La NASA detecta 'tsunamis cósmicos' capaces de arrasar galaxias enteras

Estas emisiones increíblemente energéticas jamás se habían visto en el espacio y se asemejan a los tsunamis de la Tierra.

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NASA / ESA / J. Olmsted, STScI.

Cuando la ciencia real es más interesante que la ciencia ficción.Yo he visto cosas que vosotros no creeríais, tsunamis cósmicos de un agujero negro moviéndose a 74 millones de kilómetros por hora”, parafraseando a Rutger Hauer en la mítica e inolvidable escena final de Blade Runner ante la atenta mirada de Harrison Ford (allá por 1982).

Pero es exactamente eso lo que ha captado el telescopio espacial Hubble de la NASA/ESA. Durante casi 30 años, este telescopio ha ayudado a los científicos a explorar el universo, desde las observaciones de la "Gran Mancha Roja" de Júpiter hasta la recopilación de datos sobre colisiones galácticas. Ahora, nos presenta uno de los eventos más llamativos que jamás habíamos visto: tsunamis cósmicos capaces de arrasar galaxias.


Utilizando las observaciones ultravioletas del Hubble, los astrónomos han logrado examinar las emisiones de energía excepcionalmente colosales de hasta 13 cuásares.

 


¿Qué es un cuásar?


Los cuásares son los núcleos ultrabrillantes de las galaxias activas. Estos objetos se encuentran entre los objetos más distantes y luminosos conocidos y sus motores centrales son agujeros negros supermasivos llenos de polvo, gas y estrellas. A medida que el agujero negro activo atrae la materia circundante, calienta el gas a su alrededor a temperaturas tan extremas que puede hacerlo brillar 1.000 veces más que su galaxia anfitriona. Esto es, el cuásar se crea cuando un agujero negro devora materia, emitiendo una radiación tremendamente intensa.


Ahora, gracias al Hubble, la NASA ha podido observar estos vientos del cuásar que devastan el espacio interestelar de manera similar a como lo hacen los tsunamis aquí en la Tierra, causando estragos en las galaxias en las que residen los cuásares. Son las emisiones más energéticas jamás vistas en el universo, mayores incluso que las explosiones de rayos gamma.

 

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Tsunamis en el espacio

"Ningún otro fenómeno lleva más energía mecánica", explica Nahum Arav, de Virginia Tech en Blacksburg, Virginia e investigador principal. "La cantidad de energía mecánica que transportan estas emisiones es hasta varios cientos de veces mayor que la luminosidad galaxia entera de la Vía Láctea". De hecho, impulsados por la fabulosa presión del agujero negro, las explosiones empujan la materia lejos del centro de la galaxia en forma de grandes chorros que nacen de sus polos y que aceleran a fracciones significativas de la velocidad de la luz".

Según los expertos, la radiación empuja el gas y el polvo a distancias mucho mayores de lo que los científicos pensaban anteriormente, creando un evento en toda la galaxia. A medida que se desarrollara, su temperatura aumentaría a miles de millones de grados y la materia brillaría en gran medida en rayos X, pero también en todo el espectro de luz. Queda claro que cualquiera que presenciara este evento contemplaría un fantástico espectáculo de fuegos artificiales cósmicos.


Una muestra de tal poder atravesando carriles de gas y polvo en sus galaxias anfitrionas, provocaría la paralización completa de formación de nuevas estrellas, lo que podría ayudar a explicar acertijos cosmológicos, como por qué encontramos tan pocas galaxias grandes en el universo y por qué existe una relación entre la masa de la galaxia y la masa de su agujero negro central.


El hallazgo fue posible gracias a los datos del Hubble de "huellas digitales" espectrales de luz que el gas dejó a su paso. El instrumento del espectrógrafo a bordo mide las firmas químicas de las moléculas de gas, y dado que el viento del cuásar acelera las moléculas, hay un efecto doppler en las observaciones. Ese cambio les permite estimar la velocidad de estos tsunamis cósmicos. Por si esto fuera poco, también descubrieron otro flujo de emisión que se aceleraba más rápido que cualquier otro: aumentó de casi 69 millones de km/h a aproximadamente 74 millones de km/h en un período de tres años. Los investigadores creen que su aceleración continuará aumentando a medida que pase el tiempo.

 

¿Qué nuevas sorpresas nos deparará el Hubble?

Referencia: Los hallazgos se publicaron en una serie de seis artículos en Astrophysical Journal Supplements:

Nahum Arav et al. 2020. HST/COS Observations of Quasar Outflows in the 500–1050 Å Rest Frame. I. The Most Energetic Outflows in the Universe and Other Discoveries. ApJS 247, 37; doi: 10.3847/1538-4365/ab66af

Xinfeng Xu et al. 2020. HST/COS Observations of Quasar Outflows in the 500–1050 Å Rest Frame. II. The Most Energetic Quasar Outflow Measured to Date. ApJS 247, 38; doi: 10.3847/1538-4365/ab596a

Timothy R. Miller et al. 2020. HST/COS Observations of Quasar Outflows in the 500–1050 Å Rest Frame. III. Four Similar Outflows in 2MASS J1051+1247 with Enough Energy to Be Major Contributors to AGN Feedback. ApJS 247, 39; doi: 10.3847/1538-4365/ab5967

Xinfeng Xu et al. 2020. 2020 HST/COS Observations of Quasar Outflows in the 500–1050 Å Rest Frame. IV. The Largest Broad Absorption Line Acceleration. ApJS 247, 40; doi: 10.3847/1538-4365/ab4bcb

Timothy R. Miller et al. 2020. HST/COS Observations of Quasar Outflows in the 500–1050 Å Rest Frame. V. Richness of Physical Diagnostics and Ionization Potential-dependent Velocity Shift in PKS J0352-0711. ApJS 247, 41; doi: 10.3847/1538-4365/ab5969

Xinfeng Xu et al. 2020. HST/COS Observations of Quasar Outflows in the 500–1050 Å Rest Frame. VI. Wide, Energetic Outflows in SDSS J0755+2306. ApJS 247, 42; doi: 10.3847/1538-4365/ab5f68

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme por aquí.

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