos etapas del Ediacárico. Ahora sabemos el por qué.

“Nuestro estudio muestra que, al igual que con todas las demás extinciones masivas en el pasado de la Tierra, esta nueva y primera extinción masiva de animales fue causada por un gran cambio climático, otra más en una larga lista de historias de advertencia que demuestran los peligros de nuestra actual crisis climática para la vida animal” dijo Evans.

 


Cinco grandes extinciones


Las "cinco grandes" extinciones en la historia de la Tierra son:

  • la extinción del Ordovícico-Silúrico (hace 440 millones de años)
  • la extinción del Devónico tardío (hace 370 millones de años)
  • la extinción del Pérmico-Triásico (hace 250 millones de años)
  • el Triásico -Extinción Jurásica (hace 200 millones de años)
  • la extinción Cretácico-Paleógeno (hace 65 millones de años).

Referencia: Scott D. Evans, Chenyi Tu, Adriana Rizzo, Rachel L. Surprenant, Phillip C. Boan, Heather McCandless, Nathan Marshall, Shuhai Xiao, Mary L. Droser. Environmental drivers of the first major animal extinction across the Ediacaran White Sea-Nama transition. Proceedings of the National Academy of Sciences, 2022; 119 (46) DOI: 10.1073/pnas.2207475119

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

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