La luna Europa podría tener agua líquida bajo su corteza helada

Las posibilidades de que esta luna de Júpiter albergue vida, crecen entre los científicos. Estas son las novedades.

 

Europa es la cuarta luna más grande de Júpiter y se cree que tiene un océano de agua líquida considerable bajo su gruesa capa de hielo.

Ahora, un equipo de científicos de la Universidad de Stanford (EE. UU.) ha explorado las similitudes entre las crestas dobles en la superficie de la luna Europa y versiones más pequeñas de las características que se encuentran bajo el hielo de Groenlandia, aquí en la Tierra. El asombroso parecido entre ambas características, sugiere que la luna helada puede ser capaz de albergar vida.

 


La misma geometría


Para explorar la formación de la cresta en Groenlandia, los investigadores utilizaron datos de elevación de la superficie y sondeos de radar que indican que se formó a través de una sucesión de recongelamiento, presurización y fractura de un alféizar de aguas poco profundas dentro de la capa de hielo. Si este proceso es igualmente responsable de la formación de crestas dobles en Europa, puede indicar que hay agua líquida poco profunda en la capa de hielo de la cuarta luna más grande de Júpiter.


Estas crestas pueden extenderse cientos de kilómetros e incluyen algunas de las características más antiguas visibles en la superficie, con cortes transversales frecuentes que implican numerosos ciclos de formación a lo largo de la historia de Europa.


"Si cortaras uno y miraras la sección transversal, se parecería un poco a la letra M mayúscula", dijo el geofísico de la Universidad de Stanford, Riley Culberg, autor principal del estudio publicado en la revista Nature Communications.


Conocemos estas características desde que la nave espacial Galileo de la NASA fotografió la superficie de la luna en la década de 1990.

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Justice Blaine Wainwright

¿Vida extraterrestre en nuestro propio vecindario cósmico?

Es una posibilidad emocionante. Su profundo océano de agua salada intriga, aunque su gruesa capa exterior helada, que tiene un vertiginoso espesor de 20 a 30 km, podría convertirse en una barrera para futuras misiones de muestreo. Pero este estudio proporciona evidencia de que la capa helada podría ser menos obstructiva de lo que pensábamos.

En la búsqueda de vida extraterrestre, Europa siempre ha llamado la atención como uno de los lugares de nuestro sistema solar que puede ser habitable, quizás por microbios, debido al océano global de agua salada detectado en las profundidades de su capa de hielo. Y hallar bolsas de agua cercanas a la superficie posibilitaría un segundo hábitat potencial para los organismos.


"Una forma en que se podrían formar bolsas de agua poco profundas similares en Europa podría ser a través del agua del océano subterráneo que se ve obligada a subir a la capa de hielo a través de fracturas, y eso sugeriría que podría haber una cantidad razonable de intercambio dentro de la capa de hielo", comenta Dustin Schroeder, coautor del trabajo.

Europa parece sufrir una variedad de procesos geológicos e hidrológicos, una idea respaldada por este estudio y otros, incluida la evidencia de columnas de agua que emergen a la superficie.


"Debido a que está más cerca de la superficie, donde obtienes sustancias químicas interesantes del espacio, otras lunas y los volcanes de Io, existe la posibilidad de que la vida tenga una oportunidad si hay bolsas de agua en la capa de hielo", comenta Dustin Schroeder, coautor del trabajo.

 


Próximas misiones

La nave espacial robótica Europa Clipper de la NASA está programada para un lanzamiento en 2024 para investigar más a fondo si esta luna posee las condiciones adecuadas para la vida. En 2030, Clipper estará orbitando la luna, proporcionando nuevos conocimientos basados ​​en esta teoría y muchas otras. Mientras tanto, el Telescopio Espacial James Webb de la NASA se prepara para buscar vida extraterrestre en sistemas solares distantes este año.


Europa es la cuarta más grande de las 79 lunas conocidas de Júpiter, un poco más pequeña que la luna de la Tierra pero más grande que el planeta enano Plutón y su océano podría contener el doble de agua que los de la Tierra.

Referencia: R. Culberg et al. 2022. Double ridge formation over shallow water sills on Jupiter’s moon Europa. Nat Commun 13, 2007; doi: 10.1038/s41467-022-29458-3

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

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